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Smog mata milhares na Inglaterra

Smog mata milhares na Inglaterra

Uma forte poluição começa a pairar sobre Londres, Inglaterra, em 4 de dezembro de 1952. Ela persiste por cinco dias, levando à morte de pelo menos 4.000 pessoas.

Era uma tarde de quinta-feira quando uma massa de ar de alta pressão estagnou sobre o vale do rio Tâmisa. Quando o ar frio chegou repentinamente do oeste, o ar sobre Londres ficou preso no lugar. O problema foi agravado pelas baixas temperaturas, que levaram os moradores a queimar carvão extra em seus fornos. A fumaça, a fuligem e o dióxido de enxofre das indústrias da área, junto com os dos carros e do uso de energia do consumidor, causaram uma poluição extraordinariamente forte para sufocar a cidade. Na manhã de 5 de dezembro, havia uma mortalha visível lançada sobre centenas de milhas quadradas.

A Grande Névoa de 1952 tornou-se tão espessa e densa que, em 7 de dezembro, praticamente não havia luz solar e a visibilidade foi reduzida para cinco metros em muitos lugares. Eventualmente, todo o transporte na região foi interrompido, mas não antes que a poluição causasse vários acidentes ferroviários, incluindo uma colisão entre dois trens perto da Ponte de Londres. O pior efeito da poluição, no entanto, foi o desconforto respiratório que causou em humanos e animais, incluindo dificuldade para respirar e vômito de catarro. Uma das primeiras vítimas notadas foi uma vaca premiada que morreu sufocada em 5 de dezembro. Um número incomumente alto de pessoas na área, na casa dos milhares, morreu durante o sono naquele fim de semana.

É difícil calcular exatamente quantas mortes e ferimentos foram causados ​​pela poluição. Tal como acontece com as ondas de calor, os especialistas comparam o total de mortes durante a poluição ao número de pessoas que morreram durante o mesmo período nos anos anteriores. O período entre 4 e 8 de dezembro viu um aumento tão acentuado nas mortes na área metropolitana de Londres que as estimativas mais conservadoras colocam o número de mortos em 4.000, com alguns estimando que a poluição matou até 12.000 pessoas.

Em 9 de dezembro, a poluição finalmente se dissipou. Na sequência deste incidente, o governo britânico aprovou regulamentos mais rigorosos sobre a poluição do ar e encorajou as pessoas a pararem de usar carvão para aquecer suas casas. Apesar dessas medidas, uma poluição semelhante, 10 anos depois, matou cerca de 100 londrinos.

LEIA MAIS: The Great Smog of 1952


1948 Donora smog

o 1948 Donora smog matou 20 pessoas e causou problemas respiratórios para 7.000 das 14.000 pessoas que viviam em Donora, Pensilvânia, [2] uma cidade industrial às margens do rio Monongahela, 24 milhas (39 km) a sudeste de Pittsburgh. O evento é comemorado pelo Museu Donora Smog.

Sessenta anos depois, o incidente foi descrito por O jornal New York Times como "um dos piores desastres de poluição do ar na história do país." [3] Mesmo 10 anos após o incidente, as taxas de mortalidade em Donora eram significativamente mais altas do que em outras comunidades próximas. [4]


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Fontes de poluição Editar

Um período de tempo excepcionalmente frio antes e durante a Grande Névoa levou os londrinos a queimar muito mais carvão do que o normal para se manterem aquecidos. Enquanto carvões "duros" de melhor qualidade (como antracito) tendiam a ser exportados para pagar dívidas da Segunda Guerra Mundial, [10] o carvão doméstico do pós-guerra tendia a ser de uma variedade sulfurosa de teor relativamente baixo (semelhante ao linhito) que aumentou a quantidade de dióxido de enxofre na fumaça. Havia também numerosas usinas elétricas movidas a carvão na área da Grande Londres, incluindo Fulham, Battersea, Bankside, Greenwich e Kingston upon Thames, todas as quais aumentaram a poluição. De acordo com o Met Office do Reino Unido, os seguintes poluentes foram emitidos a cada dia durante o período de smog: 1.000 toneladas de partículas de fumaça, 140 toneladas de ácido clorídrico, 14 toneladas de compostos de flúor e 370 toneladas de dióxido de enxofre, que podem ter sido convertidos em 800 toneladas de ácido sulfúrico. [5] O tamanho relativamente grande das gotículas de água na névoa de Londres permitiu a produção de sulfatos sem que a acidez do líquido subisse alto o suficiente para interromper a reação e para que o ácido diluído resultante se concentrasse quando a névoa fosse dissipada pelo sol. [11]

A pesquisa sugere que os sistemas adicionais de prevenção da poluição instalados em Battersea podem ter piorado a qualidade do ar. A lavagem dos gases de combustão reduziu a temperatura dos gases de combustão, de forma que eles não subiram, mas, em vez disso, caíram ao nível do solo, causando um incômodo local. [12]

Além disso, havia poluição e fumaça de escapamento de veículos, principalmente de locomotivas a vapor e ônibus a diesel que substituíram o sistema de bonde elétrico recentemente abandonado. Outras fontes industriais e comerciais também contribuíram para a poluição do ar. [13]

Edição de clima

Em 4 de dezembro de 1952, um anticiclone se estabeleceu sobre uma Londres sem vento, causando uma inversão de temperatura com o ar frio e estagnado preso sob uma camada (ou "tampa") de ar quente. [14] [15] A névoa resultante, misturada com fumaça de chaminés residenciais e industriais, partículas como as de escapamentos de veículos motorizados e outros poluentes como dióxido de enxofre, formou uma névoa persistente, que cobriu a capital no dia seguinte. A presença de partículas de alcatrão de fuligem deu ao smog sua cor preta amarelada, daí o apelido de "sopro de ervilha". [13] A ausência de vento significativo impediu sua dispersão e permitiu um acúmulo de poluentes sem precedentes. [ citação necessária ]

Efeito na edição de Londres

Embora Londres estivesse acostumada a fortes nevoeiros, este era mais denso e duradouro do que qualquer névoa anterior. [16] A visibilidade foi reduzida para alguns metros ("É como se você fosse cego" [17]) tornando a direção difícil ou impossível.

