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Até que ponto o clima afetou o desenvolvimento da civilização nas Américas?

Até que ponto o clima afetou o desenvolvimento da civilização nas Américas?

As formas e orientações da Eurásia e da África fazem com que a primeira tenha regiões maiores de clima semelhante. Este vídeo discute a hipótese de que:

  • regiões de climas semelhantes podem mais facilmente formar culturas com uma língua e liderança comuns;
  • isso prejudicou a expansão dos impérios africanos;
  • também explica parcialmente os diferentes níveis de sucesso socioeconômico e político nas nações africanas pós-coloniais, com mais sucesso indo para as nações que tinham pouca variação climática ou encontraram uma maneira cultural de administrar em torno disso.

Deixando de lado as várias questões com tal hipótese por enquanto, minha principal preocupação é a falta de uma discussão sobre as Américas e a Australásia. Dada a distribuição incomum da densidade populacional deste último, irei me concentrar nas Américas para as perguntas a seguir.

  • Em teoria, as Américas enfrentariam mudanças climáticas semelhantes às da África. A história dos impérios nativos reflete isso?
  • Como a África, as Américas foram esculpidas de novo nos últimos séculos pelo colonialismo e pela independência das nações. Os resultados para essas nações refletiram a extensão em que seus climas variaram?

Sua tese é corroborada por alguma história "americana", mas uma melhor fonte de instrução é a história pós-colonial, ao invés da história "nativa americana".

A América do Sul está dividida a leste e oeste, cerca de 50-50 em termos de área de terra e população, entre as áreas de língua espanhola e portuguesa. O Tratado de Tordesilles concedeu "Brasil" a Portugal e o resto da América do Sul à Espanha. Mas a maior parte do Brasil moderno na verdade se estende a oeste da linha de Tordesilles, porque essa parte do país é climaticamente semelhante à parte oriental concedida a Portugal, ao invés das partes da América do Sul com colonos espanhóis descritos abaixo.

A parte espanhola da América do Sul pode ser subdividida em duas partes; o planalto andino e o cone sul. Grande parte da Cordilheira dos Andes está em latitudes tropicais paralelas ao Brasil, mas com exceção da Venezuela, são as "terras altas" e não os trópicos que definem a maior parte da Colômbia, Equador, Peru e Bolívia. O cone sul (Argentina, maior parte do Paraguai, Uruguai e maior parte do Chile) são terras baixas não tropicais que não são montanhas nem trópicos, o que as torna mais parecidas do que com os países andinos ou com o Brasil.


Mudanças climáticas desde o advento dos humanos

A história da humanidade - desde o aparecimento inicial do gênero Homo mais de 2.000.000 de anos atrás, com o advento e expansão da espécie humana moderna ( Homo sapiens) começando há cerca de 150.000 anos - está integralmente ligada à variação e mudança climática. Homo sapiens passou por quase dois ciclos glacial-interglaciais completos, mas sua expansão geográfica global, aumento populacional massivo, diversificação cultural e dominação ecológica mundial começaram apenas durante o último período glacial e se aceleraram durante a última transição glacial-interglacial. Os primeiros macacos bípedes apareceram em uma época de transição e variação climática, e Homo erectus, uma espécie extinta possivelmente ancestral dos humanos modernos, originou-se durante a época mais fria do Pleistoceno e sobreviveu ao período de transição e aos múltiplos ciclos glacial-interglaciais. Assim, pode-se dizer que a variação climática tem sido a parteira da humanidade e de suas diversas culturas e civilizações.


Como a geografia afetou as primeiras civilizações?

De acordo com o Museu Canadense de História, uma das principais maneiras pelas quais a geografia afetou as primeiras civilizações foi na determinação da localização dos assentamentos. Como os primeiros humanos precisavam de acesso a água e solo fértil para a agricultura, as cidades tendiam a surgir ao longo de rios e planícies aluviais. Além disso, características geográficas como montanhas frequentemente serviam como barreiras e forneciam fronteiras naturais entre civilizações.

As primeiras civilizações careciam da experiência necessária para construir as obras elaboradas necessárias para modificar a terra para seu próprio uso, como sistemas de irrigação maciços ou túneis graduais e estradas para passar por barreiras naturais. As primeiras cidades foram estabelecidas em áreas geograficamente benéficas, proporcionando aos seus cidadãos acesso imediato aos recursos naturais de que necessitavam. O Egito, por exemplo, desfrutou de um enorme benefício agrícola com as enchentes regulares do rio Nilo, bem como proteção contra outras civilizações criadas pelos desertos e terrenos hostis que cercavam o reino. Rios e correntes marítimas forneceram rotas comerciais estabelecidas entre essas civilizações e estimularam o comércio, enquanto as montanhas agiam como barreiras culturais e permitiam às pessoas de ambos os lados autonomia umas das outras. As civilizações posteriores aprenderam a tirar proveito da geografia para atender às suas necessidades, permitindo a colonização de áreas antes inadequadas para a habitação humana.


Conteúdo

Migração para os continentes Editar

As especificidades da migração paleo-indiana para e através das Américas, incluindo as datas exatas e as rotas percorridas, estão sujeitas a pesquisas e discussões contínuas. [1] A teoria tradicional é que esses primeiros migrantes se mudaram para a ponte terrestre de Beringia entre o leste da Sibéria e o atual Alasca por volta de 40.000 - 17.000 anos atrás, quando o nível do mar baixou significativamente devido à glaciação do Quaternário. [1] [2] Acredita-se que essas pessoas tenham seguido rebanhos da extinta megafauna do Pleistoceno ao longo corredores sem gelo que se estendia entre as camadas de gelo da Laurentide e da Cordilheira. [3] Outra rota proposta é que, a pé ou usando barcos primitivos, eles migraram pela costa noroeste do Pacífico para a América do Sul. [4] As evidências deste último caso teriam sido cobertas por uma elevação do nível do mar de cem metros após a última era do gelo. [5]

Os arqueólogos afirmam que a migração paleo-indiana de Beringia (leste do Alasca) varia de 40.000 a cerca de 16.500 anos atrás. [6] [7] [8] Este intervalo de tempo é uma fonte quente de debate. Os poucos acordos alcançados até agora têm origem na Ásia Central, com ampla ocupação das Américas durante o final do último período glacial, ou mais especificamente no que se conhece como máximo glacial tardio, cerca de 16.000 a 13.000 anos antes do presente. [8] [9]

O American Journal of Human Genetics divulgou um artigo em 2007 afirmando "Aqui nós mostramos, usando 86 genomas mitocondriais completos, que todos os haplogrupos americanos indígenas, incluindo o Haplogrupo X (mtDNA), faziam parte de uma única população fundadora." [10] Grupos ameríndios na região do Estreito de Bering exibem talvez o DNA mais forte ou relações de DNA mitocondrial com os povos siberianos. A diversidade genética dos grupos indígenas ameríndios aumenta com a distância do suposto ponto de entrada nas Américas. [11] [12] Certos padrões de diversidade genética do oeste para o leste sugerem, particularmente na América do Sul, que a migração ocorreu primeiro na costa oeste e, em seguida, prosseguiu para o leste. [13] Os geneticistas estimaram de várias maneiras que os povos da Ásia e das Américas eram parte da mesma população de 42.000 a 21.000 anos atrás. [14]

