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A missão final do ônibus espacial da NASA chega ao fim

A missão final do ônibus espacial da NASA chega ao fim

Em 21 de julho de 2011, o programa do ônibus espacial da NASA completa sua missão final, e 135ª, quando o ônibus espacial Atlantis pousa no Centro Espacial Kennedy, na Flórida. Durante a história de 30 anos do programa, seus cinco orbitadores - Columbia, Challenger, Discovery, Atlantis e Endeavour - transportaram mais de 350 pessoas para o espaço e voaram mais de 500 milhões de milhas, e as tripulações de ônibus realizaram pesquisas importantes, prestaram serviços ao Telescópio Espacial Hubble e ajudou na construção da Estação Espacial Internacional, entre outras atividades. A NASA aposentou os ônibus espaciais para se concentrar em um programa de exploração do espaço profundo que poderia um dia enviar astronautas a asteróides e Marte.

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Em janeiro de 1972, dois anos e meio após a América colocar o primeiro homem na lua em julho de 1969, o presidente Richard Nixon anunciou publicamente que a NASA desenvolveria um sistema de transporte espacial com um veículo espacial capaz de voar "repetidamente da Terra para orbitar e voltar. ” Nove anos depois, em 12 de abril de 1981, no Kennedy Space Center, o primeiro ônibus espacial, o Columbia, decolou em sua missão inaugural. Ao longo das 54 horas seguintes, os dois astronautas a bordo da primeira espaçonave reutilizável da NASA testaram com sucesso todos os seus sistemas e orbitaram a Terra 37 vezes antes de pousar na Base Aérea de Edwards, na Califórnia.

Em 1983, um segundo ônibus espacial, o Challenger, foi colocado em serviço. Ele voou nove missões antes de se separar logo após o lançamento de sua décima missão, em 28 de janeiro de 1986. Todos os sete tripulantes foram mortos, incluindo a professora de ensino médio Christa McAuliffe, que venceu um concurso nacional para ser o primeiro civil dos EUA a voar a bordo do ônibus espacial. Após o desastre, o programa do ônibus espacial ficou suspenso até 1988.

O terceiro ônibus espacial do programa, o Discovery, fez seu primeiro vôo em 1984. O Atlantis entrou na frota em 1985 e foi seguido pelo Endeavour em 1992. O programa do ônibus espacial experimentou seu segundo grande desastre em 1º de fevereiro de 2003, quando poucos minutos antes do horário do Columbia para pousar no Kennedy Space Center e concluir sua 28ª missão, ele se separou ao reentrar na atmosfera sobre o Texas. Todos os sete astronautas a bordo morreram.

Depois disso, a frota do ônibus espacial ficou parada até julho de 2005, quando o Discovery foi lançado na 114ª missão do programa. Quando o Discovery completou sua 39ª e última missão (o máximo de qualquer ônibus espacial) em março de 2011, ele havia voado 148 milhões de milhas, feito 5.830 órbitas da Terra e passado 365 dias no espaço. O Endeavour completou sua 25ª e última missão em junho de 2011. Essa missão foi comandada pelo capitão Mark Kelly, marido da ex-congressista norte-americana Gabrielle Giffords.

Em 8 de julho de 2011, Atlantis foi lançado em sua 33ª missão. Com quatro membros da tripulação a bordo, Atlantis voou milhares de libras de suprimentos e peças extras para a Estação Espacial Internacional; foi o 37º vôo do ônibus espacial a fazer a viagem. Treze dias depois, em 21 de julho, o Atlantis pousou no Kennedy Space Center às 5:57 da manhã, após uma viagem de mais de 5 milhões de milhas, durante a qual orbitou a Terra 200 vezes. Após o pouso, o comandante do vôo, Capitão Christopher J. Ferguson, disse: "Missão concluída, Houston. Depois de servir o mundo por mais de 30 anos, o ônibus espacial conquistou seu lugar na história e chegou a uma parada final. ” Durante seus 26 anos de serviço, Atlantis voou quase 126 milhões de milhas, circulou a Terra 4.848 vezes e passou 307 dias no espaço. O preço estimado para todo o programa do ônibus espacial, do desenvolvimento à aposentadoria, foi de US $ 209 bilhões.


O ônibus final da NASA: o fim de um erro?