O transporte público cessou, exceto o metrô de Londres, e o serviço de ambulâncias parou, obrigando os indivíduos a se transportarem para o hospital. A poluição era tão densa que penetrava até mesmo dentro de casa, resultando no cancelamento ou abandono de shows e exibições de filmes conforme a visibilidade diminuía em grandes espaços fechados e os palcos e telas se tornavam mais difíceis de ver dos assentos. [18] Eventos esportivos ao ar livre também foram cancelados. [19]

Nos subúrbios do interior de Londres e longe dos centros das cidades, não houve perturbação devido ao movimento do tráfego para dissipar o nevoeiro denso nas ruas secundárias. Como resultado, a visibilidade pode cair para um metro ou mais durante o dia. Sair de casa tornou-se uma questão de arrastar os pés para sentir possíveis obstáculos, como calçadas. Isso ficava ainda pior à noite, já que cada poste de rua da época era equipado com uma lâmpada incandescente, que não dava luz penetrante na calçada para que os pedestres vissem seus pés ou mesmo um poste de luz. As lâmpadas fluorescentes que penetram no nevoeiro não se tornaram amplamente disponíveis até o final dos anos 1950. "Máscaras de poluição" eram usadas por aqueles que conseguiam comprá-las nas farmácias. [20]

Editar efeitos para a saúde

Não houve pânico, já que Londres era famosa por seu nevoeiro. Nas semanas que se seguiram, no entanto, estatísticas compiladas por serviços médicos descobriram que a névoa matou 4.000 pessoas. [21] A maioria das vítimas era muito jovem ou idosa, ou tinha problemas respiratórios pré-existentes. Em fevereiro de 1953, Marcus Lipton sugeriu na Câmara dos Comuns que a névoa havia causado 6.000 mortes e que mais 25.000 pessoas haviam reivindicado auxílio-doença em Londres durante esse período. [22]

A mortalidade permaneceu elevada por meses após o nevoeiro. Um relatório preliminar, nunca finalizado, atribuiu essas mortes a uma epidemia de gripe. [1] Evidências emergentes revelaram que apenas uma fração das mortes poderia ser por influenza. [23] A maioria das mortes foi causada por infecções do trato respiratório, por hipóxia e como resultado da obstrução mecânica das passagens de ar por pus decorrente de infecções pulmonares causadas pelo smog. [24] [25] [26] As infecções pulmonares foram principalmente broncopneumonia ou bronquite purulenta aguda sobreposta à bronquite crônica. [27] [28]

Pesquisa publicada em 2004 sugere que o número de fatalidades foi consideravelmente maior do que as estimativas contemporâneas, cerca de 12.000. [1] [2]

Edição de impacto ambiental

A legislação ambiental desde 1952, como o City of London (Various Powers) Act 1954 e o Clean Air Acts de 1956 e 1968, levou a uma redução da poluição do ar. Incentivos financeiros foram oferecidos aos moradores para substituir as fogueiras a carvão por alternativas (como a instalação de fogueiras a gás) ou, para aqueles que preferiram, queimar coque, o que produz o mínimo de fumaça. O aquecimento central (usando gás, eletricidade, óleo ou combustível sólido permitido) era raro na maioria das residências da época, não encontrando preferência até o final da década de 1960 em diante. Apesar das melhorias, progresso insuficiente foi feito para prevenir um novo evento de smog aproximadamente dez anos depois, no início de dezembro de 1962. [29]

The Great Smog é o evento central da temporada 1, episódio 4 do programa da Netflix A coroa. A representação da poluição do ar foi considerada razoavelmente precisa pelos críticos, embora a importância política e o caos nos hospitais tenham sido considerados muito exagerados. [30]

Um episódio de The Goon Show intitulado 'Forog', transmitido no BBC Home Service em 21 de dezembro de 1954 foi uma sátira velada sobre a crise do nevoeiro assassino. O roteiro de Eric Sykes e Spike Milligan dizia respeito às estátuas dos monumentos de Londres, que só podiam se levantar e se mover pela cidade sem serem perturbados, às vezes quando ela estava envolta em uma poluição característica. Pesquisas científicas patrocinadas pelo governo procuraram dispensar a névoa sufocante, para o aborrecimento das estátuas.

The Great Smog é o cenário do Doutor quem reprodução de áudio The Creeping Death. [31]

O romance de Boris Starling Visibilidade é ambientado no evento smog de 1952. [32]


Cientistas descobriram o motivo terrível pelo qual o nevoeiro de Londres matou 12.000 pessoas

Em dezembro de 1952, uma densa névoa caiu sobre Londres que durou cerca de quatro dias, diminuindo a visibilidade e dificultando a respiração. Na época, os moradores deram pouca atenção ao estranho acontecimento, descartando-o como apenas mais uma névoa natural, mas assim que se dissipou, as pessoas começaram a morrer.

O evento - conhecido como Grande Névoa - levou à morte cerca de 12.000 pessoas e à hospitalização de até 150.000. Mas como algo assim pode acontecer?

Bem, a hipótese geral naquela época era que as emissões de carvão de alguma forma se misturaram com a névoa, o que levou as pessoas a serem envenenadas pelas nuvens nocivas.

Isso levou o Parlamento britânico a aprovar a Lei do Ar Limpo em 1956, e o evento ganhou o título de pior evento de poluição do ar da história da Europa.

Apesar dos britânicos estarem corretos em suas suspeitas sobre as emissões de carvão, ninguém tinha certeza de como os produtos químicos da queima de carvão conseguiram se infiltrar na névoa.

Agora, mais de 60 anos depois, uma equipe internacional de pesquisadores pode ter finalmente descoberto, como parte de uma investigação sobre os problemas modernos de poluição do ar na China.

A resposta é realmente aterrorizante - acontece que as pessoas respiravam na névoa equivalente à chuva ácida.

Como isso funciona? De acordo com a equipe, é tudo sobre sulfato.

"As pessoas sabiam que o sulfato era um grande contribuinte para a névoa, e as partículas de ácido sulfúrico foram formadas a partir de dióxido de enxofre liberado pela queima de carvão para uso residencial e usinas de energia e outros meios", disse o líder da equipe Renyi Zhang da Texas A & ampM University.

A equipe realizou uma série de experimentos atmosféricos em duas megacidades chinesas - Xi'an e Pequim.

Os testes revelaram que o sulfato pode se formar graças às interações causadas pela presença de dióxido de nitrogênio e dióxido de enxofre - dois compostos provenientes da queima de carvão - misturando-se com gotículas de água na névoa.

Esse sulfato tóxico se acumula no ambiente naturalmente nebuloso, formando pequenas gotículas de ácido sulfúrico que podem ser espalhadas pela cidade e inaladas por seus residentes.

“Nossos resultados mostraram que esse processo foi facilitado pelo dióxido de nitrogênio, outro co-produto da queima do carvão, e ocorreu inicialmente na névoa natural. Outro aspecto fundamental na conversão do dióxido de enxofre em sulfato é que ele produz partículas ácidas, que posteriormente inibe isso processo.

A névoa natural continha partículas maiores, com várias dezenas de micrômetros de tamanho, e o ácido formado foi suficientemente diluído. A evaporação dessas partículas de névoa então deixou partículas menores de névoa ácida que cobriram a cidade. "

Portanto, os compostos liberados da queima do carvão e os compostos encontrados dentro da névoa natural - um meio aquoso feito, você adivinhou, de água - trabalham juntos para formar gotas de ácido sulfúrico, o mesmo material que produz a "chuva ácida".

Exceto que, ao contrário da chuva, a névoa é fácil de respirar, fazendo com que muitas pessoas fiquem envenenadas.

Ainda mais louco, esse tipo de coisa está acontecendo o tempo todo na China, embora o processo químico seja um pouco diferente, exigindo amônia para o sulfato se formar porque as partículas emitidas são muito menores.

"Na China, o dióxido de enxofre é emitido principalmente por usinas de energia, o dióxido de nitrogênio vem de usinas de energia e automóveis e a amônia vem do uso de fertilizantes e automóveis", disse Zhang.

