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O que aconteceu quando a Primeira Guerra Mundial fez uma pausa para o Natal

O que aconteceu quando a Primeira Guerra Mundial fez uma pausa para o Natal

Na véspera do Natal de 1914, nas trincheiras úmidas e lamacentas da Frente Ocidental da Primeira Guerra Mundial, uma coisa notável aconteceu.

Passou a ser chamada de Trégua de Natal. E continua sendo um dos momentos mais célebres e estranhos da Grande Guerra - ou de qualquer guerra da história.

O metralhador britânico Bruce Bairnsfather, mais tarde um cartunista proeminente, escreveu sobre isso em suas memórias. Como a maioria de seus companheiros de infantaria do 1º Batalhão do Regimento Real de Warwickshire, ele estava passando a véspera do feriado tremendo na lama, tentando se manter aquecido. Ele havia passado boa parte dos últimos meses lutando contra os alemães. E agora, em uma parte da Bélgica chamada Bois de Ploegsteert, ele estava agachado em uma trincheira que se estendia por apenas um metro de profundidade por um metro de largura, seus dias e noites marcados por um ciclo interminável de insônia e medo, biscoitos velhos e cigarros muito úmidos acender.

“Aqui estava eu, nesta horrível cavidade de argila”, escreveu Bairnsfather, “... milhas e milhas de casa. Frio, molhado e coberto de lama. ” Não parecia “a menor chance de ir embora - exceto em uma ambulância”.

Então o canto começou

Por volta das 22h, Bairnsfather percebeu um barulho. “Eu escutei”, lembrou ele. "Do outro lado do campo, entre as sombras escuras além, eu podia ouvir o murmúrio de vozes." Ele se virou para um colega soldado em sua trincheira e disse: "Você ouve os Boches [alemães] chutando aquela raquete ali?"

“Sim”, foi a resposta. “Eles já estão nisso há algum tempo!”

Os alemães cantavam canções de natal, pois era véspera de Natal. Na escuridão, alguns dos soldados britânicos começaram a cantar de volta. “De repente”, lembrou Bairnsfather, “ouvimos gritos confusos do outro lado. Todos paramos para ouvir. O grito veio novamente. ” A voz era de um soldado inimigo, falando em inglês com um forte sotaque alemão. Ele estava dizendo: "Venha aqui."

Um dos sargentos britânicos respondeu: “Você está no meio do caminho. Eu vim no meio do caminho. ”

Fraternização se seguiu

O que aconteceu a seguir iria, nos anos seguintes, atordoar o mundo e fazer história. Os soldados inimigos começaram a sair nervosamente de suas trincheiras e a se encontrar na "Terra de Ninguém" cheia de arame farpado que separava os exércitos. Normalmente, os britânicos e alemães se comunicavam através da Terra de Ninguém com balas riscadas, com apenas uma permissão ocasional de cavalheiros para coletar os mortos sem serem molestados. Mas agora, houve apertos de mão e palavras de gentileza. Os soldados trocaram canções, fumo e vinho, juntando-se a uma festa natalina espontânea na noite fria.

Bairnsfather não conseguia acreditar no que via. “Aqui estavam eles - os verdadeiros e práticos soldados do exército alemão. Não havia um átomo de ódio em nenhum dos lados. ”

E não estava confinado a um único campo de batalha. A partir da véspera de Natal, pequenos grupos de tropas francesas, alemãs, belgas e britânicas realizaram cessar-fogo improvisado na Frente Ocidental, com relatos de alguns também na Frente Oriental. Alguns relatos sugerem que algumas dessas tréguas não oficiais permaneceram em vigor por dias.

Para aqueles que participaram, foi certamente uma pausa bem-vinda do inferno que estavam enfrentando. Quando a guerra começou apenas seis meses antes, a maioria dos soldados imaginou que ela terminaria rapidamente e eles estariam em casa com suas famílias a tempo para as férias. Não apenas a guerra se arrastaria por mais quatro anos, mas provaria ser o conflito mais sangrento de todos os tempos. A Revolução Industrial tornou possível a produção em massa de ferramentas novas e devastadoras para matar - entre elas frotas de aviões e armas que podiam disparar centenas de tiros por minuto. E más notícias de ambos os lados deixaram os soldados com o moral em queda livre. Houve a devastadora derrota russa em Tannenberg em agosto de 1914 e as derrotas alemãs na Batalha do Marne uma semana depois.

Quando o inverno se aproximou em 1914 e o frio começou, a Frente Ocidental se estendia por centenas de quilômetros. Incontáveis ​​soldados viviam na miséria nas trincheiras das frentes, enquanto dezenas de milhares já haviam morrido.

Então chegou o Natal.

Relatos de primeira mão relembram garrafas, cigarros e barbearia

As descrições da Trégua de Natal aparecem em vários diários e cartas da época. Um soldado britânico, um fuzileiro chamado J. Reading, escreveu uma carta para sua esposa descrevendo sua experiência de férias em 1914: “Acontece que minha empresa estava na linha de fogo na véspera de Natal, e era minha vez ... de entrar em uma ruína casa e lá permanecer até às 6:30 da manhã de Natal. Durante a primeira parte da manhã, os alemães começaram a cantar e gritar, tudo em bom inglês. Eles gritaram: ‘Você é da Brigada de Fuzileiros; você tem uma garrafa sobressalente; se assim for, iremos na metade do caminho e você virá na outra metade. '”

“Mais tarde naquele dia, eles vieram em nossa direção”, descreve Reading. “E nossos camaradas foram encontrá-los ... Apertei a mão de alguns deles, e eles nos deram cigarros e charutos. Não atiramos naquele dia e tudo estava tão silencioso que parecia um sonho. ”

Outro soldado britânico, chamado John Ferguson, lembrou-se desta forma: “Aqui estávamos nós rindo e conversando com homens que poucas horas antes estávamos tentando matar!”

Outros diários e cartas descrevem soldados alemães usando velas para iluminar árvores de Natal ao redor de suas trincheiras. Um soldado da infantaria alemão descreveu como um soldado britânico montou uma barbearia improvisada, cobrando dos alemães alguns cigarros de cada um por um corte de cabelo. Outros relatos descrevem cenas vívidas de homens ajudando soldados inimigos a recolherem seus mortos, os quais eram muitos.

Um improviso 'chute'

Um lutador britânico chamado Ernie Williams descreveu posteriormente em uma entrevista sua lembrança de uma jogada de futebol improvisada no que acabou sendo um campo de gelo: "A bola apareceu de algum lugar, não sei de onde ... Eles marcaram alguns gols e um cara entrou no gol e então foi apenas um chute geral. Acho que havia cerca de duzentos participantes ”.

Tenente alemão Kurt Zehmisch de 134 Saxons Infantry, um professor que falava inglês e alemão, também descreveu um jogo de futebol em seu diário, descoberto em um sótão perto de Leipzig em 1999, escrito em uma forma arcaica de taquigrafia alemã. “Por fim, os ingleses trouxeram uma bola de futebol de suas trincheiras e logo começou um jogo animado”, escreveu ele. “Quão maravilhosamente maravilhoso, mas quão estranho era. Os oficiais ingleses pensaram da mesma maneira. Assim, o Natal, a celebração do Amor, conseguiu reunir os inimigos mortais como amigos por um tempo. ”

Gradualmente, a notícia da Trégua de Natal chegou à imprensa. “O Natal já veio e se foi - certamente a celebração mais extraordinária que qualquer um de nós jamais experimentará”, escreveu um soldado em uma carta publicada em The Irish Times em 15 de janeiro de 1915. Ele descreveu uma “grande multidão de oficiais e soldados, ingleses e alemães, agrupados em torno dos corpos [mortos], que haviam sido reunidos e dispostos em fileiras”. Os alemães, disse este soldado britânico, "eram bastante afáveis".