O presidente Richard Nixon, à direita, e o administrador da NASA James Fletcher discutindo o programa do ônibus espacial em San Clemente, Califórnia, em 5 de janeiro de 1972

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Nunca foi difícil culpar Richard Nixon pelas coisas. Caça às bruxas comunistas? Nixon. Guerra ilegal no Camboja? Nixon. Corrupção massiva e as décadas de cinismo político que se seguiram? Nixon e Nixon.

Isso é um pouco simplista, é claro. Guerras ruins, pólos tortos e iscas vermelhas já existiam antes do 37º presidente. E dê ao homem seus apoios também & # 151 para a Lei do Ar Limpo, a Lei da Água Limpa, a EPA, a abertura para a China, todos os quais eram joias Nixonianas genuínas.

Depois, houve o ônibus espacial, que traz a marca de Nixon de forma tão indelével quanto todos os outros. Foi em 5 de janeiro de 1972 que Nixon deu início ao programa do ônibus espacial com uma ordem presidencial e uma aparição ao lado do administrador da NASA James Fletcher. E nesta sexta-feira, a 135ª e última missão do ônibus espacial está programada para ser lançada, encerrando um programa em que cinco naves transportaram 777 passageiros para o espaço, viajando coletivamente meio bilhão de milhas & # 151 ou além da órbita de Júpiter. Esses ônibus espaciais construíram a Estação Espacial Internacional, carregaram as sondas Magellan, Ulysses e Galileo no alto e os enviaram em seus caminhos para Vênus, o Sol e Júpiter, respectivamente. Eles também elevaram o telescópio espacial Hubble & # 151 facilmente o instrumento científico mais produtivo já construído & # 151 e fizeram reparos ocasionais nele, com astronautas realizando trabalhos de reparo cirurgicamente precisos no instrumento de $ 1,5 bilhão no ambiente impossivelmente desafiador do espaço. (Veja fotos incríveis do espaço, tiradas por um fotógrafo astronauta.)

Mas há o outro lado do ônibus espacial também. O preço de US $ 500 milhões cada vez que um decolava, os meses de manutenção e preparo necessários entre os voos, os sistemas eletrônicos e hidráulicos temperamentais que limpavam os lançamentos repetidas vezes, as telhas térmicas que os navios perdiam como folhas secas. E, finalmente, existem os 14 astronautas que perderam suas vidas quando o primeiro Challenger e depois o Columbia voaram alto, mas nunca voltaram para casa.

Vídeo: 30 anos do ônibus espacial: e agora?

É fácil odiar e amar um navio assim. O analista conservador Charles Krauthammer, que não cede a ninguém quando se trata de irritabilidade bem trabalhada, destilou esse tipo de dissonância cognitiva esplendidamente uma vez quando escreveu que o ônibus espacial pertence ao "Museu das Coisas Muito Bonitas e Complicadas para Sobreviver".

O fato é que os ônibus quase não existiam. Um caminhão espacial reutilizável de baixa órbita dificilmente era a direção inicial que a NASA planejava seguir no triunfante rescaldo do programa Apollo. Não foi nem mesmo a direção inicial que o governo Nixon defendeu. Pouco depois de assumir o cargo, Nixon nomeou uma força-tarefa espacial para determinar o futuro da exploração cósmica, presidida pelo vice-presidente Spiro Agnew. O grupo voltou com um ambicioso plano de longo prazo que incluía o estabelecimento de uma estação espacial próxima à Terra, mais explorações da superfície lunar e uma aterrissagem tripulada em Marte em 1986. (Veja uma história fotográfica do programa do ônibus espacial. )

"Se houver qualquer dúvida de que um pouso tripulado em Marte se tornou o próximo grande objetivo do programa espacial dos EUA, uma leitura do relatório do Grupo de Tarefa Espacial deve dissipá-lo", escreveu um comentarista na edição de janeiro de 1970 do Boletim dos Cientistas Atômicos. "O relatório. Não apenas designa Marte como o próximo porto de escala para astronautas, mas também molda a maior parte do programa espacial total nos próximos 16 anos."