Novos estudos lançaram luz sobre a população fundadora de indígenas americanos, sugerindo que sua ancestralidade remontava ao leste asiático e aos eurasianos ocidentais que migraram para a América do Norte diretamente da Sibéria. Um estudo de 2013 na revista Nature relatou que o DNA encontrado nos restos mortais de 24.000 anos de um menino em Mal'ta Sibéria sugere que até um terço dos indígenas americanos podem ter ancestrais que podem ser rastreados até os eurasianos ocidentais , que pode ter "tido uma distribuição mais nordeste 24.000 anos atrás do que comumente se pensava" [15] A professora Kelly Graf disse que "Nossas descobertas são significativas em dois níveis. Primeiro, mostra que os siberianos do Paleolítico Superior vieram de uma população cosmopolita de os primeiros humanos modernos que se espalharam da África para a Europa e Ásia Central e do Sul. Em segundo lugar, os esqueletos paleoíndios com traços fenotípicos atípicos dos nativos americanos modernos podem ser explicados como tendo uma conexão histórica direta com o Paleolítico Superior da Sibéria. " Uma rota através da Beringia é vista como mais provável do que a hipótese de Solutrean. [16]

Em 3 de outubro de 2014, a caverna do Oregon, onde foi encontrada a mais antiga evidência de DNA de habitação humana na América do Norte, foi adicionada ao Registro Nacional de Locais Históricos. O DNA, radiocarbono datado de 14.300 anos atrás, foi encontrado em coprólitos humanos fossilizados descobertos nas cavernas de Five Mile Point de Paisley, no centro-sul do Oregon. [17]

Estágio lítico (antes de 8.000 aC) Editar

O estágio lítico ou Período paleo-indiano, é o primeiro termo de classificação que se refere ao primeiro estágio da habitação humana nas Américas, cobrindo a época do Pleistoceno Superior. O nome do período deriva do aparecimento de ferramentas de pedra "lascadas por lítio". Ferramentas de pedra, especialmente pontas de projéteis e raspadores, são a evidência primária da mais antiga atividade humana conhecida nas Américas. Ferramentas de pedra de redução lítica são usadas por arqueólogos e antropólogos para classificar períodos culturais.

Estágio arcaico (8000 aC - 1000 aC) Editar

Vários milhares de anos após as primeiras migrações, as primeiras civilizações complexas surgiram à medida que os caçadores-coletores se estabeleceram em comunidades semi-agrícolas. Assentamentos sedentários identificáveis ​​começaram a surgir no chamado período arcaico médio por volta de 6.000 aC. Culturas arqueológicas particulares podem ser identificadas e facilmente classificadas ao longo do período arcaico.

No final do Arcaico, na região costeira centro-norte do Peru, surgiu uma civilização complexa que foi denominada civilização Norte Chico, também conhecida como Caral-Supe. É a civilização mais antiga conhecida nas Américas e um dos cinco locais onde a civilização se originou de forma independente e autóctone no mundo antigo, florescendo entre os séculos 30 e 18 aC. É anterior à civilização olmeca mesoamericana em quase dois milênios. Foi contemporâneo do Egito após a unificação de seu reino sob Narmer e o surgimento dos primeiros hieróglifos egípcios.

Arquitetura monumental, incluindo plataformas de terraplenagem e praças submersas foram identificadas como parte da civilização. Evidências arqueológicas apontam para o uso de tecnologia têxtil e a adoração de símbolos de deuses comuns. Presume-se que o governo, possivelmente na forma de teocracia, tenha sido obrigado a administrar a região. No entanto, inúmeras questões permanecem sobre sua organização. Na nomenclatura arqueológica, a cultura era a cultura pré-cerâmica do período pré-colombiano Tardio Arcaico. Parece que faltou cerâmica e arte.

O debate acadêmico em andamento persiste sobre até que ponto o florescimento de Norte Chico resultou de seus abundantes recursos alimentares marítimos, e a relação que esses recursos poderiam sugerir entre os locais costeiros e do interior.

O papel dos frutos do mar na dieta do Norte Chico tem sido um assunto de debate acadêmico. Em 1973, examinando a região de Aspero do Norte Chico, Michael E. Moseley afirmou que uma economia de subsistência marítima (frutos do mar) foi a base da sociedade e seu florescimento inicial. Esta teoria, mais tarde denominada "fundação marítima da civilização andina" estava em desacordo com o consenso acadêmico geral de que a civilização surgiu como resultado da agricultura intensiva baseada em grãos, como foi o caso no surgimento de civilizações no nordeste da África (Egito) e sudoeste da Ásia (Mesopotâmia).

Embora pesquisas anteriores apontassem para plantas domésticas comestíveis, como abóbora, feijão, lucuma, goiaba, pacay e camote em Caral, publicações de Haas e colegas adicionaram abacate, achira e milho (Zea Mays) à lista de alimentos consumidos no região. Em 2013, Haas e colegas relataram que o milho foi o principal componente da dieta durante o período de 3.000 a 1.800 aC. [18]

O algodão foi outra cultura difundida no Norte Chico, fundamental para a produção de redes de pesca e têxteis. Jonathan Haas notou uma dependência mútua, segundo a qual “os residentes pré-históricos do Norte Chico precisavam dos recursos pesqueiros para sua proteína e os pescadores precisavam do algodão para fazer as redes para pegar os peixes”.

No livro de 2005 1491: Novas revelações das Américas antes de Colombo, o jornalista Charles C. Mann fez um levantamento da literatura da época, relatando uma data "em algum momento anterior a 3.200 aC, e possivelmente antes de 3.500 aC" como o início da formação do Norte Chico. Ele observa que a data mais antiga associada com segurança a uma cidade é 3500 aC, em Huaricanga, na área (interior) de Fortaleza.

A civilização Norte Chico começou a declinar por volta de 1800 aC à medida que centros mais poderosos apareceram ao sul e ao norte ao longo de sua costa, e a leste na Cordilheira dos Andes.

Mesoamérica, o período da floresta e a cultura do Mississippi (2000 aC - 500 dC) Editar

Após o declínio da civilização Norte Chico, várias civilizações grandes e centralizadas se desenvolveram no Hemisfério Ocidental: Chavin, Nazca, Moche, Huari, Quitus, Cañaris, Chimu, Pachacamac, Tiahuanaco, Aymara e Inca nos Andes Centrais (Equador, Peru e Bolívia) Muisca na Colômbia Taínos na República Dominicana (Hispaniola, Española) e parte do Caribe e dos Olmecas, Maias, Toltecas, Mixtecas, Zapotecas, Astecas e Purepecha no sul da América do Norte (México, Guatemala).