O número exato de soldados que participaram dessas reuniões informais de férias foi debatido; não há como saber com certeza, já que os cessar-fogo foram em pequena escala, aleatórios e totalmente não autorizados. UMA Tempo a história da revista sobre o 100º aniversário afirmava que cerca de 100.000 pessoas participaram.

Nem todos ficaram satisfeitos

Pelo menos um relato sobreviveu de uma trégua de Natal que deu errado: a história do soldado Percy Huggins, um britânico que estava relaxando na Terra de Ninguém com o inimigo quando um atirador de elite na cabeça o matou e deu início a mais derramamento de sangue. O sargento que assumiu o lugar de Huggins, na esperança de vingar sua morte, foi então ele mesmo morto.

Em outro relato, um alemão repreendeu seus colegas soldados durante a trégua de Natal: “Isso não deveria acontecer em tempo de guerra. Você não tem mais senso de honra alemão? " O nome desse soldado de 25 anos era Adolf Hitler.

Nem o alto comando ficou satisfeito com as festividades. Em 7 de dezembro de 1914, o Papa Bento XVI implorou aos líderes das nações em conflito que mantivessem uma trégua de Natal, pedindo "que as armas silenciassem pelo menos na noite em que os anjos cantaram". O apelo foi oficialmente ignorado.

Assim, quando uma trégua eclodiu espontaneamente, os líderes de todos os exércitos ficaram horrorizados. O general britânico Sir Horace Smith-Dorrien escreveu em um memorando confidencial que "isso é apenas ilustrativo do estado apático em que estamos gradualmente afundando". Alguns relatos da Trégua de Natal afirmam que os soldados foram punidos por confraternização, e o alto comando deu ordens para que isso nunca acontecesse novamente.

Durante o resto da Primeira Guerra Mundial - um conflito que acabaria ceifando cerca de 15 milhões de vidas - nenhuma Trégua de Natal parece ter ocorrido. Mas em 1914, esses curiosos encontros de férias lembraram a todos os envolvidos que as guerras não eram travadas por forças, mas por seres humanos. Por anos depois, a Trégua se tornou alimento para tudo, desde obras de arte até filmes feitos para a TV, anúncios e canções populares.

Hoje, existe um memorial no National Memorial Arboretum da Inglaterra em comemoração à trégua de Natal; foi dedicado pelo Príncipe William da Inglaterra. No aniversário de 100 anos em 2014, as seleções de futebol da Inglaterra e da Alemanha realizaram um amistoso na Inglaterra em memória dos jogos de futebol improvisados ​​dos soldados em 1914. (A Inglaterra venceu por 1 a 0).

O que mais se destaca hoje, porém, são as memórias dos próprios soldados, preservadas em sua caligrafia. Um fuzileiro da 3ª Brigada de Fuzileiros da Grã-Bretanha contou um soldado alemão dizendo: “Hoje temos paz. Amanhã você luta pelo seu país. Eu luto pelo meu. Boa sorte!"

Quanto a Bruce Bairnsfather da Grã-Bretanha, ele resumiu o momento histórico distinto desta forma: "Olhando para trás, eu não perderia aquele dia de Natal único e estranho por nada."


Primeira Guerra Mundial: O Milagre do Natal

Mas as coisas não funcionaram assim. Eles não voltaram para casa no Natal e a guerra continuou por mais quatro anos. Durante a primeira grande guerra europeia, 8.500.000 homens foram mortos, enquanto outras centenas de milhares morreram feridos. No entanto, na véspera de Natal de 1914, algo muito incomum aconteceu, provavelmente um dos eventos mais incomuns na história da guerra & # 8217 ocorreu no front ocidental.

Em 24 de dezembro, o tempo esfriou repentinamente, as águas congelaram e os soldados foram todos reunidos em trincheiras. A certa altura da noite, os soldados alemães começaram a acender velas. As sentinelas britânicas imediatamente informaram seus oficiais quando pequenas luzes começaram a pipocar ​​no escuro. As tropas alemãs foram então claramente iluminadas por essas luzes, no entanto, os britânicos não se aproveitaram de sua vulnerabilidade e seguraram o fogo.

Pouco depois, os oficiais britânicos começaram a ver algo ainda mais inacreditável. As tropas alemãs seguravam árvores de Natal acima de suas cabeças e havia velas acesas em seus galhos. Os britânicos entenderam a mensagem e o fato de que os alemães estavam comemorando o Natal. E não apenas isso, eles também notaram que os alemães estavam cumprimentando seus inimigos.

Alguns momentos depois, você podia ouvir um bando de soldados alemães cantando uma canção de Natal. Eles logo foram acompanhados por mais e mais soldados. A canção de natal soou assim: “Stille Nacht! Heilige Nacht! ” Não demorou muito para que as tropas britânicas reconhecessem a canção e começassem a cantar sua versão em inglês dela, junto com os alemães, relata o WND Diversions.

Um por um, soldados de ambos os lados deporiam suas armas e caminhariam em direção a um pequeno pedaço de terra, entre as linhas alemãs e britânicas. Tantos soldados engajados naquele momento de paz, que os oficiais foram impedidos de se opor. Frank Richards estava lá quando o milagre aconteceu. Mais tarde, ele escreveu sobre isso em seu diário de guerra: “Colocamos uma placa com‘ Feliz Natal ’. O inimigo arremessou um semelhante. Dois de nossos homens jogaram o equipamento fora e pularam no parapeito com as mãos acima da cabeça enquanto dois dos alemães faziam o mesmo, nossos dois indo ao encontro deles. Eles apertaram as mãos e todos nós saímos da trincheira e os alemães também. ”

Richard se lembrou de um momento em que um soldado alemão que falava muito bem inglês, começou a dizer o quanto não gosta da guerra e como ficaria feliz quando tudo acabasse. Os soldados britânicos concordaram. Os soldados sentaram-se ao redor de uma fogueira, trocaram barras de chocolate, emblemas, botões e pequenas latas de carne.


10 maneiras pelas quais o Natal foi celebrado durante a Primeira Guerra Mundial

Para os responsáveis ​​pelo esforço de guerra da Grã-Bretanha, o Natal era uma época perigosa do ano, pois a alegria sazonal se opunha à dura realidade da guerra. A escassez começou a aparecer em itens essenciais como açúcar, pão, gasolina e papel, e os ingredientes para cozinhar para o Natal eram difíceis de encontrar. Mas o moral nacional foi considerado pelo governo uma prioridade, e o Natal foi marcado por uma tentativa consciente de comemorar como de costume - mantendo as antigas tradições e promovendo a alegria do Natal.

Embora a extravagância tradicional do Natal tenha ficado fora de moda - e impossível - a Grã-Bretanha continuou a abraçar o espírito natalino. Canções, presentes úteis, atos de caridade e culinária engenhosa foram incentivados. E embora isso tenha se tornado mais difícil à medida que a guerra avançava - os ataques aéreos e a ausência de entes queridos eram um modo de vida - foi um momento deliberado de desafio contra a morte, a destruição e a privação da guerra. Aqui estão 10 maneiras em que a Grã-Bretanha marcou a época do Natal.

Comprar presentes de natal

O tempo de guerra significou uma mudança de atitude para as compras de Natal. Para as crianças, brinquedos com tema militar - soldados, armas, uniformes - estavam na moda. Entre os adultos, o entusiasmo pela entrega de presentes de Natal era tão forte como sempre, mas o consenso moral era evitar a frivolidade. Como dizia um anúncio: “Está de acordo com a época em que apenas presentes práticos serão dados neste Natal”.