Mas Nixon não queria nada disso & # 151, nem de muito do restante do programa lunar existente, que deveria continuar através da Apollo 20, mas foi cancelado antes que suas três missões finais pudessem ser realizadas. Sempre houve especulação nos círculos espaciais de que a antipatia de Nixon pelo programa lunar se baseava no fato de que era uma ideia iniciada pelo presidente John F. Kennedy & # 151, de quem Nixon nunca desistiu de se ressentir. Talvez seja verdade que o homem que nos deu uma lista de inimigos da Casa Branca claramente não estava acima da mesquinhez. Mas também é verdade que era Nixon quem estava no cargo quando a Apollo 11 pousou e, portanto, Nixon quem executou a dança do touchdown presidencial & # 151 ligando para os astronautas na superfície lunar, aparecendo no convés do porta-aviões Hornet para dar as boas-vindas eles em casa. Apollo tinha se tornado efetivamente o programa de Nixon e qualquer iniciativa futura de Marte teria sido seu bebê tão certo quanto o avanço espacial inicial foi de Kennedy.

A explicação mais prosaica para a cautela de Nixon era o dinheiro. A Guerra do Vietnã ainda consumia uma porção exagerada do orçamento federal e a inflação disparava & # 151 em 6% em 1970 & # 151, levando Nixon a tomar a medida agora impensável de impor controles de salários e preços no verão de 1971. Jogando dinheiro em Marte em um momento como aquele poderia simplesmente não ter parecido sustentável. Em vez disso, seguiríamos o caminho prático e um ônibus espacial forneceria o caminho. (Veja as fotos do ônibus espacial Endeavour ancorado no espaço.)

Um veículo orbital reutilizável, Nixon prometeu em sua declaração de 1972, "revolucionará o transporte para o espaço próximo, rotinizando-o. & # 91O veículo será & # 93 ser recuperado e usado novamente & # 151 até 100 vezes. As economias resultantes podem reduzir os custos operacionais para um décimo dos atuais veículos de lançamento. & # 91A viagem de e para o espaço será & # 93 mais segura e menos exigente para os passageiros, para que homens e mulheres com trabalho a fazer no espaço possam " comutar 'no alto. "

Então, como tudo isso funcionou? A resposta a essa pergunta, que era impossível saber na época, provavelmente já estava embutida no plano geral & # 151 e a receita nunca foi muito boa. O grande & # 151 e até agora não alcançado & # 151 sonho de todos os engenheiros orbitais é projetar uma nave que possa decolar com uma partida de rolamento como um avião ou uma postura ereta como um foguete, voar para orbitar e voltar para baixo sem descartar qualquer hardware ao longo do caminho.


O ônibus espacial chega à 'parada final' após 30 anos

CAPE CANAVERAL, Flórida (AP) Atlantis e quatro astronautas voltaram triunfantes da Estação Espacial Internacional na quinta-feira, encerrando a jornada de 30 anos do ônibus espacial da NASA com uma última aterrissagem estimulante que atraiu aplausos e lágrimas.

Milhares se reuniram perto da pista de pouso e lotaram o Centro Espacial Kennedy, e incontáveis ​​outros assistiram de longe, enquanto o programa de voo espacial mais antigo da NASA chegava ao fim.

"Depois de servir ao mundo por mais de 30 anos, o ônibus espacial conquistou seu lugar na história. E chegou a uma parada final", disse o comandante Christopher Ferguson pelo rádio depois que um fantasma Atlantis deslizou pelo crepúsculo.

"Bom trabalho, América", respondeu o Controle da Missão.

Com os ônibus espaciais se retirando para os museus, serão necessários mais três a cinco anos, na melhor das hipóteses, antes que os americanos sejam lançados novamente do solo dos EUA, à medida que empresas privadas se preparam para aproveitar o bastão Terra para orbitar e voltar da NASA.

O futuro de longo prazo para a exploração espacial americana é igualmente nebuloso, uma grande preocupação para muitos na NASA e todos aqueles que perderam seus empregos por causa do fim do ônibus espacial. Asteróides e Marte são os destinos preferidos, mas a NASA ainda não definiu um projeto de foguete para levar os astronautas até lá.

Quinta-feira, porém, pertenceu ao Atlantis e sua tripulação: Ferguson, co-piloto Douglas Hurley, Rex Walheim e Sandra Magnus, que completou uma missão de reabastecimento da estação espacial bem-sucedida.

Atlantis pousou às 5:57 da manhã, com "parada das rodas" menos de um minuto depois.