A civilização olmeca foi a primeira civilização mesoamericana, começando por volta de 1600–1400 aC e terminando por volta de 400 aC. A Mesoamérica é considerada um dos seis locais ao redor do globo em que a civilização se desenvolveu de forma independente e autóctone. Esta civilização é considerada a cultura mãe das civilizações mesoamericanas. O calendário mesoamericano, o sistema numeral, a escrita e grande parte do panteão mesoamericano parecem ter começado com os olmecas.

Alguns elementos da agricultura parecem ter sido praticados na Mesoamérica muito cedo. Acredita-se que a domesticação do milho tenha começado por volta de 7.500 a 12.000 anos atrás. O registro mais antigo do cultivo de milho em terras baixas data de cerca de 5100 aC. [19] A agricultura continuou a ser misturada com um estilo de vida de caça-coleta-pesca até bem tarde em comparação com outras regiões, mas por volta de 2700 aC, os mesoamericanos dependiam do milho e viviam principalmente em aldeias. Montes de templos e classes começaram a aparecer. Por volta de 1300/1200 aC, pequenos centros se fundiram na civilização olmeca, que parece ter sido um conjunto de cidades-estado unidas em questões religiosas e comerciais. As cidades olmecas tinham complexos cerimoniais com pirâmides de terra / argila, palácios, monumentos de pedra, aquedutos e praças muradas. O primeiro desses centros foi em San Lorenzo (até 900 aC). La Venta foi o último grande centro olmeca. Artesãos olmecas esculpiram estatuetas de jade e argila de jaguares e humanos. Suas icônicas cabeças gigantes - que se acredita serem de governantes olmecas - estavam em todas as grandes cidades.

A civilização olmeca terminou em 400 aC, com a desfiguração e destruição de San Lorenzo e La Venta, duas das principais cidades. No entanto, gerou muitos outros estados, mais notavelmente a civilização maia, cujas primeiras cidades começaram a aparecer por volta de 700-600 aC. As influências olmecas continuaram a aparecer em muitas civilizações mesoamericanas posteriores.

As cidades dos astecas, maias e incas eram tão grandes e organizadas quanto as maiores do Velho Mundo, com uma população estimada de 200.000 a 350.000 habitantes em Tenochtitlan, a capital do Império Asteca. O mercado estabelecido na cidade foi considerado o maior já visto pelos conquistadores quando chegaram. A capital dos Cahokians, Cahokia, localizada perto da moderna East St. Louis, Illinois, pode ter atingido uma população de mais de 20.000. Em seu auge, entre os séculos 12 e 13, Cahokia pode ter sido a cidade mais populosa da América do Norte. Monk's Mound, o principal centro cerimonial de Cahokia, continua sendo a maior construção de barro do Novo Mundo pré-histórico.

Essas civilizações também desenvolveram a agricultura, criando milho (milho) com espigas de 2 a 5 cm de comprimento a talvez 10 a 15 cm de comprimento. Batatas, tomates, feijões (verdes), abóboras, abacates e chocolate são agora os produtos agrícolas pré-colombianos mais populares. As civilizações não desenvolveram gado extensivo, pois havia poucas espécies adequadas, embora alpacas e lhamas fossem domesticadas para uso como bestas de carga e fontes de lã e carne nos Andes. No século 15, o milho estava sendo cultivado no Vale do Rio Mississippi após a introdução do México. O curso do desenvolvimento agrícola posterior foi muito alterado com a chegada dos europeus.

Estágio clássico (800 aC - 1533 dC) Editar

Cahokia era uma grande chefia regional, com chefias comerciais e tributárias localizadas em uma série de áreas, desde a fronteira com os Grandes Lagos até o Golfo do México.

A Iroquois League of Nations ou "People of the Long House", com sede no interior e no oeste de Nova York, tinha um modelo de confederação de meados do século XV. Foi sugerido que sua cultura contribuiu para o pensamento político durante o desenvolvimento do posterior governo dos Estados Unidos. Seu sistema de afiliação era uma espécie de federação, diferente das fortes monarquias europeias centralizadas. [20] [21] [22]

A liderança era restrita a um grupo de 50 chefes sachem, cada um representando um clã dentro de uma tribo. Os povos Oneida e Mohawk tinham nove assentos, cada um, os Onondagas detinham quatorze, os Cayuga, dez assentos e o Sêneca, oito. A representação não era baseada no número da população, já que a tribo Sêneca superava em muito as outras. Quando um chefe sachem morria, seu sucessor era escolhido pela mulher mais velha de sua tribo, em consulta com outros membros femininos do clã, e a liderança hereditária era passada matrilinearmente. As decisões não eram tomadas por votação, mas por consenso, com cada chefe sachem detendo o poder de veto teórico. Os Onondaga eram os “bombeiros”, responsáveis ​​por levantar os temas a serem discutidos. Eles ocuparam um lado de uma fogueira de três lados (o Mohawk e Sêneca sentaram-se em um lado da fogueira, o Oneida e Cayuga sentaram-se no terceiro lado). [22]

Elizabeth Tooker, uma antropóloga, disse que é improvável que os pais fundadores dos EUA tenham se inspirado na confederação, já que ela tem pouca semelhança com o sistema de governança adotado nos Estados Unidos. Por exemplo, é baseado em liderança herdada em vez de eleita, selecionada por membros femininos das tribos, tomada de decisão por consenso, independentemente do tamanho da população das tribos, e um único grupo capaz de apresentar questões ao corpo legislativo. [22]

O comércio de longa distância não evitou guerras e deslocamentos entre os povos indígenas, e suas histórias orais falam de numerosas migrações para os territórios históricos onde os europeus os encontraram. Os iroqueses invadiram e atacaram tribos na área do rio Ohio, no atual Kentucky, e reivindicaram os campos de caça. Os historiadores colocaram esses eventos como ocorrendo já no século 13 ou nas Guerras dos Castores do século 17. [23]

Por meio da guerra, os iroqueses levaram várias tribos a migrar para o oeste, para o que ficou conhecido como suas terras historicamente tradicionais a oeste do rio Mississippi. As tribos originárias do Vale do Ohio que se mudaram para o oeste incluíam os povos Osage, Kaw, Ponca e Omaha. Em meados do século 17, eles haviam se reinstalado em suas terras históricas nos dias atuais, Kansas, Nebraska, Arkansas e Oklahoma. O Osage guerreou com os nativos americanos de língua caddo, deslocando-os por sua vez em meados do século 18 e dominando seus novos territórios históricos. [23]


Mudanças climáticas geraram conflitos no século 17

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Por Sara Reardon, CiênciaAGORA

Enquanto a Guerra dos Trinta Anos & # x27 entre as dinastias dominantes da Europa & # x27 se arrastava durante o século 17, os soldados sofreram nas décadas mais frias que a Europa já havia experimentado por algum tempo. Bem ao leste, os exércitos da Manchúria (atual norte da China) varreram o norte nevado e romperam a Grande Muralha da China. Não muito depois, uma praga varreu a Europa. Por que tanto tumulto? Um novo estudo polêmico sugere que a maioria das doenças da humanidade - de guerras a epidemias e crises econômicas - pode ser atribuída a flutuações climáticas.