Os compradores foram encorajados a dar itens úteis e sensatos, especialmente para seus parentes do sexo masculino na frente. As lojas entraram na temporada com uma série de ferramentas e fichas para ajudar o guerreiro. Os presentes sugeridos incluem estojos de trabalho dos soldados e carteiras, luvas quentes, conjuntos de tubos, estojos para correspondência, lâminas de barbear, isqueiros, isqueiros e relógios. Os cigarros, "o combustível do exército britânico", eram particularmente procurados.

A marca ‘Con Amore’ oferecia cigarros com o brasão do regimento em relevo, para o toque pessoal final para namorados ausentes. Seu slogan era: “Em Trench, Mess, Billet ou Shipboard, toda fumaça o fará lembrar de você - o doador.”

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Envio de mensagens e presentes para a frente

Com tantos homens e mulheres passando o Natal fora de casa, a demanda por pacotes no Natal era maior do que nunca. Durante todo o curso da guerra, o serviço postal do exército enviou 114 milhões de pacotes da Grã-Bretanha para zonas de conflito e 2 bilhões de cartas.

Os carteiros do exército foram apelidados de "Papai Noel em cáqui", enquanto trabalhavam para entregar pacotes de cuidados para a linha de frente e trazer mensagens para casa a tempo para o Natal. De volta à Grã-Bretanha, as famílias mandavam alimentos, roupas, cigarros e tabaco. As instituições de caridade também reuniram o público britânico para mostrar seu apoio às tropas, enviando presentes de Natal em massa. Bolas de futebol, gaitas, livros, cigarros e até pudins de Natal eram enviados a granel.

No Natal de 1914, a princesa Mary, filha de George V, lançou sua própria iniciativa de caridade de Natal: uma caixa de metal com cigarros para cada soldado do exército.

Fazendo sucesso nas trincheiras na frente oeste

A trégua de Natal de 1914 é lendária como um momento de boa vontade festiva. Um cessar-fogo não oficial permitiu que soldados ao longo da frente ocidental saíssem das trincheiras, encontrassem combatentes inimigos, trocassem presentes e até jogassem.

O medo de um motim fez com que uma repetição fosse fortemente desencorajada pelas autoridades do exército nos anos subsequentes, mas os soldados ainda marcavam cada Natal quando chegava nas trincheiras com pacotes de Natal e rações extras. O tempo ruim, os abrigos inundados e o perigo constante afetaram o espírito natalino. A imprensa britânica, ansiosa por apresentar uma visão oficial e positiva da guerra, publicou fotos e ilustrações de soldados abrindo pacotes de casa ou cozinhando alegremente seu pudim de Natal em uma panela feita de capacete alemão.

Mas um desenho do soldado-artista Bruce Bairnsfather sugere um Natal menos alegre para muitos: o amanhecer de um triste dia de Natal, longe de casa em uma paisagem devastada pela guerra.

Natal no hospital

Tanto na Grã-Bretanha como em zonas de guerra, muitos militares e mulheres passaram o Natal em hospitais militares. Um ambiente luminoso, alegre e curativo era fundamental para o ethos médico, e no Natal a equipe do hospital fazia um esforço especial para decorar as enfermarias e entreter os feridos. Os hospitais costumam dar festas e shows para seus pacientes.

Natal na marinha

O Natal no mar veio com suas próprias tradições, como os que serviram na Marinha Real durante a guerra - cerca de 380.000 pessoas em 1918 - descobriram. Seu Natal era formal e altamente regulamentado em comparação com as forças em terra: depois de um serviço religioso no navio, os homens se reuniam em suas refeitórios, com as mesas decoradas para o Natal.

Aqui eram visitados pelo capitão e oficiais, que se sentavam em cada mesa, degustando a comida que haviam preparado. Muitos estavam servindo em navios no Mar do Norte, onde o inverno tempestuoso poderia ser uma animada celebração de Natal.

Abrigos de refugiados de natal

A Europa dilacerada pela guerra significou o deslocamento em massa de populações civis: cerca de 250.000 refugiados belgas abrigados na Grã-Bretanha durante a guerra. Com os belgas recebendo tratamento simpático na imprensa, o apoio britânico à sua situação foi considerável nos primeiros anos da guerra. Milhares de empresas de caridade foram lançadas para ajudá-los, desde grandes comitês e organizações até assinaturas de jornais.

Em 1914 O espectador lançou um apelo por presentes de Natal de seus leitores: “Mais de mil brinquedos foram distribuídos pessoalmente entre as crianças refugiadas belgas que agora são cuidadas em casas e albergues ingleses”.

Viajando para casa de licença

A licença de Natal para os soldados foi um golpe de sorte incomum - em alguns casos, foi determinado por sorteio. Os soldados foram relativamente bem cuidados na jornada de volta para casa, graças à atividade de várias instituições de caridade durante a guerra. As mulheres se ofereceram para servir chá nas estações ferroviárias para qualquer pessoa uniformizada, e as salas especiais do clube do exército e as cabanas da YMCA deram abrigo aos soldados durante o trajeto. Eles organizaram alegres celebrações de Natal para os soldados que não conseguiram chegar em casa a tempo.

Um Natal agridoce em casa

O Natal em casa pode ter sido mais confortável, mas os civis ainda estavam sentindo o impacto da guerra. Em dezembro de 1914, a Grã-Bretanha experimentou seus primeiros ataques ao território nacional: três cidades da costa leste foram bombardeadas do mar em 16 de dezembro, e o primeiro ataque aéreo alemão atingiu a costa sul cinco dias depois.

Além do choque de tais ataques diretos, entes queridos ausentes dificultaram o Natal durante a guerra. Tê-los de licença em casa era um presente especial em tempos de guerra. O Natal de 1915 foi uma das surpresas particularmente felizes: atrasos na postagem fizeram com que algumas famílias não fossem avisadas da chegada de seu ente querido até que aparecessem na porta.

Nos jornais

Os jornais eram a principal fonte de informação pública sobre a progressão da guerra e o bem-estar dos que lutavam. No Natal, como nos anos anteriores à guerra, jornais semanais como The Illustrated London News e The Tatler produziu suas edições anuais de Natal. Com belas imagens e contos, estes tiveram o cuidado de apresentar uma imagem alegre das festividades dos tempos de guerra. Imagens sentimentais de soldados voltando para casa ou tordos nas trincheiras visavam integrar a experiência da guerra com o espírito do Natal.

Nos cinemas

Pantomimas eram uma grande tradição de Natal antes da guerra e continuaram durante todo o conflito. Durante a guerra, eles se adaptaram aos interesses populares, incorporando canções favoritas de guerra, como "É um longo caminho para a Tipperary" e "Keep the Home Fires Burning".

Com seu cenário caro e palhaçadas estridentes, muito sobre eles parecia em desacordo com o esforço de guerra, enquanto os soldados arriscavam suas vidas no front. Mas eles também eram totalmente britânicos e um emblema cultural da alegria do Natal e da boa vontade comunitária. Isso não foi apenas escapismo, mas um esforço concentrado para levantar o ânimo. Como disse uma crítica de teatro em 1914: “Antes de você ficar muito tempo na pantomima de Drury Lane, você sente com ainda mais certeza que, quando entrar no prédio, iremos vencer esta guerra”.

Hannah Scally é historiadora sênior do illustrfirstworldwar.com.

Este artigo foi publicado pela primeira vez online em 2014


Natal de 1914 e depois

O sentimentalismo sobre o Natal na Grã-Bretanha é um legado vitoriano que deve muito à influência da Alemanha. A sensação de indignação em dezembro de 1914, ao se deparar com um Natal maculado pela feiura da guerra, era comum a ambos os países.