"Novamente, os processos químicos corretos devem interagir para que a névoa mortal ocorra na China. Curiosamente, enquanto a névoa de Londres era altamente ácida, a névoa chinesa contemporânea é basicamente neutra."

Isso significa que, ao compreender um evento que aconteceu há mais de 60 anos, a equipe está ajudando cientistas e governos a compreender também os problemas modernos de poluição.

Eles esperam que as autoridades usem para fazer regulamentos ou tecnologias melhores que limitem a quantidade de poluição do ar lançada nos céus todos os anos, especialmente na China.

“O governo se comprometeu a fazer tudo o que puder para reduzir as emissões no futuro, mas isso levará tempo”, acrescenta Zhang.

"Achamos que ajudamos a resolver o mistério do nevoeiro londrino de 1952 e também demos à China algumas idéias de como melhorar a qualidade do ar. A redução das emissões de óxidos de nitrogênio e amônia é provavelmente eficaz em interromper o processo de formação de sulfato."

Esperançosamente, a nova pesquisa também ajudará países ao redor do mundo em sua transição para potências industriais como a China fez no último século, permitindo-lhes continuar a fabricar produtos sem prejudicar o meio ambiente e as pessoas que vivem nele.


O "London Fog" que matou mais de dez mil pessoas

Os londrinos vão dizer que Londres não é tão nebulosa. O famoso nevoeiro de Londres era, na verdade, o resultado da poluição. Isso é desagradável, mas por alguns dias em 1952, isso se transformou em algo mais: a grande poluição. No momento em que a nuvem que sufocava o sol se dissipou, doze mil pessoas estavam mortas. [Pular]

Ninguém gosta de poluição atmosférica, mas até 1952, os londrinos consideravam isso apenas parte da vida na cidade. No mínimo, novas formas de aquecimento melhoraram a qualidade do ar na cidade. Na época vitoriana, quando quase todo mundo tinha uma lareira a carvão, a poluição piorava. Em novembro e dezembro de 1952, grande parte da cidade tinha incêndios, pois estava ainda mais frio do que o normal. Na noite de 5 de dezembro, acima de Londres, porém, um anticiclone estava se formando. Um anticiclone é uma área de alta pressão que impede que outro ar entre. Permitiu que uma camada de ar quente se estabelecesse sobre Londres. Quando o ar está frio, a fumaça quente da chaminé sobe rapidamente até esfriar e se dispersar na atmosfera superior. Uma atmosfera de ar quente impede que a fumaça da chaminé suba e escape. Assim, enquanto o anticiclone impedia a entrada de ar novo, o ar quente do solo impedia que a fumaça saísse. Estava tudo preso em uma cidade que ainda queimava mais combustível.

A bolha resultante parecia, para algumas pessoas, ganhar uma espécie de consciência. A visibilidade em 5 de dezembro caiu para alguns metros. Em 7 de dezembro, era um pé. O dióxido de enxofre e outros poluentes se misturavam com partículas de água para formar ácido sulfúrico e clorídrico que queimava os olhos e os pulmões das pessoas. Isso tornava impossível que os carros se movessem, então eles foram abandonados nas estradas. Em 6 de dezembro, quinhentas pessoas morreram e as ambulâncias pararam de sair. Havia muitos carros abandonados na estrada e a visibilidade era tão ruim que as equipes de resgate tiveram que andar na frente de seus veículos para chegar a qualquer lugar. Milhares de pessoas caminharam para os hospitais, chegando com falta de ar, com os lábios azuis devido à asfixia.

Também havia perigos humanos. Como as forças policiais estavam praticamente incapacitadas e as pessoas que andavam na rua não podiam ver mais do que trinta centímetros à sua frente, os ladrões atacaram e roubaram pessoas ou invadiram as casas impunemente. Mesmo espaços fechados e limpos foram infiltrados. Funcionários da biblioteca relataram ter caminhado entre as pilhas de bibliotecas e virado uma esquina, apenas para se encontrar no meio de um redemoinho sólido de névoa. Em 9 de dezembro, quando novecentas pessoas morreram, um vento soprou repentinamente e a névoa se dissipou.

O governo, que ignorou os protestos ambientais na década de 1920 e apoiou as indústrias que colocaram chaminés que expeliam dióxido de enxofre, afirmou que a maioria das pessoas mortas durante a neblina morreram de gripe. Quando isso não funcionou, eles estabeleceram diretrizes rígidas sobre o que poderia ser considerado uma fatalidade relacionada à poluição atmosférica. Isso reduziu a lista de mortes para quatro mil, mas ignorou muitas mortes de pessoas já doentes que teriam sobrevivido se tivessem sido capazes de respirar, e descontou aquelas pessoas cujos pulmões foram destruídos e que ainda estavam morrendo de asfixia em hospitais após a poluição havia sumido. Ainda assim, a atitude em relação às chaminés nas cidades mudou e, nos anos seguintes, as regulamentações ambientais foram aprovadas - embora o verão de 2012 tenha visto uma quantidade recorde de poluição em Londres. Estima-se que 12 mil pessoas morreram diretamente devido à poluição - um pouco mais de um terço do número que morreu durante a Blitz - e muitas mais provavelmente morreram prematuramente devido aos quatro dias de gás venenoso que tiveram que sobreviver.


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Uma névoa espessa, gordurosa e suja desceu sobre a cidade e matou 12.000 pessoas em quatro dias. Um manto de fuligem pairava sobre as ruas de maneira tão densa que a visibilidade foi reduzida a alguns metros ou menos.

Era um souper de ervilha, um ‘London Particular’ - e foi o pior da história.

A cidade estava paralisada por neblinas rodopiantes desde a era napoleônica, 150 anos antes. Quando Dickens começou a escrever sobre eles, ele imaginou dinossauros saindo das brumas. Os leitores de Sherlock Holmes não conseguem imaginar o grande detetive sem vê-lo subindo a Baker Street envolto em misteriosos fios de névoa.

Uma visão ruim: a visibilidade foi reduzida a alguns metros e os motoristas não conseguiam ver tão longe quanto os faróis de seus próprios carros

Aconchegante na poluição: Jill Hamlin, de dois anos, de Oxted, é vista em uma montagem de máscara na loja Bourne And Hollingsworth

Leia tudo sobre isso: este outdoor de jornal só pode ser visto através da névoa que está nas manchetes

Mas a Grande Névoa não era romântica. Foi assassino. Pessoas e animais sufocados em números assustadores, tornando-se a pior catástrofe de tempos de paz da Grã-Bretanha do século 20.

Os londrinos novamente tiveram que invocar o espírito de Blitz que os sustentou durante a guerra.

O professor Roy Parker, agora um historiador social, estava morando com seus pais em Lewisham, sudeste de Londres, em 1952. Seu pai, um veterano da Primeira Guerra Mundial que foi morto com gás nas trincheiras, pretendia ir de bicicleta para o trabalho mesmo com asfixia condições causaram fortes dores em seus pulmões danificados. _ Ele tinha 56 anos e estava em grande angústia, sem fôlego, lutando. _ Mas ele continuou pedalando.