"O ônibus espacial mudou a maneira como vemos o mundo e mudou a maneira como vemos o nosso universo", Ferguson transmitiu pelo rádio de Atlantis. "Há muita emoção hoje, mas uma coisa é indiscutível. A América não vai parar de explorar.

"Obrigado Columbia, Challenger, Discovery, Endeavour e nosso navio Atlantis, obrigado por nos proteger e levar este programa a um fim tão adequado."

Para o pouso, não houve quase o alvoroço que cercou o lançamento do Atlantis em 8 de julho quando cerca de 1 milhão lotou a área do Cabo Canaveral por causa da hora e da falta de espetáculo. A escuridão roubou virtualmente todas as vistas do ônibus espacial se aproximando e o tornou mais um assunto de família da NASA.

Atlantis foi saudada com vivas, assobios e gritos do recorde de 2.000 que se reuniram perto da pista - famílias e amigos dos astronautas, bem como gerentes de ônibus espaciais e chefes da NASA. Logo o sol nasceu e proporcionou uma vista esplêndida. Em uma hora, Ferguson e sua equipe estavam na pista e cercados de simpatizantes.

"As coisas que fizemos nos prepararam para a exploração do futuro", disse o administrador da NASA Charles Bolden Jr., ex-comandante do ônibus espacial. "Mas eu não quero falar sobre isso agora. Eu só quero saudar esta tripulação, recebê-los em casa."

A novecentos quilômetros de distância, o diretor de vôo Tony Ceccacci, que presidiu o retorno seguro do Atlantis, engasgou ao despedir-se do controle de missão do ônibus espacial em Houston.

“O trabalho realizado nesta sala, neste edifício, nunca mais será duplicado”, disse à sua equipa de controladores de voo.

Com essas palavras, dezenas de controladores de vôo do passado e do presente entraram rapidamente na sala, abraçando-se e tirando fotos enquanto mantinham suas lágrimas, se não suas emoções, sob controle.

Mas na pista de pouso na Flórida, o diretor de vôo Mike Leinbach disse que as lágrimas correram. Ele próprio estava inundado de emoção ao captar "a beleza do veículo", tirou fotos e posou para fotos a pedido dos trabalhadores, alguns dos quais enfrentaram demissões.

"Eu vi homens e mulheres adultos chorando hoje - lágrimas de alegria, com certeza", disse Leinbach aos repórteres. "As emoções humanas surgiram na pista hoje, e você não poderia suprimi-las."

Nascido com o Columbia em 1981, o ônibus espacial foi o programa de exploração espacial mais antigo da NASA.

Os cinco ônibus espaciais lançaram, salvaram e revitalizaram o Telescópio Espacial Hubble, construíram a estação espacial, a maior estrutura orbital do mundo e abriram a fronteira final para mulheres, minorias, professores e até um príncipe. O primeiro americano a orbitar a Terra, John Glenn, tornou-se a pessoa mais velha de todos os tempos no espaço, graças ao ônibus espacial. Ele tinha 77 anos quando completou 90 esta semana.

"Ainda não chorei, mas é extremamente emocionante", disse Karl Ronstrom, fotógrafo que ajuda com um fundo de bolsa de estudos para astronautas. Ele testemunhou o lançamento do primeiro ônibus espacial quando adolescente e assistiu ao último ônibus espacial pousar quando era um homem de meia-idade.

Foi realmente uma volta ao lar de Atlantis, que disparou pela primeira vez em 1985. O mais novo da frota da NASA permanecerá no Centro Espacial Kennedy como uma exibição de museu.

Este grand finale veio 50 anos depois do dia em que Gus Grissom se tornou o segundo americano no espaço, apenas meio ano à frente de Glenn.

Atlantis - o último dos três ônibus espaciais sobreviventes da NASA a se aposentar - teve um desempenho tão admirável durante a descida quanto durante os 13 dias de vôo. Alimentos e outros suprimentos para um ano inteiro foram deixados na estação espacial, para o caso de atrasos nas entregas comerciais. Os parceiros internacionais Rússia, Europa, Japão levarão a carga enquanto isso.

Foi a 135ª missão da frota de ônibus espaciais, que no total voou 542 milhões de milhas e circulou a Terra 21.152 vezes nas últimas três décadas. Os cinco ônibus espaciais transportaram 355 pessoas de 16 países e, ao todo, passaram 1.333 dias no espaço - quase quatro anos.