As guerras religiosas - como as civis - são comumente consideradas as mais impiedosas, as mais cruéis e as mais destrutivas. A sanção ou instrução divina geralmente tende a aumentar essa selvageria, lançando um brilho sagrado sobre o que poderia ser visto simplesmente como atos bárbaros. Onde a guerra religiosa também assumiu o caráter de uma guerra civil - no aumento ou supressão das heresias - a crueldade aumenta proporcionalmente. No entanto, persiste a noção de que o cristianismo de qualquer forma (apesar do registro) é de alguma forma incompatível com a guerra, e a festa cristã central, o aniversário oficial do próprio Cristo, dia de Natal, consagrando os conceitos de Paz na Terra e Boa Vontade entre os Homens, parece particularmente ofendido pelo contexto da guerra.

Esse senso agudo da incongruência da guerra no dia de Natal é, no entanto, um desenvolvimento relativamente recente, confinado quase inteiramente às nações protestantes do norte da Europa (e seus descendentes no exterior). Sentimentalismo extremo em relação ao Natal na Grã-Bretanha é um legado vitoriano que deve muito à influência alemã. Em 1914, a Grã-Bretanha e a Alemanha eram nações predominantemente urbanas, suas populações em massa eram suficientemente alfabetizadas para serem acessíveis a sugestões em massa sobre muitos assuntos, incluindo a produção em massa de Natal já fazia parte da vida de seu povo e não demorava a aproveitar as oportunidades aquele Natal apresentado. Ambos os países compartilhavam a mistura de sentimento e comercialismo que cada vez mais impregnava a festa. Eles também compartilharam uma imagem de Natal, centrada em torno do pinheiro das vastas florestas do norte europeu, iluminada por velas (uma inovação luterana), troncos de Yule (da Lituânia), um distinto Papai Noel da Europa Central (pronunciado perversamente como "Garras" em Grã-Bretanha) com renas (fauna rara ao redor de Belém) para desenhar seu "trenó cheio de presentes, montes de neve, geada brilhante e pranchas gemendo com os pratos amplos e pesados ​​apropriados para um inverno do norte. O sentimento de indignação em dezembro de 1914 ao encontrar um Natal manchado pela feiura da guerra era comum para pessoas sérias e religiosas em ambos os países. Por isso, encontramos um atencioso oficial hussardo alemão (Capitão Rudolf Binding) escrevendo para seu pai de Flandres em 20 de dezembro:

Se eu pudesse, alguma autoridade proclamaria que o Natal não seria celebrado este ano. Não consigo atingir a falta de imaginação necessária para celebrar o Natal diante do inimigo. A simplicidade do Natal com o riso das crianças, as surpresas, a alegria de dar pequenas coisas - é assim que deve ser quando aparece sozinho. Mas quando entra nas listas com uma guerra, está fora de lugar. Inimigo, Morte e uma Árvore de Natal - eles não podem. vivem tão próximos.

O capitão Binding acabara de passar pela dura experiência da Primeira Batalha de Ypres. Ele estava servindo em uma das ‘Young Reserve Divisions’ - uma experiência única e infeliz no recrutamento alemão. Logo após a eclosão da guerra, foi ordenada a formação de treze novas divisões, setenta e cinco por cento do pessoal sendo voluntários, dos quais a maioria eram estudantes entre dezessete e vinte anos. Cheias de entusiasmo patriótico, mas praticamente sem treinamento e com falta de oficiais e sargentos treinados, dez dessas divisões foram lançadas na Batalha de Ypres em outubro. O resultado foi uma tragédia semelhante à que atingiu os ardentes voluntários do Exército de Kitchener em julho 1 ° de 1916 no Somme. Os alemães o chamaram de ‘Der Kindermord von Ypern’ - ‘o Massacre dos Inocentes em Ypres’. Binding viu acontecer, ele viu "a flor intelectual da Alemanha" cantar nos ataques que os abateram aos milhares. Seu espírito natalino estava, portanto, um tanto desfigurado. Tampouco foi melhorado com a chegada de visitantes incomuns à Frente:

Esta manobra de presente de Natal, organizada por intrometidos esnobes e traficantes de novidades em um clarão de publicidade, cria uma impressão tão desagradável aqui que quase nos deixa doente. O fato de eles aparecerem com mil pacotes de charutos ruins, chocolates indiferentes e lãs de utilidade problemática, sentados em um carro, parece fazê-los pensar que têm o direito de que a guerra lhes seja mostrada como uma fábrica de couro.

Esses visitantes refletiam o humor da Alemanha naquele Natal. Animado com a satisfação de grandes vitórias - a conquista da Bélgica e uma enorme e rica área do norte da França, bem como a derrota dos russos na Polônia - o público alemão ainda estava em estado de euforia, apesar das pesadas perdas do Exército . Na Grã-Bretanha ainda não havia aquele corretivo - a guerra realmente não havia voltado para casa. As baixas britânicas nos combates de cinco meses de 1914 somaram pouco menos de 100.000 pelos padrões da Guerra dos Bôeres (cerca de 120.000 em trinta e dois meses, dos quais menos de 6.000 mortos em batalha) isso foi, é claro, muito chocante. O público britânico nada sabia sobre questões como a perda de 206.515 na França apenas em agosto (praticamente todas na última quinzena daquele mês). As perdas do aliado russo foram igualmente ocultadas no silêncio. As baixas da Alemanha foram declaradas pela imprensa como enormes, mas não qualquer um tinha qualquer meio de imaginar o que isso poderia realmente significar. Portanto, foi um choque pensar em quase 100.000 soldados britânicos sendo mortos ou feridos tão cedo - mas foi um choque moderado pela natureza das próprias vítimas. A esmagadora maioria deles eram regulares. A Grã-Bretanha em breve colocaria um vasto Exército Cidadão em campo pela primeira vez em sua história, mas em dezembro de 1914 isso quase não existia. Algumas unidades territoriais foram enviadas para a frente e algumas, como a escocesa de Londres, sofreram pesadas baixas. Mas, em geral, os homens que haviam caído até agora eram os "moletons velhos", não pessoas que pessoas respeitáveis ​​conheciam.

Portanto, o primeiro Natal da Grã-Bretanha no que mais tarde seria chamado de Frente Interna foi bastante desinibido, apesar de Michael MacDonagh de Os tempos descrito como "a maior crise nacional em cem anos". Ele se perguntou como este primeiro Natal em tempo de guerra diferia daqueles "quando a paz reinava na terra", e chegou a esta conclusão:

Em muitos aspectos, era o mesmo velho Natal. Ele resistiu ao choque desta maior guerra da história do mundo, como o festival de afeto familiar e boa camaradagem. Houve as habituais multidões de compradores no West End. The Strand, Piccadilly, Regent Street e Oxford Street estavam tão apinhados do que nunca na época do Natal ... Nos subúrbios, os açougues enchiam de carne bovina e de carneiro. e cerveja dos fruticultores com maçãs e laranjas.

Não houve diferença alguma, então? Um, talvez:

Quanto aos ‘Cumprimentos da época’, os amigos ficaram comovidos, por causa da Guerra, a apertar as mãos com mais vigor e desejar um Feliz Natal com vozes mais sinceras e alegres.

Havia um motivo de alegria que, com nossa consciência dos mais três Natais de guerra que viriam (e os seis entre 1939 e 1945), agora parece estranhamente ingênuo:

… Não há dúvidas generalizadas quanto ao futuro. Prevalece a crença, assim como a esperança, de que muito antes do próximo Natal teremos celebrado a restauração da paz na Europa com as vitórias dos Aliados.