Os avanços na paleoclimatologia permitiram que os pesquisadores olhassem mais para trás no tempo do que antes. Um desses cientistas, o geógrafo David Zhang, da Universidade de Hong Kong, estava particularmente interessado em como os feitiços de calor e frio afetam a civilização humana. Ele e seus colegas carregaram uma poderosa ferramenta de análise estatística com dados socioeconômicos, ecológicos, demográficos e outros. Eles coletaram dados sobre 14 variáveis, como altura humana, preço do ouro, largura do anel das árvores e temperatura da Europa pré-industrial entre os anos de 1500 e 1800. A equipe então realizou uma análise estatística chamada análise de causalidade de Granger para estabelecer se relações de causa-efeito existiam entre qualquer um deles. Esse tipo de análise poderosa permite que os pesquisadores vejam uma série temporal de dados e formas relações nas quais um tipo de evento leva consistentemente a outro. Finalmente, os pesquisadores dividiram o período de tempo em quatro fatias menores, variando de 40 a 150 anos cada, para verificar se os principais eventos durante essas eras foram realmente causados ​​por diferenças de temperatura dentro de um determinado período, não apenas correlacionado a ele.

As mudanças climáticas foram uma causa estatisticamente significativa de distúrbios sociais, guerras, migrações, epidemias, fome e estado nutricional, relatam os pesquisadores online hoje no Proceedings of the National Academy of Sciences. E o clima causou fomes, crises econômicas e eventos humanos catastróficos com muito mais frequência do que qualquer uma das outras 14 variáveis. A maneira mais direta pela qual as mudanças climáticas extremas influenciam a sociedade humana é por meio da agricultura, Zhang diz que uma queda na oferta de safras aumentará o preço do ouro e causará inflação. Da mesma forma, as epidemias podem ser agravadas pela fome. E quando as pessoas estão infelizes, é provável que fiquem com raiva de seus governos e umas das outras, resultando em guerra.

Mas a idade de ouro surge desses períodos sombrios, argumenta a equipe. Por exemplo, um período de frio de 100 anos começando em 1560 causou estações de cultivo encurtadas. Os pesquisadores encontraram uma ligação causal com um declínio na altura humana média de quase uma polegada durante este período, e o século foi repleto de doenças e conflitos. Mas o mundo começou a esquentar em 1650, quando Carlos II foi coroado rei da Inglaterra em 1660, a coroação deu início à era do Iluminismo na Europa.

Mapear as temperaturas em eras também permitiu aos pesquisadores olhar para as correlações históricas e determinar um "limiar de crise" no qual os preços dos alimentos aumentam tanto, em função das mudanças climáticas, que a crise se segue. Isso permitiu que eles "previssem" quando, em outros pontos da história, os eventos ocorreriam. Eles descobriram que essas "previsões" estavam corretas, diz Zhang, mostrando que o clima impacta "não apenas a guerra, não apenas a população, mas toda a sociedade".

Halvard Buhaug, um cientista político do Peace Research Institute Oslo, chama a pesquisa de "bom trabalho com muitos dados bons". Mas ele acrescenta que foi "realmente surpreendente" e "infeliz" que os autores não discutiram se as descobertas continuaram a ser aplicadas no período industrial, quando o comércio, o desenvolvimento tecnológico e outros processos tornaram as sociedades menos sensíveis ao clima. Ainda não está claro, diz ele, se esta pesquisa é relevante para os dias atuais, quando os humanos estão enfrentando um período de rápidas mudanças de temperatura.


Os sintomas dessa doença são complexos. Eles se manifestam simultaneamente no indivíduo, na sociedade e na raça.

O indivíduo se adaptou mal ao clima moral em que a democracia moderna o obriga a viver. O nível mental não aumentou concomitantemente com o progresso da medicina, higiene e educação. Desde a intemperança, a irresponsabilidade e a busca de conforto tornaram-se de alguma forma os princípios norteadores da conduta, a resistência nervosa, a capacidade de esforço e até a inteligência diminuíram. As enormes somas gastas pelos Estados Unidos na educação pública não produziram o resultado desejado. De acordo com o Comitê Nacional de Higiene Mental, pelo menos 40.000 crianças são estúpidas demais para acompanhar as aulas. Os analfabetos ainda são muito numerosos. A famosa investigação de Herbes, em 1917, sobre os oficiais e homens do Exército americano, mostrou que 46% deles tinham menos de treze anos de idade mental.

É provável que um estudo da população francesa, particularmente em certas aldeias da Normandia e da Bretanha, revele uma situação semelhante. Mas aqui não temos estatísticas que nos permitam comparar as idades cronológica e psicológica das crianças em idade escolar. Não devemos nos iludir quanto à importância dos exames que sobrecarregam os jovens. Certificado escolar, matrícula e até mesmo diplomas universitários não são prova de inteligência. Muitos jovens de baixo calibre mental conseguem passar nesses exames. A população adulta compreende um grande número de pessoas anormais. Nos Estados Unidos, existem possivelmente trinta milhões de indivíduos inadaptados ou inadaptáveis ​​à vida moderna. Na França, muitos desempregados são muito pouco inteligentes, ignorantes ou doentes para trabalhar. Um quarto deles mostra-se incapaz de qualquer atividade. Isso significa que as pessoas normais têm de suportar o fardo dos defeituosos e dos parasitas. A maioria deve o pão de cada dia ao trabalho da minoria. Por uma estranha aberração, somos mais solícitos com nossos filhos atrasados ​​do que com os talentosos.

Este rebaixamento geral da inteligência e do bom senso parece ser devido à influência do vinho, das bebidas alcoólicas e do excesso de todas as terras, de fato, à falta de disciplina moral. Existe uma relação definida entre o alcoolismo de uma comunidade e sua decadência intelectual. (De todas as nações viciadas em ciência, a França é a que mais bebe vinho e menos ganha o Prêmio Nobel.) Certamente, o cinema, o rádio e a absurda complexidade do currículo escolar também contribuem para o estado crítico da mente francesa. Mas, sem dúvida, a intemperança é uma das principais causas da tendência de queda desse povo outrora conhecido como o mais inteligente do mundo.

Existem, ao mesmo tempo, graves desordens nas atividades não intelectuais da mente, até mesmo uma atrofia de algumas dessas atividades. O sentimento, tanto quanto o intelecto, foi profundamente afetado pela busca do lucro, da satisfação sensual e da diversão. Ausência de senso moral, desonestidade, covardia e intemperança acarretam uma desordem simultânea nas funções afetivas, intelectuais e orgânicas. Na França, esses deslocamentos da personalidade são particularmente frequentes e pronunciados. O francês, embora muitas vezes muito talentoso, tende a se exibir como um ser estreito e mesquinho. É claro que existem muitos indivíduos que são inteligentes, saudáveis ​​e altamente morais. Existem também famílias grandes e robustas. Em muitos dos mais velhos, as potencialidades hereditárias permaneceram intactas. Ao lado de idiotas, loucos e criminosos, encontram-se admiráveis ​​artistas, grandes estudiosos, maravilhosos inventores e heróis. O Cristianismo está longe de estar morto. Hoje, como nos primeiros séculos de sua história, a Igreja continua a produzir apóstolos da caridade, místicos e santos. Esses são fatos inegáveis ​​e nos dão motivos legítimos para ter esperança. Mas pode o alto desenvolvimento intelectual e moral de uns poucos compensar a corrupção e a estupidez de muitos? Quando a Grécia foi conquistada por Roma, ela não se orgulhava da presença de Políbio e Arquimedes? A França já foi a maior, mais rica, mais corajosa e inteligente nação da Europa. O Império Britânico dominou o mundo por seu poder gigantesco. Os Estados Unidos viviam em um estado de prosperidade até então incomparável. Que fator, além da degeneração, poderia ter sido poderoso o suficiente para causar desastres tão extraordinários sobre o povo do Ocidente?