Os ônibus não podiam circular. Um motorista que tentou disse que 'flocos gordos de fuligem grudaram no para-brisa oleoso como tinta' e não puderam ser limpos. Para ver apenas alguns metros à frente, até onde seu condutor caminhava com uma tocha para iluminar o caminho, ele teve que se inclinar para fora da janela.

Névoa mortal: a foto de um jovem casal usando suas máscaras de poluição feitas em casa a caminho do trabalho em Londres durante a Grande Névoa

Alimente os pássaros: Trafalgar Square, retratada em 5 de dezembro de 1952, ainda estava cercada por pombos e fumaça

No East End, as pessoas não podiam ver os próprios pés. Ainda assim, os estivadores relataram que, em cabines de guindastes a 50 pés acima do solo, o céu estava bastante limpo. Abaixo deles, a poluição se estendia como um mar escuro.

Era um dezembro particularmente frio e o ar úmido e gelado absorvia a poluição e a protegia como um cobertor sobre a cidade.

Iluminando a noite: um policial usando chamas em Marble Arch para direcionar o tráfego em Londres

Uma faixa de alta pressão caiu sobre Londres, mantendo a poluição no lugar, quase como uma camada de óleo sobre a água.

À medida que as casas aumentavam o fogo, as condições só pioravam. As lareiras domésticas foram os maiores culpados.

A maioria das famílias queimava o carvão mais barato, que estava pesado com poeira. Antigamente, antes do aquecimento central, o fogo era a única forma de aquecer os quartos e era frequentemente usado para ferver água e até cozinhar.

Mas a poluição também era o resultado de um coquetel climático letal produzido por fábricas movidas a carvão, fumaça de diesel de caminhões e ônibus e nuvens de poluição que atravessam o Canal de centros industriais continentais.

A escala da poluição era incrível. Todos os dias, 1.000 toneladas de fumaça saíam das chaminés de Londres, emitindo 2.000 toneladas de dióxido de carbono, 140 toneladas de ácido clorídrico e 14 toneladas de compostos de flúor.

Ainda mais mortal, 800 toneladas de ácido sulfúrico foram formadas como dióxido de enxofre vindo das chaminés misturado com a umidade do ar.

O ácido queimou a parte de trás da garganta, causando ataques de asfixia. Causou inflamação dos pulmões, especialmente em crianças, idosos e pessoas com doenças brônquicas.

Milhares morreram sufocando por dentro. À medida que o número de mortos aumentava, os coveiros ficaram sem caixões.

Mais de 100.000 pessoas sofreram de problemas de saúde como bronquite e pneumonia.

Algumas estimativas sugerem que mais 8.000 podem ter morrido nas semanas e meses após isso.

Sir Donald Acheson, o ex-oficial médico-chefe do governo, lembrou como um jovem médico tateando seu caminho pelas ruas desertas: "Eu tive que rastejar ao longo das paredes dos edifícios, até a próxima esquina, para ler o nome da rua.

“Lembro-me de um silêncio assustador, pois havia pouco ou nenhum tráfego. A visibilidade era de menos de três metros e fazia um frio terrível.

No Hospital Middlesex, perto de Tottenham Court Road, onde era oficial médico residente, Acheson viu uma maré imparável de internações.

"Em poucos dias, os pacientes com dificuldade respiratória aguda transbordaram para todas as enfermarias - estavam nas enfermarias cirúrgicas e até nas enfermarias obstétricas e, como a maioria eram homens, foi necessário encontrar espaço em algumas enfermarias femininas. O suprimento de oxigênio foi esticado ao limite. '

Continuando: passageiros retratados usando camadas extras para trabalhar para protegê-los da poeira e sujeira em seu caminho para o trabalho, enquanto Londres entrava em seu segundo dia de nevoeiro denso em 1952

Névoa mortal: os pedestres abrem caminho cuidadosamente em meio à poluição, enquanto uma senhora em visita à capital mostra que está preparada, trazendo sua própria máscara

Escuro como a noite: tráfego matinal em Blackfriars, Londres, quase paralisado por causa da poluição do cobertor

INSPIRAÇÃO PARA O MELHOR VENDEDOR

A poluição forma o pano de fundo do recém-lançado suspense de espionagem C.J. Sansom, Dominion, que apresenta uma versão alternativa da Londres dos anos 1950.

No livro, Winston Churchill se rende aos nazistas em 1940, deixando os britânicos viverem sob estritas regras autoritárias, com a imprensa restringida e os judeus reprimidos.

Churchill lidera uma organização de resistência que usa a cobertura da grande poluição para escapar da captura da Gestapo.

Nada poderia manter a poluição do lado de fora e, à medida que vazava para dentro, deixava uma película negra sobre todas as superfícies.

Chegou até a fechar cinemas - a mortalha negra tornava impossível ver as telas.

No teatro Sadler’s Wells, a ópera La Traviata foi interrompida por causa do barulho de asfixia enquanto a poluição se espalhava pelo auditório.

As corridas de cães em White City foram abandonadas porque os galgos não conseguiam ver a lebre.

As ambulâncias, é claro, tinham que permanecer nas estradas, fossem quais fossem as condições. Um tripulante dirigia o veículo, enquanto outro caminhava à frente, alertando as pessoas para que saíssem do caminho.

Alguns trens foram mantidos em operação, mas, na escuridão quase total, medidas engenhosas foram necessárias para evitar acidentes.

Engenheiros ferroviários colocaram pequenos pacotes de explosivos nas linhas, para serem disparados como tampas de metralhadoras pelas rodas enquanto os trens avançavam lentamente ao longo dos trilhos - o barulho avisou os trabalhadores que um trem estava se aproximando.

Nos dias que se seguiram, o Mail relatou: ‘The Great Smog Grows Worse: Milhares em Fog Queues. Londres paralisada. Sem ônibus, sem táxis, sem ônibus, sem aviões. '

Richard Scorer, um professor do Imperial College, lembra-se de voltar de bicicleta para casa no meio do nevoeiro, seguindo o meio-fio a passo de caracol.

Completamente coberto: a névoa espessa escureceu grandes áreas de Londres, incluindo Brixton na foto acima e os condados de origem, ao mesmo tempo em que reduzia o tráfego rodoviário e ferroviário

Assassino silencioso: a poluição matou 12.000 em quatro dias e estima-se que mais 8.000 morreram de problemas de saúde causados ​​pela névoa nos meses seguintes.

‘Fiquei muito sujo’, disse ele em uma investigação sobre a Grande Névoa, 50 anos depois. _ Minhas sobrancelhas estavam cobertas com o que você pode chamar de lama, meu cabelo estava imundo e minhas mãos tinham acumulado muita sujeira. Foi como se eu tivesse caído em uma poça de lama.

E não eram apenas homens, mulheres e crianças. Na feira anual de gado Smithfield em Earl's Court, o gado engasgou e desmaiou. Mais de uma dúzia teve que ser massacrada para tirá-los de seu sofrimento.

Depois de cinco dias, o clima mudou. Uma brisa limpou o ar, deixando um resíduo oleoso endurecido em cada edifício e árvore. Era como se a cidade tivesse sido pulverizada de preto. A chuva veio e lavou a sujeira nas sarjetas, produzindo um filete fétido de gosma fuliginosa.