No front, havia naturalmente uma ausência conspícua de açougueiros, avicultores e fruticultores, no entanto, como escreveu o capitão Bruce Bairnsfather:

O espírito do Natal começou a permear todos nós; tentamos traçar maneiras e meios de fazer o dia seguinte, o Natal, diferente de alguma forma dos outros. Convites de um abrigo para outro para refeições diversas estavam começando a circular. . Recebi a fatura de aparecer em um abrigo cerca de quatrocentos metros à esquerda naquela noite para ter algo especial em jantares de trincheira - não tanto valentão e Maconochie como de costume. Uma garrafa de vinho tinto e uma mistura de coisas enlatadas de casa representaram na ausência deles.

"Bully" não precisa de explicação, pois as tropas já estavam ficando cansadas disso e teria ultrapassado sua compreensão de que na Grã-Bretanha da década de 1970 a carne enlatada se tornaria um luxo. ‘Maconochie’ era uma ótima opção: vegetais fatiados em lata, principalmente batatas, nabos e cenouras, em molho de carne. Um velho soldado escreveu: ‘Aquecido na lata, Maconochie era frio comestível, era um assassino de homens’. Outro, no entanto, acrescentou: ‘podemos sempre contar com um jantar saboroso quando abrimos uma das suas latas’. Freqüentemente, essa confecção era chamada de 'M. e V. '(' carne e vegetais ') e se tornou o assunto de uma música que parece conter um certo grau de afeto:

Oh, um pouco de tudo entrou em uma lata um dia, E eles embalaram e selaram de uma forma mais misteriosa
E um chapéu de bronze veio e provou,
E 'Pon me, Sam' diz ele,
Devemos alimentar os soldados,
E vamos chamá-lo de M. e V.

Pratos tão nada luxuosos eram melhorados com compras locais, onde isso era possível, e com pacotes de casa. No último caso, certas anomalias foram percebidas: unidades territoriais de classe média estavam agora sendo brigadas com regulares tanto para treinamento quanto como reforço. A London Rifle Brigade estava com a 11ª Brigada de Infantaria na 4ª Divisão. It was ‘noticed that the Christmas parcels mail for the four other regiments required less transport than the mail for the L.R.B., and in consequence we were able to provide a worthwhile contribution to each of the four battalions forming the 11th Brigade’. Some units - 2nd Royal Welch Fusiliers was one of them - even managed to issue plum pudding.

In one respect Christmas at the Front was definitely joyful: the wet misery of a Flanders winter suddenly changed. Bruce Bairnsfather tells us, ‘Christmas Eve was, in the way of weather, everything that Christmas Eve should be’. Christmas Day itself ‘was a perfect day. A beautiful, cloudless blue sky. The ground hard and white . It was such a day as is invariably depicted by artists on Christmas cards - the ideal Christmas Day of fiction’. And indeed, the curious manifestations taking place along considerable stretches of the British front that day had a look of the most surprising fiction. These began on Christmas Eve, and all British accounts affirm that they started on the German side of No Man’s Land. From the London Rifle Brigade came the report:

. we settled down to our normal watch-keeping without relaxation and without any idea of what the immediate future was to bring. It soon became clear, however, by the sounds of activity coming from the opposite trenches that the Germans were celebrating Christmas Eve in their customary manner. They had brought up a band into their front-line trenches, and, as we listened to hymns and tunes common to both nations, quite understandably a wave of nostalgia passed over us. When it became quite dark the light of an electric pocket-lamp appeared on the German parapet. Normally this would have drawn a hail of bullets, but soon these lights were outlining the trenches as far as the eye could see and no sound of hostile activity could be heard.

Henry Williamson tells of a British working party surprised to see a strange, steady white light in the German lines: ‘What sort of lantern was it? . Then they saw dim figures on the German parapet, about more lights and with amazement saw that it was a Christmas tree being set there, and around it were Germans talking and laughing together’. Soon a rich baritone was tinging ‘Stille Nacht! Heilige Nacht! in the frosty mist 'it was like being in another world', Bruce Bairnsfather, returning from his convival dinner, found his men in a cheerful mood, and one of them pointed out to him that the Germans seemed to be equally merry. A band could be heard, there was a good deal of singing and some confused shouting across No Man’s Land, with invitations to ‘come over’. After a time a British sergeant accepted and disappeared into the darkness:

Presently, the sergeant returned. He had with him a few German cigars and cigarettes which he had exchanged for a couple of Maconochie’s and a tin of Capstan which he had taken with him. The séance was over, but it had given just the requisite touch to our Christmas Eve . But, as a curious episode, this was nothing in comparison to our experience on the following day.

As dawn broke on a fine, frosty December 25th, British troops ‘standing to’ were amazed to see unarmed Germans climbing over their parapets and coming across No Man’s Land, ‘shouting to us, in good English, telling us not to fire’, according to a sergeant of the Border Regiment. One of his officers went out to meet the Germans ‘and they had a conversation which brought about a truce’. Elsewhere this came about quite spontaneously the Royal Welch Fusiliers climbed out of their trench em massa to meet the Germans who had done the same thing:

Buffalo Bill the company commander, so named because of his distressing habit of pulling out his revolver and threatening ‘to blow the man’s ruddy brains out. for the least trifling thing we done’ rushed into the trench and endeavoured to prevent it, but he was too late: the whole of the Company were out now, and so were the Germans. He had to accept the situation, so soon he and the other company officers climbed out too. We and the Germans met in the middle of no man’s land. Their officers was also now out. Our officers exchanged greetings with them . We mucked in all day with one another.

Similar extraordinary scenes were taking place along most of the British front. A soldier of the Hampshire Regiment described No Man’s Land as far as he could see as ‘just a mass of grey and khaki’. In the sector of the London Rifle Brigade:

It became clear that the same extraordinary situation extended towards Armentières on our right and Hill 60 on our left, as a battalion of the 10th Division (this is a misapprehension the 10th Division never served in France) on our left arranged a football match against a German team - one of their number having found in the opposing unit a fellow member of his local Liverpool football club who was also his hairdresser.

Another football match is recorded by the Bedfordshire Regiment, where a keen sportsman produced a ball, and teams of about fifty a side played until this was unfortunately punctured. The 2nd Argyll and Sutherland Highlanders were believed to have tried to arrange a similar match, ‘but shelling prevented the fixture’!

A discordant but necessary task for both sides during the Christmas truce was to bury the dead lying out between the trenches, the Germans displaying greater proficiency with long-handled Belgian shovels. That done, fraternization continued in various manners. There was an unspoken convention that neither party would attempt to enter the other’s trenches, but as Frank Richards says, it was easy to see that ‘by the look of them their trenches were in as bad a state as ours’. Souvenir-hunting and barter were the chief amusements. Bruce Bairnsfather exchanged buttons with a German officer and then posed in a mixed group for photographs - he regretted evermore that he had made no arrangements for obtaining prints. From the London Rifle Brigade we hear of buttons and badges being exchanged, and even of a piece of cloth being cut from a German overcoat:

The prize souvenir, however, was a German Regular’s dress helmet, the celebrated ‘Pickelhaube’. Our currency in this piece of bargaining was bully beef and Tickler’s plum and apple, so called jam. They asked for marmalade, but we had not seen any ourselves since we left England. This helmet achieved fame as, on the following day, a voice called out, ‘Want to speak to officer’, and being met in No Man’s Land continued, ‘Yesterday I give my hat for the bullybif. I have grand inspection tomorrow. You lend me and I bring back after’. The loan was made and the pact kept, sealed with some extra bully!

Such are the curiosities of war.