O otimismo é, sem dúvida, um estado de espírito atraente. É tentador negar a existência do mal, pois negá-lo elimina a necessidade de combatê-lo. Por outro lado, uma visão clara do mal nos impele à ação. Só podemos ficar de pé de novo se percebermos que caímos. Temos que admitir o fato de que não sabemos como nos guiar.

Os desastres repentinos trazem de volta um senso de realidade para aqueles que a perderam? É essencial que as democracias compreendam que sofrem da mesma doença que a França e que o mesmo destino as espera.

Não é a primeira vez que essa doença aparece no mundo. Já se manifestou em determinado momento da história de todos os grandes povos da antiguidade. Como Dean Inge escreveu uma vez, a civilização é uma doença invariavelmente fatal.


Mudança climática - lições dos vikings

Cientistas estão sondando o fundo de lagos e baías nas ilhas árticas de Lofoten, na Noruega, para investigar a influência da mudança do clima e do nível do mar nos vikings. O climatologista William D’Andrea, do Observatório Terrestre de Lamont-Doherty, puxa um flutuador que está ancorado abaixo da superfície de uma baía há vários anos.

Em um dia de junho do ano 793, homens em navios desembarcaram em Lindisfarne, uma ilha no leste da Inglaterra ocupada por um mosteiro. Os homens, aparentemente do norte, saquearam tesouros, derrubaram altares e incendiaram edifícios. Eles mataram alguns monges e carregaram outros acorrentados, outros, eles ficaram nus e foram deixados à mercê do tempo. O ataque chocou a sociedade cristã europeia. Eles passaram a marcá-lo como o início oficial da Era Viking, quando os invasores nórdicos se espalharam até o sul do Mediterrâneo e norte da Ásia, antes de desaparecer cerca de 250 anos depois.

Na verdade, a ascensão dos vikings não foi um evento repentino, mas parte de um longo continuum de desenvolvimento humano no norte da Escandinávia, cujas longas e intrincadas costas marinhas e arquipélagos levaram ao surgimento de uma cultura baseada na terra, mas fortemente dependente da mar. Os vikings (o nome deriva do nórdico para "moradores da baía") foram sobreviventes de um ambiente hostil e frio, onde as condições climáticas estavam constantemente à beira da sobrevivência e pequenas mudanças no clima podiam ter grandes efeitos. O mesmo pode acontecer com as mudanças no nível do mar. O que influenciou seu breve florescimento e declínio, e como eles ganharam a vida no longo prazo? Hoje, suas experiências podem fornecer uma lição prática sobre como a mudança do clima pode afetar uma civilização.

Em torno dos principais sítios arqueológicos vikings, pesquisadores do Observatório Terrestre Lamont-Doherty da Universidade de Columbia e outras instituições estão vasculhando o fundo de lagos profundos em busca de pistas de como os vikings e seus predecessores se adaptaram, desde seus primeiros tempos, por volta de 500 aC, a 1000 dC, pico do período clássico de pilhagem e pilhagem. Sua área de estudo está nas Ilhas Lofoten, um arquipélago remoto na costa da Noruega dentro do Círculo Polar Ártico.

People have probably lived amid the Lofotens' windswept fjords and snowcapped mountains for at least 10,000 years, but they took up conventional civilization late. Rudimentary farming, livestock raising and the use of iron did not start until about 500 BC, millennia after most of the rest of the world. The probable reason: weather.

The Lofotens are about the farthest north agriculture has ever gotten. The only reason it is possible here at all is an offshoot of the Atlantic Ocean's Gulf Stream current, which bathes the islands with just enough warmth from the south to create a short growing season. Even so, conditions are barely tolerable, and minor natural drops in temperature could wipe out crops and livestock. People had to adapt or die. Indeed, previous research has produced evidence of several such climate swings, along with substantial changes in sea level around the islands. The researchers hypothesize that when they could, the Vikings produced as much off the land as they could, but when that did not work, they turned to more dependable harvests from the sea, especially the cod that today still make the Lofotens a major export fishery. No wonder people here became exquisitely skilled shipbuilders and navigators. Did bouts of bad weather and a general shortage of arable land encourage them to go raiding other people's coastal real estate? Some of the original settlers of Iceland, who crossed the North Atlantic in the late 800s, came from the Lofotens could similar forces have helped drive them?

The team's most recent research trip began this past May on a promontory high above Borgpollen, a big inland bay nestled inside Vestvagoya. Hilly farmland slopes down to the bay, which is connected to the ocean by a series of shallow passages. In the chilly dusk of late evening, D'Andrea pointed out local sights. On a distant rise lay the largely invisible remains of the largest Viking dwelling ever found, a longhouse stretching some 270 feet. From here, a series of powerful chieftans ruled about 1,000 years ago, until an apparent sudden decline. Along the bay's shores lie the ruins of at least 22 stone-and-turf boathouses, where sleek seagoing vessels were once stored and repaired. The longhouse site is now occupied by the popular Lofotr Viking Museum in the village of Borg, where tourists can view artifacts, watch costumed re-enactors relive scenes from Viking life, and cruise the bay on a replica Viking ship.

The islands’ unforgiving weather and landscape have always forced people to make a living from both land and sea. Tromso University Museum archaeologist Stephen Wickler (left) and Northern Arizona University palynologist Scott Anderson survey a coastal landscape occupied by predecessors of the Vikings some 6,000 years ago. Credit: Kevin Krajick

D'Andrea and his collaborators were probing murkier aspects of the period. Each day, they ventured onto the bay or nearby ponds and lakes in modest inflatable watercraft. From these, they dropped coring tubes to the deep bottoms, filling them with mucky detritus washed in century after century from the land. With different materials coming in year by year depending on climate, vegetation and how the land was being used at any one time, the sediments comprise a potential record of humans and their activities going back thousands of years.

At the first lake, they are driven off by giant ice floes left over from winter wind is pushing the ice around, and they can't get to the spot they want. The following day, D'Andrea and three students launch their little boat into another lake, ringed with stark mountains and, in the lower elevations, farm fields. This one is fully thawed, but a cold, hard wind is blowing, and the tippy little craft is barely big enough for a couple of people to move around in.