Sujo: residentes que caminhavam por Londres durante o auge da poluição, como em um mercado local na foto acima, relataram ter ficado imundos simplesmente por andar pelas ruas

'Um verdadeiro souper de ervilha': os condutores de ônibus foram forçados a andar na frente de seus ônibus, que mal eram visíveis a apenas alguns metros de distância, para guiar os motoristas pelas ruas de Londres com tochas acesas durante a poluição

Luzes de nevoeiro: o tráfego move-se lentamente, com as luzes acesas, à medida que a poluição atmosférica desce sobre Londres durante o dia

O governo fez questão de minimizar a escala do desastre e o ministério da saúde divulgou números que pretendem mostrar que o número de mortos foi muito menor do que realmente foi.

Na Câmara dos Comuns, o ministro da habitação, Harold Macmillan, futuro primeiro-ministro conservador, tentou culpar o clima pelo desastre e enfatizou que a poluição era um mal necessário.

Quando a bancada da oposição atacou o governo por não fazer mais para reduzir a poluição, ele respondeu: 'Nós fazemos o que podemos, mas é claro, o ilustre cavalheiro deve perceber o enorme número de considerações econômicas amplas que devem ser levadas em consideração e que seria tolice desconsiderar. '

Havia poluição novamente, mas nunca tão ruim. Uma campanha de parlamentares de base forçou a introdução da Lei do Ar Limpo em 1956. Ela impôs o uso de combustíveis sem fumaça nas residências e ordenou a realocação de usinas elétricas mais longe das cidades.

Londres nunca mais veria o retorno de uma névoa tão sufocante, cegante e aterrorizante como a Grande Névoa que sufocou a capital 60 anos atrás.

Um farol de luz: a praça Piccadilly mal pode ser vista e está apenas parcialmente iluminada pela luz de uma barraca de frutas nesta foto de 1952, enquanto Londres mergulhava na escuridão por causa do nevoeiro

Brilho 'ello' ello: nestas fotos do Daily Mail, o PC Reg Nicol é visto ajudando os pedestres a encontrarem seu caminho através da névoa (à esquerda) e a fumaça jorra das chaminés para a névoa que a 'pegou' e a transformou em poluição, vista de o topo da Catedral de Westminster (direita)

Um culpado: grande parte da poluição foi atribuída a incêndios domésticos usando carvão barato pesado com poeira


Uma breve história do nevoeiro de Londres

Com os planos para a pedestreização da Oxford Street recentemente anunciados por Sadiq Khan, prefeito de Londres, a qualidade do ar londrino continua sendo um tema quente. Mas, embora a preocupação com o ar sujo possa parecer uma questão relativamente moderna, na realidade tem sido um ponto de discussão entre os londrinos há séculos, muito antes da Revolução Industrial, o período que agora associamos com a miséria da poluição, graças ao trabalho de escritores como Charles Dickens e William Morris. Aqui, damos uma olhada na longa e obscura história da névoa de Londres.

Os londrinos reclamam do ar impuro desde pelo menos 1272. Após o século 12, o encolhimento das áreas florestais dentro e ao redor de Londres fez com que as famílias mudassem de fogueiras a lenha para aquelas que usavam "carvão marinho" da costa norte. Um queimador ineficiente, o carvão marinho produzia nuvens de fumaça no lugar de energia térmica, levando o rei Eduardo I a proibir sua venda ou consumo sob pena de tortura e morte. No entanto, a madeira agora era muito cara e poucos obedeciam, apesar das execuções.

A localização da bacia de Londres no estuário do Tâmisa sempre a tornou propensa à névoa natural, com a umidade ficando presa pelas colinas circundantes, mas a fumaça de carvão combinada com a névoa natural para criar um "sopro de ervilha", uma névoa espessa que pode durar dias. Os problemas de Londres com a poluição persistiram até os anos 1800 - o próprio termo "poluição" foi cunhado por um londrino faminto por oxigênio em 1905.

Em 1873, veio o primeiro nevoeiro invulgarmente espesso e persistente, que causou pelo menos 268 mortes por bronquite. Em 1879, um nevoeiro durou quatro meses inteiros, mas ainda nenhuma reforma foi aprovada - no auge da revolução industrial movida a carvão, não havia alternativa para impulsionar o progresso. Gradualmente, a partir da década de 1890, os motores elétricos substituíram o vapor, os fogos a gás cresceram em popularidade nas casas de Londres e a indústria pesada começou a se deslocar para os arredores da cidade, diminuindo ligeiramente a frequência do nevoeiro.

Então, em 1952, uma névoa de quatro dias apelidada de The Great Smog atingiu em meio a uma tempestade perfeita de condições meteorológicas, causando grandes perturbações no transporte. Todos os serviços de transporte, exceto o metrô de Londres, foram interrompidos (incluindo serviços de emergência) devido a um nível horrendo de visibilidade - as apresentações em ambientes fechados foram abandonadas quando a poluição infiltrou-se no interior, bloqueando a visão das telas de cinema e palcos. Embora os londrinos cansados ​​da poluição não tenham entrado em pânico no início, semanas depois 4.000 londrinos foram encontrados mortos, com mais 100.000 gravemente doentes, forçando assim o parlamento a agir (o número de mortos é estimado em cerca de 12.000). Em 1956, eles aprovaram a Lei do Ar Limpo, introduzindo áreas livres de fumo nas cidades, limitando a queima de carvão e oferecendo às famílias incentivos para instalar fogueiras a gás.

Embora hoje a poluição sufocante causada por poluentes esteja associada principalmente a grandes cidades em países como a China, Londres ainda sofre com o ar venenoso, com quase 10.000 londrinos morrendo prematuramente por ano como resultado de partículas ou poluição de NO2 causada principalmente por emissões veiculares.


Breathing in London's history: from the Great Stink to the Great Smog

London has extremely polluted air. Toxic emissions on Oxford Street breached safe legal limits in the first month of 2017, and have only got worse since then. Two of our curators look back at the history of the city's air, to see how London solved pollution problems in the past.

Beverley Cook &Alex Werner

Curator of Socialand Working History &New Museum Lead Curator

Even before factories and cars began to pump pollutants into the city's atmosphere, Londoners have been no strangers to noxious air. 17th century writers complained of the foul smoke emitted by burning sea coal, and backed-up chimneys suffocated people in their beds every year for centuries. But there were two times in London's history when the air became not just foul-smelling but actually deadly: the Great Stink and the Great Smog.

A Balloon View of London as seen from Hampstead, 1851

Effingham Wilson. ID no. A23791

By the 1850s, London was the world’s most powerful and wealthiest city. But it was also the world’s most crowded city with growing problems of pollution and poverty that threatened to overwhelm its magnificence. At the beginning of the 19th century less than 1 million lived in London, but by the 1850s the capital’s population had doubled and, by the end of the 19th century 6.5 million lived in an ever expanding Greater London. London was now home to one in five of the UK population.

Printed cholera notice issued by the St Katharine Dock Company, 1832

Denying rumours of a cholera outbreak within the London docks.