Mr Tickler, ‘jam-maker to the Army’, provided it not only with another of its staple (though not widely admired) food-stuffs, but also with songs in different versions this is typical:

Tickler’s jam, Tickler’s jam, how I long for Tickler’s jam
Sent from England in ten-ton lots,
Issued to Tommy in one-pound pots
Every evening when I’m asleep I’m dreaming that I am
Rubbing me poor old frozen feet with Tommy Tickler’s jam.

This inspiring ditty would be repeated (in the favoured Army manner) several times, only varying the last line of the stanza, as:

Stuffing the Huns with hot cross buns and Tommy Tickler’s jam,
Giving the poor old Kaiser hell with Tommy Tickler’s jam,
Sent up the line with the best of luck and Tommy Tickler’s jam,

even, in 1915, in a far-distant theatre:

Forcing my way up the Dardanelles with Tommy Tickler’s jam.

As with ‘bully’ and Maconochie’s, the Germans seemed to enjoy it, rather to the surprise of the British soldiers.

There was another commodity, too, that both enjoyed, but might have enjoyed more in other circumstances:

The German Company-Commander asked Buffalo Bill if he would accept a couple of barrels of beer and assured him that they would not make his men drunk . He accepted the offer with thanks and a couple of their men rolled the barrels over and we took them into our trench . The two barrels of beer were drunk, and the German officer was right: if it was possible for a man to have drunk the two barrels himself he would have bursted before he had got drunk. French beer was rotten stuff.

In more formal fashion the German commander caused an orderly to produce a tray with bottles and glasses, and healths were drunk by the officers with due clinking of the glasses. Patriotic songs and cries - ‘Hoch! Hoch! Hoch!’ or ‘Hoch der Kaiser!’ (provoking an assonant rejoinder) - though widely heard the night before, were absent for obvious reasons during the fraternization. In a scene so bizarre, incongruities and curiosities naturally abounded. Bruce Bairnsfather recorded one such as the day drew to an end: ‘The last I saw of this little affair was a vision of one of my machine gunners, who was a bit of an amateur hairdresser in civil life, cutting the unnaturally long hair of a docile Boche, who was patiently kneeling on the ground whilst the automatic clippers crept up the back of his neck.

The final and overwhelming incongruity, however, was the mere fact of standing up in close proximity to each other. The war on the Western Front had already gone underground - or at least under cover - and actually seeing the enemy had become a rare event, Movement and activity were for night-time by day the battlefields were empty (though never altogether silent) with only the wire, the parapet, and perhaps "the haze of a charcoal brazier to indicate the hostile position. And now here they were, the enemy themselves, hundreds of them, even thousands, standing upright, walking about, talking, shaking hands. As Bruce Bairnsfather observed:

It all felt most curious: here were these sausage-eating wretches, who had elected to start this infernal European fracas, and in so doing had brought us all into the same muddy pickle as themselves. This was my first real sight of them at close quarters. Here they were - the actual, practical soldiers of the German army. There was not an atom of hate on either side that day and yet, on our side, not for a moment was the will to war and the will to beat them relaxed. It was just like the interval between the rounds in a friendly boxing match.

Bairnsfather did not, on the whole, like the look of the Germans. Opinions about them varied, but it is significant that virtually every account of a truce insists that the enemy opposite were Saxons or possibly Bavarians from the London Rifle Brigade we hear the typical finale of it all: ‘the end came when the word came over: “Prussians coming in here tomorrow”.' It is an interesting fact that one does not read of truces with Prussians - yet there must have been many Prussian units spaced along the British front. It is also a fact, of course, that a number of British units were quite unaware of any truce. Captain J. L. Jack of the 1st Cameronians recorded in his diary:

Notwithstanding the Day, the ordinary round of duties, sniping and shelling is carried out.

On Christmas noite, says Jack, there were ‘sounds of revelry’ in the German lines, with some badinage shouted across No Man’s Land, ‘but “C” Company, physically cold and mentally dour, maintains a stiff reserve except when, as with the Imperial Toast, particularly irritating remarks are made by the Huns. So passes the first Christmas of the War, far away from the original “Peace and Goodwill to all men” - or is the true message “I come not to bring peace, but a sword”?’ It is with some shock that, considerably later (January 13th), Jack records:

There are extraordinary stories of unofficial Christmas truces with the enemy . There was no truce on the front of my battalion.

The day’s surprising events, interesting though they were to those taking part, certainly did not win universal approbation. As Bruce Bairnsfather said, ‘a sort of feeling that the authorities on both sides were not very enthusiastic about this fraternizing seemed to creep across the gathering’. Frank Richards’ battalion was relieved with what he considered suspicious celerity on Boxing Day evening. The relieving battalion said they had heard that virtually the whole British front line ‘had mucked in with the enemy’. One reads of no official interference or rebuke, but the British High Command certainly issued strict orders against any repetition, and presumably so did the German. They were not the only ones to be displeased the Royal Welch Fusiliers also heard ‘that the French people had heard how we spent Christmas Day and were saying all manner of nasty things about the British Army. Going through Armentières that night some of the French women were standing in the doors spitting and shouting at us: “You no bon, you English soldiers, you boko kamerade Allemenge”. We cursed them back until we were blue in the nose, and the Old Soldier, who had a wonderful command of bad language in many tongues, excelled himself.’

So for that battalion the truce ended fairly quickly and in a decidedly uncomplimentary and unseasonable manner. Other witnesses suggest that it continued a long time - in the London Rifle Brigade area ‘for about ten days’. The Riflemen extricated ‘a very drunken German’ from their wire on New Year’s Eve the Cameronians, to whom Hogmanay was traditionally an uproarious occasion, were ‘petrified’ to see ‘Private McN.’, who had been unwisely left in charge of a company rum jar, ‘minus his equipment, lurching along in No Man’s Land to the cheers and laughter of the Germans who sportingly did not fire. The entreaties and orders of friends passed unheeded, the delinquent merely pausing occasionally to take a mouthful of rum from the jar he was carrying. Pursuing his unsteady way, McN. came opposite the trenches of the adjacent battalion, where he received a peremptory warning to come in, or he would be arrested . he took another “swig” and coolly remarked “Come oot and fetch us” - an offer which was, needless to say, declined’. Finally, writes Captain Jack, Private McN. collapsed into the British lines to sleep it off - and that was the last of the truce of 1914.

Such scenes never recurred. At Christmas 1915, Jack recorded:

I have not heard of any repetition of the ‘unofficial truces’ that took place . at Christmas 1914 . The frowns of High Command and increased bitterness must have stopped them.

Philip Gibbs, war correspondent, visited the front that Christmas Eve:

There was no spirit of Christmas in the traigic desolation of the scenery . Most of the men with whom I spoke treated the idea of Christmas with contemptuous irony …
‘No truce this year?’ I asked.
‘A truce? We’re not going to allow any monkey tricks on the parapets. To Hell with Christmas charity and all that tosh. We’ve got to get on with the war. That’s my motto.’
. Through the night our men in the trenches stood in their waders, and the dawn of Christmas Day was greeted, not by angelic songs, but by the splutter of rifle bullets all along the line.

Captain Rudolf Binding’s squadron had a Christmas party in 1915, drawing forth the comment: ‘to give Christmas parties for soldiers is to murder the whole beautiful idea. So one is satisfied if one can say: “It was quite nice” And that, for most soldiers of all armies, was the utmost that Christmas at war could henceforth mean: with luck, some better food than the usual rations, some drink, a party or a concert if you were behind the lines, perhaps a little diminution of martial activity at the Front, though this would never again entirely cease. But no more goodwill demonstrations those belonged to an old world that had vanished, not to the new world fashioned by the war.