They set three anchors to keep the boat in place, then drop a weighted six-foot-long plastic tube attached to a rope overboard until they feel it hit bottom about 75 feet down. D'Andrea and Moussa Dia, a geology student at the College of William & Mary, then take turns yanking on a separate rope rigged to a hammer that drives the corer into the mud. This is strenuous exercise, and it takes a while. When it feels like the core isn't going in anymore, it is time to retrieve it–another struggle, first to dislodge it from the deep mud, then to haul it back to the surface. When the core tube finally emerges, Dia and D'Andrea hastily cap its bottom so the mud doesn't fall back out, and wrestle it back into the boat. By now, an inch or more of near-freezing lake water is sloshing around deck. It's time to return to shore, prepare the core for storage–then go back out for another one.

Lamont grad student Lorelei Curtin and Eve Pugsley, a student at the College of William & Mary, launch into a lake that the team plans to sample.

Previous researchers have already compiled evidence from pollen and other sources suggesting that people here endured several significant ups and downs of temperature during the 1,500-year study period. Now, using newer analytic techniques, the team hopes to get at further information. Waxy substances produced by the leaves of different plants and trees should reveal what was growing at any one time, and whether the landscape was predominantly forest or grassland. Different forms of lipids produced by lake algae can chart changing water temperatures to within a degree Centigrade. Pyrolytic polycyclic aromatic hydrocarbons–in plain language, soot–can be used to reconstruct the prevalence of fire, and whether the probable sources were natural or manmade. And, very important, poop: distinct compounds produced in the guts of mammals including sheep, cattle and humans and collected in the lake bottom should allow the team to sort out which species were here at which times, and in what numbers.

"No doubt there were social, political and religious factors that impacted the Vikings," said paleoclimatologist Nicholas Balascio of the College of William & Mary, co-leader of the project. "But we think the environment was important too. To what extent, we're aiming to find out."

One separate fact is already clear: people here were affected not only by weather, but changes in sea level. For millennia after the waning of the last ice age, about 15,000 years ago, global sea levels rose as ice melted. But it was the opposite in the Lofotens the islands were covered with so much ice, the earth was pressed down, and when it melted, the land sprang back, often outpacing the waters' rise. The process continued through early Viking times, when sea level was three feet more or higher than it is now. It appears that some time after 900 AD, the rising of the land started making Borgpollen's narrow channel to the ocean too shallow for large ships to pass. The old boathouses now lie stranded and useless, far up from previous beach lines. This local event does not explain the overall decline of Viking raiders, but is perhaps one reason why this particular domain withered. Elsewhere, larger forces were probably at work, including the spreading power of Christian churches and kings who reined in violent freelance chieftans, and converted the cod fishery into a highly organized industrial-scale enterprise as early as the 1200s.

On the second full day of fieldwork, the team took to Borgpollen itself, launching from near a couple of replica Viking craft bobbing along a stone pier. Only a few tourists were in sight it was still early in the season. Far out in the middle, they dropped the corer 150 feet before hitting bottom, and began pounding. After a long interval of taking turns, it seemed they were not making any more progress, and they fought to dislodge it. After a long haul, it came up completely full. Everyone cheered. "That's probably about 5,000 years' worth of mud," said D'Andrea. Lamont grad student Lorelei Curtin corralled the apparatus out of the water and capped it. In the process, she was smeared with icy water and sulfurous mud. "OK, I don't want to go overboard for this," she half-joked, as the boat tipped sternward while they brought the core aboard.

On following days, the team cored a half-dozen more sites, often with the help of Stephen Wickler, an archaeologist at the Tromso University Museum who also had helped organize the work. Wickler's main task, though, would come later he has done Viking-era excavations all over the far north, and plans to help interpret the cores in light of still largely untapped data from numerous sites.

Wickler is also interested in the more distant past. One day, he guided the team to a rocky seaside cove ringed by a flat area set some 30 vertical feet above the tide line. A dozen unobtrusive pits pocked the flat area–the remains of Stone Age dwellings built by people who lived here some 6,000 years ago, he explained. The dwellings were once right on the beach, he said–a marker of how far the island has risen over that time. People were adapting to sea-level change long before the Vikings. Now, he noted, with human-influenced global warming, the sea is almost certain to rise back up again, though how much, no one knows.

Project co-leader Nicholas Balascio of the College of William & Mary takes notes at small pond near the seashore.

Climate change could have both good and bad effects here, said Wickler. With cod fishing still a major pursuit, the islands are dotted with fishing villages sitting at water's edge, just as the Stone Age dwellings once did. If the waters rise even a little, these could be swamped. Moreover, as the ocean warms, the cod appear to be moving their haunts northward, and this could eventually move them out of range. On the other hand: expensive brand-new bridges and tunnels now connect the Lofotens to the mainland and to each other, making them far more accessible to outsiders. Vestvagoya has an airport with a half dozen or more flights each day. That is largely why tourism is booming here, and nudging out fishing as the major industry–at least in warm weather. "If summers get longer and warmer, you can't see it as necessarily a negative here," said Wickler. In other words, invaders might now be coming here from the south, and they might in fact be welcome.


Why the Maya Fell: Climate Change, Conflict—And a Trip to the Beach?

Latest evidence hints at a cautionary tale for modern civilization, expert says.

Part of our weekly "In Focus" series—stepping back, looking closer.

Every civilization has its rise and fall. But no culture has fallen quite like the Maya Empire, seemingly swallowed by the jungle after centuries of urban, cultural, intellectual, and agricultural evolution.

What went wrong? The latest discoveries point not to a cataclysmic eruption, quake, or plague but rather to climate change. And faced with the fallout, one expert says, the Maya may have packed up and gone to the beach.

But first came the boom years, roughly A.D. 300 to 660. At the beginning of the so-called Classic Maya period, some 60 Maya cities—each home to between 60,000 and 70,000 people—sprang up across much of modern-day Guatemala, Belize, and Mexico's Yucatán Peninsula. (Explore an interactive map of key Maya sites.)

Surrounded by pyramids, plazas, ball courts, and government buildings, the urban Maya discussed philosophy, developed an accurate solar-year calendar, and relished a thick, bitter beverage made from cacao beans: the world's first hot chocolate.

Farmers, too, were riding high, turning hillsides into terraced fields to feed the burgeoning population.

Then came the bust, a decline that lasted at least two centuries. By 1100 the residents of once thriving Maya cities seem to have just up and left. But where did they flee to, and why?

In the 19th century, when explorers began discovering the overgrown ruins of "lost cities," theorists imagined an immense volcanic eruption or earthquake or superstorm—or maybe an empire-wide pandemic. (Related: "Maya Mystery Solved by 'Important' Volcanic Discovery?")

But today scientists generally agree that the Maya collapse has many roots, all intertwined—overpopulation, warfare, famine, drought. At the moment, the hottest field of inquiry centers on climate change, perhaps of the Maya's own doing.

The latest Maya climate-change study, published Friday in the journal Science, analyzes a Belizean cavern's stalagmites—those lumpy, rocky spires on cave floors—to link climate swings to both the rise and fall of the empire.

Formed by water and minerals dripping from above, stalagmites grow quicker in rainier years, giving scientists a reliable record of historical precipitation trends. One sample used in the new study, for example, documents fluctuations as far back as 2,000 years ago.