Dois dos ônibus espaciais Challenger e Columbia foram destruídos, um no lançamento e o outro durante a viagem para casa. Quatorze vidas foram perdidas. No entanto, a cada vez, o programa do ônibus espacial persistia e voltava para voar novamente.

A decisão de interromper o vôo do ônibus espacial foi tomada sete anos atrás, apenas um ano após a tragédia do Columbia. O presidente Barack Obama rejeitou os objetivos lunares do presidente George W. Bush, optando por expedições de astronautas a um asteróide e a Marte.

A última vala apela para manter os ônibus espaciais voando por lendas da NASA como Neil Armstrong da Apollo 11 e o fundador do Controle da Missão, Christopher Kraft, pousaram de forma plana.

A NASA está sacrificando os ônibus espaciais, de acordo com o gerente do programa, para que possam sair da órbita baixa da Terra e chegar a pontos além. A primeira parada sob o plano de Obama é um asteróide em 2025, a seguir vem Marte em meados da década de 2030.

Empresas privadas foram contratadas para assumir o transporte de cargas e viagens de astronautas até a estação espacial, que deve continuar por pelo menos mais uma década. O primeiro fornecimento comercial está previsto para o final deste ano, com a Space Exploration Technologies Corp. lançando seu próprio foguete e espaçonave do Cabo Canaveral.

Nenhuma dessas espaçonaves privadas, no entanto, terá a capacidade de transporte dos ônibus espaciais da NASA, suas baias de carga se estendem por 18 metros de comprimento e 4,5 metros de largura, e observatórios de megaton içados como o Hubble. Grande parte dos quase 1 milhão de libras da estação espacial foi transportada para a órbita por ônibus espaciais.

As viagens de astronautas dos concorrentes comerciais levarão anos para serem realizadas.

A SpaceX afirma que pode levar as pessoas à estação espacial dentro de três anos após obter a autorização da NASA. Os gerentes das estações esperam que demore mais cinco anos. Alguns céticos dizem que pode levar dez anos antes que os americanos sejam lançados novamente em solo americano.

Uma bandeira americana que voou no primeiro vôo do ônibus espacial e voltou à órbita a bordo do Atlantis, está agora na estação espacial. A primeira empresa a trazer astronautas para lá reivindicará a bandeira como prêmio.

Até então, os astronautas da NASA continuarão a pegar carona até a estação espacial na espaçonave russa Soyuz por dezenas de milhões de dólares por assento.

A estação espacial, orbitando cerca de 250 milhas acima, era visível do local de lançamento pouco antes de Atlantis retornar. O desafio da NASA, disse o chefe de operações espaciais Bill Gerstenmaier, é "como tornar esse pequeno ponto branco real, tão emocionante quanto um lançamento. Ou a aterrissagem que você viu nove minutos depois?"

Milhares de demissões ocorrerão já na sexta-feira , além de milhares de empregos já perdidos. Como forma de agradecimento, a NASA estacionou o Atlantis do lado de fora de seu hangar, para que os trabalhadores pudessem se reunir e se despedir uns dos outros. Centenas se reuniram no calor, agitando bandeiras dos EUA e leques de papel, e fotografando o ônibus espacial enquanto a música estrondeava nos alto-falantes.

"Meu emprego desapareceu, mas estou procurando a próxima aventura", disse Glen Longwood, que trabalhou em locais de pouso de emergência de ônibus espaciais no exterior.

Após meses de desativação, o Atlantis será colocado em exibição pública no Kennedy Space Center Visitors Complex. Sua estreia está prevista para o verão de 2013. O Discovery, o primeiro a se aposentar em março, irá para um hangar Smithsonian na Virgínia. O Endeavour, que voltou da estação espacial em 1º de junho, irá para o California Science Center, em Los Angeles.

Ferguson disse que os ônibus espaciais continuarão a inspirar por muito tempo.

“Quero aquela foto de um menino de 6 anos olhando para um ônibus espacial em um museu e dizendo: 'Papai, quero fazer algo assim quando crescer.' "


O ônibus espacial chega à & # 8220 parada final & # 8221 após 30 anos

O ônibus espacial Atlantis pousa no Centro Espacial Kennedy em Cape Canaveral, Flórida. Quinta-feira, 21 de julho de 2011. O pouso do Atlantis marca o fim do programa de ônibus espacial de 30 anos da NASA e do # 039s.