Such rapid population growth placed a tremendous strain on London’s public services, in particular its fresh water supply, waste disposal and sewage systems and also caused a severe housing crisis. The greatest challenge for the city authorities thus became how to keep its growing and densely packed population healthy and nourished and free from disease.

The threat of mass epidemics of diseases such as cholera and typhoid in such an overcrowded city were never far from the surface. Whilst those living in overcrowded slum conditions were at greatest risk of infectious disease it was not just the poor who died young.

Tuberculosis, smallpox, cholera and typhoid were no respecter of class and killed both rich and poor. In the mid-19th century the high death rate amongst young children brought average life expectancy in London down to just 37 years.

Dirty father Thames, 1848

Dirty father Thames. Wood engraving for 'Punch Magazine', vol. XV, July-December 1848.

Dirt and smell were facts of urban life that equally contributed to the poor health of Londoners. People could not cross a road without the benefit of a crossing sweeper who cleared dust and horse manure from their path. The ‘summer diarrhoea' that occurred annually and killed many, particularly infants was largely caused by swarms of flies feeding on manure, rotting food and human waste left exposed in the hot, steaming streets.

Smell was a potent characteristic of London life. In the 1850s London experienced the Great Stink, when the River Thames became a giant sewer overflowing not only with human waste but also dead animals, rotting food and toxic raw materials from the riverside factories.

The 'Silent Highway-Man', July 1858

Punch cartoon. The hot summer caused a particularly awful stink from the Thames.

Songsheet for a popular ballad mocking the filthiness of the river.

The Thames, once the lifeblood of the city, now became a river of death. Londoners, overwhelmed by the smell, retreated behind closed doors and heavy curtains soaked in lime.

In the 1850s, there was no understanding that diseases, particularly cholera, were caused by germs in polluted water. Instead, the miasma theory of disease was dominant, which taught that contagion spread on the air, with the foul smells directly causing illness. This gave the Great Stink added terrors, as Victorian Londoners believed simply smelling the noxious odour of the Thames could kill them.

The summer of 1858 was one of the hottest in memory, and the heat and lack of rain left the city stinking and the Thames a river of effluent. The Houses of Parliament had to be closed, as the river running beneath its windows became too noxious. Even soaking the window-blinds in strong-smelling carbolic of lime failed to keep out the Great Stink.

Such appalling conditions in the world’s greatest city forced the authorities to act.

Clare Market, 1890

This market, surrounded by slums, sold fish, meat and vegetables.

The risk of water-borne disease was reduced by the building of Bazalgette’s great sewage system and Dr John Snow’s discovery that cholera was carried in contaminated water rather than through smell. A co-ordinated approach to the disposal of waste led to a reduction in the swarms of disease-spreading flies. In 1850-1860 the area of Whitechapel, in east London, had a typhoid death rate of 116 per 100,000. By 1890-1900 this had been reduced to just 13 per 100,000.

But whilst many benefited from such improvements, poverty continued to be a cause of poor health for many. Up to one third of late Victorian Londoners were identified as living in some degree of poverty. There was a growing polarisation between the health of the ‘better off’ who were moving to modern well-ventilated homes with plumbing in the healthier suburbs and those in the inner city who continued to live in cramped, unsanitary slum conditions.

For these Londoners smell was not so easily removed from their lives. As George Gissing noted in 1893 when describing Southwark, "an evil smell hung about the butchers' and the fish shops. A public-house poisoned a whole street with alcoholic fumes from sewer-grates rose a miasma that caught the breath."

A starving family, 1900

A poverty stricken East End family. A mother with her three children, all dressed in rags.

Those born in London were distinguished from new arrivals to the capital by their unhealthy pallor, weak stature, a habit of talking louder than ‘outsiders,’ with a distinctive slang and accent affected by their need to breath heavily through their mouths due to their congested nasal passages. The skin, clothes and nostrils of Londoners were filled with a compound of powdered granite, soot and still more nauseous substances. The biggest cause of death in London remained consumption or tuberculosis and lung disease. Recruitment for the Anglo-Boer War at the end of the 19th century had also revealed the poor health of Londoners when only 2 in 9 working class males were found to have been fully fit for combat. In 1903 the American Jack London equally noted the incapability of native Londoners to undertake demanding manual work.

Jack London, The People of the Abyss, 1903

The Victorian cult of cleanliness served to separate and divide the classes even further. As bathrooms and running water became more available in the homes of the wealthy the poor were more obviously identifiable on the streets as ‘the great unwashed’. Smell created a potent barrier between the social classes as the poor suffered from a lack of washing facilities and the high cost of soap and disinfectant. Middle class charity workers not used to such conditions often found the smell of the slums unbearable and heaved as they carried out their ‘good works’. Christian charities linked cleanliness to the prevailing concept of the 'civilising mission' of Empire believing it to stand for progress. The distribution of free soap and disinfectant was believed to create not only healthy bodies but also healthy minds.

Section of Charles Booth's Descriptive map of London Poverty, 1889

Shown is Victoria Park and the poor housing to its east.

Religious and charitable organisations worked tirelessly not only to improve the conditions of the poor but also to place pressure on the government and local authorities to take greater responsibility for the health and welfare of London’s poorest citizens. Working closely together they initiated and funded projects that gradually improved the life of all those living in London’s poorest areas.

The creation of landscaped green spaces such as Victoria Park in Hackney provided a ‘vital lung’ for those living in the slums. By 1880 the Metropolitan Drinking Fountain and Cattle Trough Association had erected 800 drinking fountains and troughs providing fresh water to up to 300,000 Londoners and 1,800 horses daily during the summer. Today, the network of parks across the city are still known as the "Lungs of London".

Fog at Cambridge Circus, Charing Cross Road. c.1935

© Family Suschitzky/Donat /Museum of London.

But all the reforms of Victorian moralists could not remove the fumes of London's industry, homes and, as the 20th century went on, motor vehicles. The infamous London fogs, known as "pea-soupers", choked the city on a regular basis.

The last time that Londoners faced a visible killer smog was in December 1952. Its impact was profound and led, after lengthy deliberation, to the creation of the Clean Air Act of 1956. It was a particularly scary moment for those living in the city. The smog penetrated into people’s homes, creeping through cracks and under doors. If one ventured outside, visibility was virtually non-existent. Those suffering from existing lung ailments were particularly liable to succumb to the poisonous smoke.

'We Want Clean Air' protest banner at Paddington, 1956

© Henry Grant Collection/Museum of London

At first, government refused to make the connection between the smog and the premature death of thousands of Londoners. An outbreak of influenza was considered as an alternative or contributing factor for the increased level of mortalities in the metropolis. Others blamed unseasonable weather conditions or felt that it was just one of the consequences of living in a large conurbation where coal was burnt to make gas and electricity, power machinery and above all to heat homes.