By Christmas 1916, the German Army was ‘fought to a standstill and utterly worn out’ on the admission of its own leaders the British Army was licking the terrible wounds of the Somme. In the grip of one of Europe’s worst winters, the best that either could hope for was a bit of rest and a bit of quiet, just for one day:

My Dear Mother,
There is very little here to remind us of Christmas. Just a handful of us remembering that it is December 25th, and that back at home your thoughts are, no doubt, more than ever with us. We are not dispirited, nor do we feel downcast at the fact that we should be spending such a great day like this . It is not a truce but just some sort of strange understanding between us and the Jerries on the other side that Christmas Day should be like this . Perhaps next Christmas the war will be over and I shall be back with you all again. How we long for that time when we shall be able to look back on these days and regard them as a dream …


1642: Isaac Newton was born

We’ve all heard the legend of the apple falling on Isaac Newton’s head, prompting the scientist to come up with his law of universal gravitation. Whilst historians debate whether or not the apple actually landed on his head, what is not debated is the impact Newton has had on science as he’s often heralded as one of the most influential scientists of all time.

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Splendid isolation: great minds who triumphed in lockdown

Born on Christmas Day 1642, the brilliant Englishman came into this world like a festive gift to all mankind. Not only would he go on to characterise what gravity was, but he would also define the laws of motion and become a pioneer in many other fields, including maths, astrology and philosophy. His contribution to humanity via our understanding of the world around us cannot be understated.


Befriending the enemy for nine hours

Christmas Eve was right around the corner and as most of the men and children that fought were exhausted they decided to have an armistice, or a ceasefire, for what has been recorded as nine hours to try and celebrate Christmas. This truce was suggested by Pope Benedict XV who wanted both sides to acknowledge the importance of Christmas Eve, especially during times of war. Both sides have agreed to lay down arms during this day.

The soldiers from both parties decided to slowly meet in no man’s land (the battlefield between two trenches) and meet each other to exchange gifts and have a more joyful Christmas. Everyone was worried as they could not trust their enemy until they shook hands and smiled as both parties agreed to the ceasefire.

The Western front had suffered the most casualties, so the first thing that they did was to help one another bury their comrades in arms. At that moment all the soldiers were bonded by their comradery and by the service they shared of being soldiers, no matter for what country they were fighting for. For that moment life was normal, however, no one questioned why they were fighting since it was their duty.

It is this simplistic mentality that made life seem more beautiful back in the day even if life itself was crueler. It is imperative to remember that even 14-year-olds were enrolled in the army as every nation was desperate to protect their country and nation against the enemy.

The Christmas spirit was in the air and I think that this may have been what called upon the humanity within these men. The soldiers shared whatever food and provisions they had as gifts to keep the traditions going, many talked, told jokes, and even helped each other to shave. It was as if they had never been enemies in the first place. Just as one WWI British veteran said on that day:

“It is not us, but our countries that are enemies”

Like all soldiers in different wars that have taken place in history, they were just following orders. It really goes to show that a soldier that is serving his country does not have much of a choice, or at least didn’t back in the 1900s. Any men that were over the age of 18 were obligated to fight in the war, a cruel war that has left many scarred to this day.

It was exhilarating for those back at home to see such humanity during such a savage war, even for just a few hours, this gave them hope that the war would end soon, as well as giving them a glimpse of the less grim side of the conflict. Sadly, the war lasted another three bloody years.

The reporter that took the picture you can see depicted in the newspaper clipping above said that that he asked the soldiers from both sides what do they thought of this truce and one response from Cpl. Leon Harris, 13th (Kensington) Battalion London Regiment left the audience in awe:

“This has been the most wonderful Christmas I have ever struck.” (Cpl. Leon Harris)

The boys approached the end of the truce with a nice football game that really lifted their spirits and brought them closer as human beings. It was a wonderful match and with it, many people come back to the idea of how football brought the soldiers some peace, at least for a short span of time.

For that moment the truth was that there were no Axis but only Allies, as they all felt like Allies. I presume that many of the soldiers saw this moment as a dream and they also knew that soon they would be waking up to reality. It was very different to actually hear laughter and joy around rather than just screams of pain and gunfire non-stop.


What Happened When WWI Paused for Christmas - HISTORY


Christmas Truce by Harold B. Robson

Where did the truce take place?

The truce took place along the western front in France where the Germans were fighting both the British and the French. Since it wasn't an official cease fire, the truce was different along different points of the front. In some places, the soldiers continued to fight, but in many areas they stopped fighting and agreed to a temporary truce.

What did the soldiers do?

All along the western front, the soldiers behaved differently. It probably depended on what their local commander allowed them to do. In some areas, the soldiers just stopped fighting for the day. In other areas, they agreed to let each other recover their dead. However, at some points along the front, it almost appeared like the war was over. Soldiers from each side met and talked to each other. They gave each other gifts, shared food, sang Christmas carols, and even played games of soccer with each other.

In many areas, the truce began when German troops began to light candles and sing Christmas Carols. Soon British troops across the lines began to join in or sing their own carols. Brave soldiers began to make their way into the area between the two lines called "No Man's Land." They met up with enemy soldiers to exchange gifts and souvenirs.

Some of the generals and leaders didn't want the soldiers to engage in the unofficial truce. Orders came down from the commanders on both sides that the soldiers should not "fraternize" or communicate with the enemy. The generals were afraid that this would cause the soldiers to be less aggressive in future engagements. In future years of the war, truces at Christmas were much more guarded and had basically stopped by 1917.


A newly discovered letter throws more light on the Christmas truce in 1914

The Christmas truce may have become one of the defining episodes that shapes our perception of trench warfare in the First World War, but a recently discovered letter shows how the event impacted on the soldiers on the front line in 1914.

According to a previously unpublished letter, discovered in Staffordshire County Council Archives written by a General on the day it happened, the news of the 1914 Christmas Day football match spread through the trenches like wildfire.

In the letter to his wife, written on Christmas Day, General Walter Congreve VC explains the extraordinary circumstances around the Christmas Truce of 1914 with vivid descriptions of soldiers sharing cigars, singing songs and walking about together in No-Man’s-Land.

Congreve, who led the Rifles Brigade, was positioned at British Headquarters near Neuve Chapelle in Northern France.

His letter reveals how it was the Germans who had called for a day’s truce, which was agreed to when one of his men bravely came out of the trenches to agree to it.

The letter reads: “…after lunch took down to the N. Staffords in my old trenches at Rue du Bois Mother’s gifts of toffee, sweets, cigarettes, pencils, handkerchiefs & writing paper.

“There I found an extraordinary state of affairs – this a.m. a German shouted out that they wanted a day’s truce & would one come out if he did so very cautiously one of our men lifted himself above the parapet and saw a German doing the same.

“Both got out then more and finally all day long in that particular place they have been walking about together all day giving each other cigars and singing songs. Officers as well as men were out and the German Colonel himself was talking to one of our Captains.”

Congreve goes on to describe how one of his men “said he had had a fine day of it and had smoked a cigar with the best shot in the German army, then not more than 18.”

The letter also reveals how the truce wasn’t adhered to right across the line as Congreve describes how “2 battalions opposite each other… (were) shooting away all day and so I hear it was further north, 1st R.B. playing football with the Germans opposite them - next Regiments shooting each other.”

When was asked if he would like to venture into No Mans Land to meet the Germans himself, the general admitted to his wife that he demurred on the grounds that “I thought they might not be able to resist a General.”

Congreve, a career soldier who had been awarded a VC during the Boer War, survived the trenches but lost his left hand in June 1917 while in command of 13 Corps. He died on February 28 1927 in Malta aged 66.

Anthony Richards, Head of Documents and Sound at the Imperial War Museum said that although there were “various accounts of the Christmas Truce story” the newly discovered letter was “a particularly interesting addition”.