Among the trends revealed by the Belizean stalagmites: "The early Classic Maya period was unusually wet, wetter than the previous thousand years," according to study leader Douglas Kennett, an environmental anthropologist at Pennsylvania State University. "During this time, the population proliferated," aided by a surge in agriculture.

During the wettest decades, from 440 to 660, cities sprouted. All the hallmarks of Maya civilization—sophisticated political systems, monumental architecture, complex religion—came into full flower during this era.

(Read about the rise and fall of the Maya in National Geographic magazine.)

Climate Shift Sparks Conflict

But the 200-year-long wet spell turned out to be an anomaly. When the climate pendulum swung back, hard times followed.

"Mayan systems were founded on those [high] rainfall patterns," Kennett said. "They could not support themselves when patterns changed."

The following centuries, from about 660 to 1000, were characterized by repeated and, at times extreme, drought. Agriculture declined and—not coincidentally—social conflict rose, Kennet says.

The Maya religious and political system was based on the belief that rulers were in direct communication with the gods. When these divine connections failed to produce rainfall and good harvests, tensions likely developed.

Within the scant 25 years between 750 and 775, for example, 39 embattled rulers commissioned the same number of stone monuments—evidence of "rivalry, war, and strategic alliances," according to Kennett's study.

But times would get even harder.

The stalagmite record suggests that between 1020 and 1100 the region suffered its longest dry spell of the last 2,000 years. With it, the study suggests, came Maya crop failure, famine, mass migration, and death.

By the time Spanish conquistadors arrived in the 16th century, inland Maya populations had decreased by 90 percent, and urban centers had been largely abandoned. Farms had become overgrown and cities reclaimed by forest.

The collapse, though, wasn't exactly all natural. To some extent, the Maya may have designed their own decline.

"There were tens of millions of people in the area, and they were building cities and farms at the expense of the forest," climate scientist Benjamin I. Cook said.

Widespread deforestation reduced the flow of moisture from the ground to the atmosphere, interrupting the natural rain cycle and in turn reducing precipitation, says Cook, of NASA's Goddard Institute for Space Studies and the Lamont-Doherty Earth Observatory.

According to computer simulations Cook ran for a study published in Geophysical Research Letters this past August, the localized drying decreased atmospheric moisture by 5 to 15 percent annually. Even a 10 percent decrease is considered an environmental catastrophe, he says.

Add this to the broader drying trend and the situation becomes dire—a cautionary tale for modern society, according to Cook. Today, as more and more forestland is turned into farms and cities, and as global temperatures continue to rise, we may risk the same fate that befell the Maya, he says.

But, according to Arizona State University professor of environment and society B.L. Turner, "that's the kind of oversimplification we're trying to get away from. The Mayan situation is not applicable today—our society is just so radically different now."

In a study published in August by the journal Proceedings of the National Academy of Sciences, Turner—along with co-author Jeremy Sabloff, a member of the National Geographic Committee for Research and Exploration—attempts to correct some common misconceptions, beginning with the idea that Maya civilization vanished after the conquistadores arrived.

"It didn't cease to exist there are still today Mayan people in the area. The culture, the traditions have been maintained," he said. But the cities, historically, have not—and that's odd.

Throughout global history, he said, "rarely can you find a large sustained population that just left and never came back," Turner said. The closest analogue he can think of is the sudden, and final, abandonment of Cambodia's Angkor Wat complex in the 15th century.

Turner's study concludes that the natural environment recovered rather quickly after the dry centuries. Why, then, didn't the Maya reclaim their glorious cities?

Turner points to the coasts. Fleeing starving, warring inland cities, many Maya made a beeline for the shore. Trade also shifted, from overland paths to coastal routes, he suggests.

With life relatively comfortable on the coast, the inland Maya cities may have simply been forgotten, Turner says. No catastrophic earthquake, no plague, no curse, but rather a gradual migration to the beach, where life was a bit mellower.


Climate, Overpopulation & Environment - The Rapa Nui debate

The story of the "ecocide" and collapse of the civilization on ilha da Páscoa, ou Rapa Nui in the native language, became very popular with the film "Rapa Nui" (1994) and the book by American biologist Jared Diamond "Collapse - How societies choose to fail or survive" (2005). After the proposed scenario shown in both film and book, the human population grow too large and a fierce overexploitation of the limited natural resources of the island started. Especially wood was needed for the construction of the moai - large statues that impersonate the forefathers and became a symbol of power and prestige on the small island. However after clearing completely the forest of large grown palm trees, the soil was quickly eroded by the heavy rain falls that periodically occur. The barren volcanic rocks could no longer sustain agriculture production and soon the farmers were no longer able to feed the population - without timber no one was able to build boats to escape the impending doom. In the resulting famine, chaos and civil wars one of the highest developed cultures in the Pacific Ocean, with an own scripture and astonishing construction skills, rapidly collapsed.

This scenario is based primarily on the discovery during an archaeology expedition prior to 1961 of unknown palm-like pollen in sediments. The layer with pollen was found in various cores recovered from swamps, also root imprints in fossil soils and subfossil nuts, found in the lava caves, prove that Easter Island once supported large grown palm trees. Today the landscape of Rapa Nui is dominated by meadows, which cover 90% of the island the rest is shrublands and planted forests of Eucalyptus trees, which host almost no native species.

Obviously the society of Easter Island, ignoring the destruction of their environment and valuing symbols of status over common sense and sustainability, was finally doomed to extinction by its own greed - a tale that reminds us that our earth is like Easter Island - nothing more than a dot in the vastness of space and we too in the end will lack the possibility to escape from an environment that today must sustain 7 Billion People.

Fig.1 & 2. In 1786 the "La Pérouse" expedition (1785-1788) visited Easter Island, the artist Duché de Vancy produced the first map and the first drawings of the locals (somehow idealized) and the moai-statues (images in public domain). Note that the moai are shown still standing upright - so apparently not all statues were toppled down in a prehistoric war as proposed by some authors.

However in contrast to what the "based on true facts" Hollywood-production proposes, this grim fable and the catastrophic scenario on Rapa Nui were and are still disputed.

The number of studied cores to reconstruct the paleoecology of the island is limited and most were analyzed with a very coarse resolution and present mayor sedimentary gaps, so many doubts remain how fast and when Rapa Nui lost entirely its native forests. According to the most recent palynological studies the island experienced a cold and dry climate until the end of the last glacial maximum some 12.000 years B.P. During the moister climate of the Holocene the forests expanded and persisted until the arrival of humans sometime between 300 and 800 A.D. Deforestation then presumably took place between these ages and the arrival of Europeans in 1722.

Based on this limited information two main sets of hypotheses to explain the massive loss of plant live and species diversity on the island were proposed. One set of hypotheses, summarized in the book "Collapse", impute deforestation to direct and indirect human behavior. Humans cleared actively the entire forest and hunted the local fauna until the brink of extinction. In a modified version of the human-impact hypothesis the colonists were not the main and only culprits of the environmental collapse, but invasive plant or animal species brought by them on the isolated island, which in fierce concurrence with native species caused their rapid decline and extinction.