We are more and more aware today of extreme weather conditions, such as strong winds or torrential downpours. It is interesting that the Great Smog of 1952 was also the result of a set of unusual atmospheric conditions as an anticyclone trapped the smoke of the city matched by an easterly wind that carried further polluted air from the continent. The weather had been bitterly cold in November and December but for Londoners this was something quite normal for the winter months. They retreated to their homes and burnt coal to keep warm. Everything would have been tolerable had not been for the abnormal weather conditions that led to the smog hanging over the city. One of the most unpleasant gases caused by the burning of coal was sulphur dioxide but in the moist air it was converted into a much more dangerous and deadly liquid - sulphuric acid!

The Clean Air Act did much to stop the worst of the London smog, but modern pollutants, although less visible, are scarcely less deadly than cholera or coal fumes. By some estimates, 9000 people die prematurely every year because of London's poor air quality. The Mayor of London plans to establish an Ultra Low Emissions Zone surrounding the centre of London by 2020, which might cut down the worst pollutants. But for now, as in centuries past, breathing in London remains a risky business.

How are we tackling London's current pollution crisis? Read our article from the City of London's Air Quality Manager, Ruth Calderwood.


Smoke was tolerated as a trade-off for jobs and home comforts – Stephen Mosley

Despite growing public pressure to deal with the issue, the government's reaction was sluggish. Initially it even claimed that December’s high mortality was due to a flu outbreak, and seven months elapsed before it eventually ordered an inquiry.

Four years later, in 1956, the Clean Air Act came into force, banning the burning of polluting fuels in “smoke control areas” across the UK.

London’s Battersea Power Station, shown here in 1954, once consumed more than one million tonnes of coal each year (Credit: Monty Fresco/Topical Press Agency/Getty Images)

The act was truly revolutionary, representing a major global milestone in environmental protection. Public health was vastly improved flora and fauna that had all but vanished from urban places by the 1950s began to flourish and the grand architecture of Britain's cities was no longer obscured beneath a thick layer of soot and grime. In the years that followed, a host of other industrial nations were inspired to follow suit.

But, while air pollution from coal may be a thing of past, London's air quality problem hasn’t gone away. And with a recent study suggesting that pollution in the capital claims as many as 9,500 lives a year, a growing number of scientists, politicians and campaigners believe that on the eve of the Clean Air Act's 60th anniversary, the UK must once again invoke its pioneering spirit.

The study, which was carried out for Transport for London by Kings College London’s Environmental Research Group, attributes these premature deaths to two main pollutants: fine particulates known as PM2.5 and the toxic gas nitrogen dioxide (NO2).


The Deadly Donora Smog of 1948 Spurred Environmental Protection—But Have We Forgotten the Lesson?

The yellow fog arrived five days before Halloween in 1948, swaddling the Pennsylvania city of Donora and the nearby village of Webster in a nearly impenetrable haze. Citizens attending the Donora Halloween parade squinted into the streets at the ghostlike figures rendered nearly invisible by the smoke. The Donora Dragons played their habitual Friday night football game, but, their vision obscured by the fog, ran the ball rather than throwing it. And when terrified residents began calling doctors and hospitals to report difficulty breathing, Dr. William Rongaus carried a lantern and led the ambulance by foot through the unnavigable streets.

On Saturday October 30, around 2 a.m., the first death occurred. Within days, 19 more people from Donora and Webster were dead. The funeral homes ran out of caskets florists ran out of flowers. Hundreds flooded the hospitals, gasping for air, while hundreds more with respiratory or cardiac conditions were advised to evacuate the city. It wasn’t until the rain arrived at midday on Sunday that the fog finally dissipated. If not for the fog lifting when it did, Rongaus believed, “The casualty list would have been 1,000 instead of 20.”

The 1948 Donora smog was the worst air pollution disaster in U.S. history. It jumpstarted the fields of environmental and public health, drew attention to the need for industrial regulation, and launched a national conversation about the effects of pollution. But in doing so, it pitted industry against the health of humans and their environment. That battle has continued throughout the 20th century and into the 21st, with short-term economic interests often trumping long-term consequences. Donora taught Americans a powerful lesson about the unpredictable price of industrial processes. The question now is whether the lesson stuck.

Before Carnegie Steel made its way to Donora, the town was a small farming community. Located on the Monongahela River some 30 miles south of Pittsburgh, Donora sits nestled in a narrow valley, with cliff walls rising over 400 feet on either side. Webster, meanwhile, is situated nearby, across the Monongahela. By 1902, Carnegie Steel had installed a facility in the immediate region, complete with more than a dozen furnaces by 1908, Donora had the largest volume of railroad freight traffic in the region by 1915, the Zinc Works began production and by 1918 the American Steel & Wire Company paid off its first fine for air pollution damage to health.

“Beginning in the early 1920s, Webster landowners, tenants, and farmers sued for damages attributed to smelter effluent—the loss of crops, fruit orchards, livestock, and topsoil, and the destruction of fences and houses,” writes historian Lynne Page Snyder. “At the height of the Great Depression, dozens of Webster families joined together in legal action against the Zinc Works, claiming air pollution damage to their health.” But U.S. Steel rebuffed them with lengthy legal proceedings, and plans to upgrade the Zinc Works’ furnaces to produce less smoke were set aside in September 1948 as being economically unfeasible.

The mill town of Donora, where a smoky, lethal fog killed 19 people. (Photo by Alfred Eisenstaedt/The LIFE Picture Collection/Getty Images)

Despite residents’ concern about the smoke burping out of the factories and into the valley, many couldn’t afford to be too worried—the vast majority of those 14,000 residents were employed by the very same mills. So when the deadly smog incident occurred, mill bosses and employees scrambled to find another culprit for the accident (though the Zinc Works was shut down for a week as a concession).

“The first investigators were run out of town by people with handguns,” says Devra Davis, the founder of Environmental Health Trust and the author of When Smoke Ran Like Water. “The majority of the town council worked in the mill, and some of them had executive jobs, like supervisors. Any suggestion that there could be some problem with the mill itself, which was supporting them financially, was simply something that there was no economic incentive to even entertain.”

Whatever their affiliation, everyone from the town leaders to factory owners agreed that they needed answers and a way to prevent such a catastrophe from ever occurring again. In the weeks after the fog, Donora’s Borough Council, the United Steelworkers, American Steel & Wire and even the Commonwealth of Pennsylvania called upon the federal government to launch an investigation led by the nascent United States Public Health Service.

“For decades, pollution was created by very powerful industries, and the state investigations were very friendly to industry,” says Leif Fredrickson, a historian at the University of Virginia and a member of the Environmental Data and Governance Initiative. “So [the people of Donora] were rightly concerned about that and wanted the federal government to get involved. But as it turns out, the Public Health Service was pretty concerned about their relationship with state researchers, and this is before the federal government has much say over what happens in terms of pollution control in state and local areas.”

The federal agency sent 25 investigators to Donora and Webster, where they took health surveys from residents, inspected crops and livestock, measured different sources of air pollution, and monitored wind speed and meteorological conditions. They found that more than 5,000 of the 14,000 locals had experienced symptoms ranging from moderate to severe, and that the American Steel & Wire Plant and the Donora Zinc Works emitted a combination of poisonous gases, heavy metals and fine particulate matter.

“If you looked at the X-rays of their lungs, they looked like the survivors of poison gas warfare,” Davis says.