“Congreve’s description broadly matches those incidents known to have occurred at that time, with both sides fraternising in No Man's Land between the trenches.”

For the Staffordshire Regiment Museum, Joss Musgrove Knibb, whose book First Lines is a collection of previously unpublished letters, written by Staffordshire Regiment soldiers on the Western Front, said the letter added to the “comparatively small but incredibly important national cache of letters written during the days of the Christmas Truce”.

“Many details it contains are corroborated,” she said, “by a letter held in the Museum's archives written by Captain Reginald Armes, an Officer of the 1st North Staffords who also witnessed this extraordinary event.

“It is a treasure, made all the more remarkable that it has only come to light a century after the events it describes."

The Christmas Truce is believed to have been in place from Christmas Eve for around 48 hours, although in some sections of the line it is reported to have lasted much longer. The 1st North Staffords were in the Rue du Bois area in a section of trench known as 'Dead Man's Alley' from December 11th to December 31st.

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Football has often been involved in the negation of violence. It has been a very important peacemaking weapon that humanity has in its arsenal – right from the Favela’s in Brazil to the refugee centres on the borderline of the Gaza –Palestine strip. However, football’s relationship with violence is as old as time itself.

The Christmas Day truce of 1914 is one of the most paramount reasons why the first World War is etched in the memories of several people. The Christmas came five months into the war when the Germans and the English were at each other’s throats for good. The German High command thought that it would be a great idea to send miniature replicas of the Christmas tree to each and every frontier and hopefully into each and every ditch, hole or crevice that housed a German soldier in order to help him “feel at home” and concentrate on the war more. This single act was like a “blessing in disguise”, as it paved way for one of the most strange, yet beautiful events in the history of mankind. The German soldiers upon receiving the Christmas trees felt more festive and thereby put an end to all firing and shelling for that day and the Boxing Day that followed.The Christmas trees set off a festive mood that was soon resonating at a great frequency in the entire German camp, thereby giving rise to an unspoken truce-a “fugacious and volatile” state of peace. Both the parties were unsure of the other’s intentions at the beginning.
It was bizarre and outlandish, yet the truce had set the world political scenario of that time ablaze with its ferocious brilliance. What was even more fascinating was that during the truce, the Germans and the English engaged with each other in another serious fight- the battle of football, and since it was reported by multiple people all around the war zones, it would be safe to assume that more than one match was played.

There was a letter from the doctor posted with the rifle brigade which was published in the Times magazine dated the 1 st of January 1915. The article mentioned of “a football match… played between them and us in front of the trench.” Robert Graves, a British poet and writer, later reconstructed one of these football events, which was published later in 1962. He mentioned the Germans winning the match by 3 goals to 2. Another account was that of Kurt Zehmisch, a German lieutenant in the First World War. In 1999, his son Rudolf recovered his father’s most prized diary from the attic. On 25 th December 1914 the Christmas day, the lieutenant’s diary read somewhat along the lines, “A couple of Britons brought a ball along from their trenches, and a lively game began. How fantastically wonderful and strange! The English officers experienced it like that too – that thanks to soccer and Christmas, the feast of love, deadly enemies briefly came together as friends.” The match referred to in here was a match played between the Saxons and another English unit.

The football matches were played on no man’s land right in between the German and the English bunkers. Some soldiers took advantage of the temporary peace and set about recovering the bodies of their near and dear friends. Prince William, the president of the FA, in an interview, said, “We all grew up with the story of soldiers from both sides putting down their arms on Christmas Day. ” Historians such as Shirley Seaton and Malcolm Brown have declined that there were any proper football matches to have been played in between the opposing forces. It was more of a “kicking match” and a perfect match was not playable due to the condition of the playground and the big boots of the soldiers. Also, some believe that makeshift footballs were used which is in direct contradiction to Kurt Zehmisch’s account of the truce day.

Recently to commemorate the centenary occasion for the truce day of 1914, a friendly football match was played between the British and German armies on 18 th December 2014 with the Brits winning the match. The mascots for the armies wore uniforms which were replicas of the uniform worn by the armies in the war.
On the eve of Christmas, the Germans started lighting candles and lanterns, sending the British snipers into disarray. Just before midnight, they started singing “Stille Nacht” the German version of the Christmas carol “silent night” and it echoed all through the noiseless night sky. Corporal John Ferguson describes the scenes of the next morning as, “We were laughing and chatting to men whom only a few hours before we were trying to kill.” It was this communion and coherence between the two sides which eventually led to football. Football is a common man’s game and it was poetic that the two warring sides would like to spend the few free hours that they had decided to abstain from fighting by playing football. The football match, however, was not played with an equal amount of players on both sides – there were more than 50 players on each side as recalled in some accounts with an even larger number of people cheering them on from the sidelines with German beers and British plum puddings.

The First World War was essentially a war for the upper and elitist classes of Europe. The events were set in motion with the assassination of the Archduke Franz Ferdinand of Hungary-Austria. The common infantry soldier was a nameless tool which was used by the politicians to have their way. Football, on the other hand, was a common man’s weapon it exceeded the convoluted and entangled boundaries of culture and language. Fraternising with the odd German soldier for the English and vice versa was a moment of revelation for the common soldier.

At 8:30 the next morning on Boxing Day, the English Commander fired three shots into the air, and then hoisted a flag with the words “Merry Christmas” on it. The German captain bowed from the opposite side and fired twice in return thereby signalling for things to resume to their normal course. The First World War may be forgotten, but the truce will be remembered for the mere fact that it was mankind’s last desperate and audacious attempt in order to try and save themselves from an event which ended by having 38 million casualties to its name.


In World War One, Christmas Truces Happened More Often Than Previously Thought

In 1914, soldiers on both sides of the line stopped fighting, left the trenches and played football together on Christmas Day. It is one of the most famous events in military history.

There is new evidence now that it wasn’t a one-time event like historians had always believed.

Thomas Weber, a historian at the University of Aberdeen, found evidence that these types of events occurred throughout the war. A large number of them happened during 1916, in spite of the heavy fighting during the Battle of the Somme.

Weber has been researching a large number of personal collections while preparing for a new book on World War I. They show these events happened in spite of officers making official statements that friendly exchanges with the enemy did not happen.

According to Weber, he uncovered a surprising number of references to Christmas Truces after 1914.

This is not the commonly-held view of the war. He turned to the private accounts of soldiers who fought in the trenches. “As a result, it has become clear that we need to reconsider the view that the combatants during the Great War were driven by a brutalizing and ever faster-spinning cycle of violence and of a radicalization of minds, which made this type of truce impossible after 1914,” Weber said.

Weber feels that it is important to find out what drove soldiers to interact with their enemies at Christmas and other times of the year.

An example of what he has uncovered is a truce between German and Canadian soldiers at Vimy Ridge in 1916.

According to the Canadian Regiment’s official record of events, Princess Patricia’s Canadian Light Infantry noted that the Germans tried to interact, but no Canadians responded.

But a letter from Ronald MacKinnon tells a different tale.

It said: “Here we are again as the song says. I had quite a good Xmas considering I was in the front line. Xmas eve was pretty stiff, sentry-go up to the hips in mud of course. …”

Weber also found a letter from Arthur Burke, a private in the 20 th Battalion Manchester Regiment. He wrote home on Christmas Day 1916 that, leading up to Christmas, soldiers from his unit were on speaking terms with soldiers from the German army, The Huffington Post reported.

Weber said that the prevailing view of World War I is that the first Christmas truce was not repeated because of the “circle of violence and its ensuing bitterness.”

“In fact, what we see is that, despite the difficulties they endured, soldiers never tried to stop fraternizing with their opponents, not just during Christmas but throughout the year.”


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