A second set of hypotheses deal with a possible massive impact of past climate changes, like prolonged droughts, on an already sensible and instable island environment and society.

Fig.3. Simplified history of the environmental phenomena on Rapa Nui.

Good sediment cores and therefore records of the past of Rapa Nui can be obtained from the swamps and lakes situated in the three main craters of the volcanic island, because larger sediment traps are more likely to hold thicker and undisturbed deposits. Rano Aroi crater holds a bog with an outflow and connections to the groundwater table. Rano Raraku e Rano Kao craters hold permanent lakes without outflows and are disconnected from the main groundwater bodies by impermeable lake sediments.

Counting the pollen grains in sediments recovered from Lake Ranu Raraku showed a replacement of palm-dominated by grass-dominated pollen assemblages in the sedimentary record beginning with the year 1200, as the supposed result of the almost complete clearing of the dense palm-tree forest. Unfortunately interpretation of pollen diagrams can be very tricky.

Pollen sum curves do reflect a relative change in pollen production, which not necessarily reflects the absolute number of palm trees in the surrounding area of the sample site. Depending on the tree species and how this species is pollinated (a species pollinated by wind will produce much more pollen grains that a species that can rely on more trustworthy vectors like animals) different species can produce very different quantities of pollen. To reconstruct the true vegetation cover from a pollen assemblage we must know the calibration factor of the studied plant species.

It is however not clear what tree species produced the pollen on Rapa Nui. Pollen-morphological similarities exist to widespread species on pacific islands of the genus Pritchardia (the Pritchard palm), Cocos (the coconut palm) and the species Jubaea chilensis (the wine palm). Some authors assume that Easter Island was dominated by a forest of wine palms. The sparse macroremains found however do not match all the mentioned species. The incomplete fossil nuts show most similarities to the nuts of Juania australis, an endemic palm species found today only on the Juan Fernández Islands. Assuming that all the remains - the root-casts, the pollen grains and the nuts - came from just one plant, it was also suggested that the palm of Rapa Nui was an endemic - and today extinct - species: Paschalococos disperta, with dubious systematic affinities to recent palm species and unknown "pollen-conversion-factor".

Even when exactly knowing the conversion-factors, the pollen signal conserved in bogs and swamps also depends strongly from the location of the trees in the catchment area. Few trees very near the shore of the sample site can give stronger signals that many trees or even an entire forest located in great distance.

Not only botany, also geology causes problems when studying the past of Easter Island.

All the studied cores show erosion and a prominent gap in the sediments until the year 800, maybe as result of a major drought - unfortunately just in the time period when the first human impact is postulated. The peak of land use and cutting/burning of the forest occurred probably some time later in the years 1300 to 1600.

The sediment and pollen records therefore can give only approximately ages of vegetation changes occurring in this interval and also not the exact extent and cause of such changes.

16 million palm trees, covering almost 70% of the surface, were estimated to grow once on Rapa Nui. Were all these palms really consumed by humans and for what purpose ? Construction of moai or as source of drinkable plant sap? But these numbers are in strong contrast to the relative thin charcoal layers and wood fragments discovered until now on the entire island. It is however possible that the missing wood-debris and charcoal was eroded, transported and deposited in the surrounding ocean.

However a third scenario is possible considering also the archaeological remains from Rapa Nui. In the archaeological record there is almost no evidence for an increased rate of conflicts or violence on the island in response to overpopulation stone artefacts thought to be spearheads were simple tools to cut and scrap and there are no fortifications to be found. Hundreds of studied skeletons showed no particular signs of war or violence and cannibalism remains unproven for Rapa Nui. According to this scenario the deforestation was a "natural" process (maybe helped by introduced rats) and not intentionally forced by humans. Also the loss of the forests had no disastrous effects on the population, society and the quality of living of the Rapanui.

In the end the most intriguing questions remain still unanswered: Did the former inhabitants destroy completely the island's dense subtropical forest, causing their own demise? Was Rapa Nui since the beginnings of human colonization a poor environment, covered only with local spots of forest and was it a drought, maybe in combination with human impact, that finally triggered the extinction of the already rare plant species? Did the natives realize the impending change - did they even care?

What seems sure is that the deforestation of Rapa Nui was a complex process. Blaming climate change alone seems inappropriate. The plants and animals had already survived harsh climatic changes in the last 10.000 years on the former uninhabited island and human presence in the last thousand years would have added further pressure on the environment. However humans coexisted for centuries with the forest, for example by using planting pits sheltered in the forests by the palm trees.

The "end" of the moai-culture was also more probably a slow process (not concluded at the arrival of the first Europeans in 1722) than a sudden traumatic Hollywood-catastrophe. Also the very first written reports describe the locals not necessarily as desperate survivors and the island as a post-apocalyptic wasteland. The Rapanui replaced the trees with shrubs and prevented soil erosion, they grow plenty of food using effectively millions of rocks as stone mulch. Much damage and soil erosion observable today on the island was done after the European colonization, especially with the introduction of large livestock that increased significantly soil erosion in the 20th century.

The lesson from Easter Island remains nevertheless important even if the demise of the ecosystem was not exclusively the fault of the people or a doomsday-scenario and the impoverished environment continued to sustain a society - it was however a society deprived of many future possibilities. It demonstrates that a society depends on the environment - so in the end it is in only in our own interest to care about it.

HUNT, T.L. (2007): Rethinking Easter Island’s ecological catastrophe. Journal of Archaeological Science 34: 485-502

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The views expressed are those of the author(s) and are not necessarily those of Scientific American.

ABOUT THE AUTHOR(S)

My name is David Bressan and I'm a freelance geologist working mainly in the Austroalpine crystalline rocks and the South Alpine Palaeozoic and Mesozoic cover-sediments in the Eastern Alps. I graduated with a project on Rock Glaciers dynamics and hydrology, this phase left a special interest for quaternary deposits and modern glacial environments. During my research on glaciers, studying old maps, photography and reports on the former extent of these features, I became interested in history, especially the development of geomorphologic and geological concepts by naturalists and geologists. Living in one of the key area for the history of geology, I combine field trips with the historic research done in these regions, accompanied by historic maps and depictions. I discuss broadly also general geological concepts, especially in glaciology, seismology, volcanology, palaeontology and the relationship of society and geology.


Ancient Mayan Water Conditions

The timing of the droughts matched periodic downturns in the Maya culture, as demonstrated by abandonment of cities or diminished stone carving and buildings activity. Experts say the Maya were particularly susceptible to long droughts because about 95 percent of their population centers depended solely on lakes, ponds, and rivers containing on average an 18-month supply of water for drinking and agriculture.

The Pyramids were found in a mountainous region of South America where Chile is today. The land was fertile and a plateau type region at higher altitudes, it was hot and humid in the summer and cold in the winter. that region had a bad drought and this and disease was what was thought to have killed them off. There civilizations ruins are beautiful but incredibly inaccessible.

The Maya were skilled astronomers who constantly followed the movements of the sun and the moon. They predicted eclipses, explained the movements of planets, and devised a sophisticated calendar of the solar year.