A preliminary report was released in October 1949, with inconclusive results. Rather than singling out the mills and the effluent they produced, the researchers pointed to a combination of factors: the mills’ pollution, yes, but also a temperature inversion that trapped the smog in the valley for days (a weather event in which a layer of cold air is trapped in a bubble by a layer of warm air above it), plus other sources of pollution, like riverboat traffic and the use of coal heaters in homes.

Some locals pointed out the fact that other towns had experienced the same weather event, but without the high casualty. “There is something in the Zinc Works causing these deaths,” wrote resident Lois Bainbridge to Pennsylvania governor James Duff. “I would not want men to lose their jobs, but your life is more precious than your job.”

A local nurse administers oxygen to a patient in the emergency hospital in Donora, the town stricken by the death-dealing smog. (Bettmann / Contributor)

Others, furious with the outcome of the investigation and the lack of accountability for the mills, filed lawsuits against the American Steel & Wire Company. “In response, American Steel & Wire asserted its initial explanation: the smog was an Act of God,” Snyder writes.

In the end, American Steel & Wire settled without accepting blame for the incident. Although no further research was done into the incident in the years immediately after it, a 1961 study found the rate of death from cancer and cardiovascular disease in Donora from 1948 to 1957 was significantly elevated. Davis believes that, in the months and years after the incident, there were likely thousands more deaths than the ones officially attributed to the fog incident. That’s thanks to the ways our bodies respond to fine particulate matter, which were so prevalent at the time of the killer smog. The tiny particles slip into the bloodstream, causing increased viscosity. That sticky blood in turn increases the chance of a heart attack or stroke.

But, Davis says, the incident had some positive outcomes: it also sparked an interest in a new kind of public health research. “Prior to Donora there wasn’t a general appreciation of the fact that chronic exposures over long periods of time affected health. Public health back then consisted of investigating epidemics, when cholera could kill you, or polio could kill you.” Residents of Donora took pride in alerting the nation to the dangers of air pollution, Davis says (herself a native of Donora), and continue to commemorate the incident at the Donora Historical Society and Smog Museum.

Following the deadly smog, President Truman convened the first national air pollution conference in 1950. Congress didn’t pass its first Clean Air Act until 1963, but progress continued steadily after that, with President Nixon creating the Environmental Protection Agency in 1970, the same year that Congress passed a more comprehensive Clean Air Act. But the work of protecting the environment is never entirely finished, as new industries and technologies take the place of previous ones.

The Donora wire mill (which later became part of the American Steel & Wire Company) on the banks of the Monongahela River in 1910. (Library of Congress)

“People are still dying in the United States from pollution, and it tends to be individuals who do not have access to better housing and things like that,” says Elizabeth Jacobs, a professor of public health who wrote about Donora in the American Journal of Public Health. “But it’s not as acute now. It’s more of a long-term, chronic exposure.”

That message was echoed by medical doctors writing in the New England Journal of Medicine, who cited new studies proving the danger of fine particulate matter, no matter how small the quantity in the atmosphere. “Despite compelling data, the Trump administration is moving headlong in the opposite direction,” the authors write. “The increased air pollution that would result from loosening current restrictions would have devastating effects on public health.”

Since 2017, when that review was published, the Trump administration has relaxed enforcement on factory emissions, loosened regulations on how much coal plants can emit, and discontinued the EPA’s Particulate Matter Review panel, which helps set the level of particulate matter considered safe to breathe.

For Fredrickson, all of these are ominous signs. He notes that while the Clean Air Act hasn’t been dismantled, it also hasn’t been modified to keep up with new and more numerous sources of pollution. “At the time that things like Donora happened, there was a very bipartisan approach to pollution and environmental problems,” Fredrickson says. Regulations were put in place, and industries quickly learned that those regulations would actually be enforced. But those enforcements are falling away, it might not take long for them adjust to a new status quo of breaking rules without facing any consequences. And that, he said, “can really lead to some sort of environmental or public health disaster.”


65 years on from the Great Smog nothing has changed. We're still choking

A n estimated 18,000 people die every day worldwide as a result of air pollution. The great majority of the world’s population breathe air that does not meet World Health Organization guidelines. Air pollution has become so bad that it’s said we now have a “fifth season”: this time of year, when lethal smogs envelop some of the most populated parts of the world. Delhi’s atrocious smogs, which caused an international cricket match to be halted on Sunday, follow similar ones last year.

But 65 years on from the toxic Great Smog of London that descended on 5 December 1952, and led to ground-breaking anti-pollution laws being passed, the air above the UK still hasn’t cleared. In London alone more than one person an hour dies prematurely from a range of conditions such as congestive heart failure, asthma and emphysema as a result of exposure to particulate matter and nitrogen dioxide. The mayor of London, Sadiq Khan, has called for a new Clean Air Act that would enshrine a right to clean air.

Smog Day marks the anniversary of the Great London Smog, and the middle of the international smog season. It grew out of an initiative to share the experiences of people living with air pollution in London and New Delhi, whose air quality is among the worst in the world. In spite of many differences between life in the two capital cities, there are parallels in the experiences of people who work on the streets, runners who exercise along them, taxi drivers, parents and children and the doctors who care for those with breathing difficulties.

Progress on air pollution is already being made in many places around the world. The recent Lancet Commission on pollution and health points out that air-quality improvements not only save lives, but have other benefits. Over nearly half a century in the US, every $1 invested in improving air quality has yielded an estimated $30 in additional benefits. Shifting to 100% renewable energy by 2050 would prevent 90 million premature deaths between 2017 and then, according to work by Mark Jacobson at Stanford University.

Heavy smog at Piccadilly Circus, London, in December 1952. Photograph: Central Press/Getty Images

Almost 200 countries are in the process of negotiating a series of resolutions on pollution at the United Nations, and cities around the world are being encouraged to be part of the UN Environment’s BreatheLife campaign to clear their air to meet health targets by 2030.

Cities can learn quickly from each other about what works, with transport policies crucial. Curitiba in southern Brazil has been said to set the gold standard in sustainable urban planning, with a comprehensive, high-quality public transport system and bus system used by 85% of local people.

In the UK, Nottingham introduced an all-electric park-and-ride service and one of the biggest electric bus fleets in Europe, while Birmingham promotes a “bicycle revolution”, offering free bikes, cycle training and maintenance lessons. Freiburg in Germany coordinated transport and land use to increase journeys by bike threefold, double public transport use, and cut the share of trips by car to less than one third.

But how could the UK government deliver a meaningful right to clean air? There could be a nationwide duty on all public bodies to take into account the impact of air pollution and climate change whenever they make a decision about public services or public funds. A precedent exists in the form of the public sector equality duty, which assesses whether the decisions of public bodies will have a discriminatory impact on vulnerable groups, and if so take reasonable steps to prevent discrimination. It is now embedded in almost every public body decision-making process.

We urgently need to change how we live, work and run the economy, to stop avoidable, premature deaths, tackle climate change and advance visions of a world in which the air is fit to breathe. Today’s awareness-raising Smog Day is a step in the right direction.


Assista o vídeo: Jak Londyn otoczone śmiertelny mgła lub Wielki mógł (Outubro 2021).