CAPE CANAVERAL, FL - 21 DE JULHO: Nesta apostila da NASA, o ônibus espacial Atlantis pousa no Kennedy Space Center em 21 de julho de 2011 em Cabo Canaveral, Flórida. O pouso encerra a era de 30 anos do programa de ônibus espaciais que começou em 1981 e incluiu 135 missões.

CAPE CANAVERAL, Flórida & mdash Atlantis e quatro astronautas voltaram da Estação Espacial Internacional em triunfo na quinta-feira, encerrando a jornada de 30 anos da NASA & # 8217s com um último aterrissagem estimulante que atraiu aplausos e lágrimas.

Uma multidão recorde de 2.000 se reuniu perto da pista de pouso, milhares mais lotados do Centro Espacial Kennedy e incontáveis ​​outros assistiram de longe enquanto o programa de vôo espacial mais antigo da NASA e # 8217 chegava ao fim.

& # 8220Após servir ao mundo por mais de 30 anos, o ônibus espacial & # 8217s conquistou seu lugar na história.

E ele chegou a uma parada final, & # 8221 comandante Christopher Ferguson rádio depois que um fantasma Atlantis deslizou através do crepúsculo.

& # 8220Bom trabalho, América & # 8221 respondeu o Controle da Missão.

Com os ônibus espaciais se retirando para os museus, serão necessários mais três a cinco anos, na melhor das hipóteses, antes que os americanos sejam lançados novamente do solo dos EUA, à medida que empresas privadas se preparam para aproveitar o bastão Terra para orbitar e voltar da NASA.

O futuro de longo prazo para a exploração espacial americana é igualmente nebuloso, uma grande preocupação para muitos na NASA e todos aqueles que perderam seus empregos por causa do fim do ônibus espacial. Asteróides e Marte são os destinos preferidos, mas a NASA ainda não definiu um projeto de foguete para levar os astronautas até lá.

Quinta-feira, porém, pertenceu ao Atlantis e sua tripulação: Ferguson, co-piloto Douglas Hurley, Rex Walheim e Sandra Magnus, que completou uma missão de reabastecimento da estação espacial bem-sucedida.

Atlantis pousou às 5:57 am, com & # 8220wheels stop & # 8221 menos de um minuto depois.

& # 8220O ônibus espacial mudou a maneira como vemos o mundo e & # 8217s mudou a maneira como vemos o nosso universo, & # 8221 Ferguson transmitiu por rádio de Atlantis. & # 8220Há & # 8217s muita emoção hoje, mas uma coisa & # 8217s indiscutível. América & # 8217s não vão parar de explorar.

& # 8220Obrigado Columbia, Challenger, Discovery, Endeavour e nosso navio Atlantis, obrigado por nos proteger e levar este programa a um fim tão adequado. & # 8221 Difícil de ver na escuridão, Atlantis foi saudado com vivas, assobios e gritos dos astronautas & # 8217 famílias e amigos, bem como gerentes de transporte e chefes da NASA, que se reuniram perto da pista.

Logo o sol nasceu e proporcionou, finalmente, uma vista esplêndida. Em uma hora, Ferguson e sua equipe estavam na pista e cercados de simpatizantes.

& # 8220As coisas que nós & # 8217fizemos nos prepararam para a exploração do futuro & # 8221, disse o administrador da NASA Charles Bolden Jr., ex-comandante do ônibus espacial. & # 8220Mas não & # 8217não quero falar sobre isso agora. Eu só quero saudar esta tripulação, recebê-los em casa. & # 8221 A novecentas milhas de distância, o diretor de vôo Tony Ceccacci, que presidiu o Atlantis e o retorno seguro # 8217, engasgou ao desconectar-se do Controle de Missão do ônibus espacial em Houston.

& # 8220O trabalho realizado nesta sala, neste edifício, nunca mais será duplicado & # 8221 ele disse à sua equipe de controladores de vôo.

Com essas palavras, dezenas de controladores de vôo do passado e do presente rapidamente entraram na sala, abraçando-se, enxugando os olhos e tirando fotos.

Nascido com o Columbia em 1981, o ônibus espacial foi o programa de exploração espacial mais antigo da NASA e do # 8217.

Os cinco ônibus espaciais lançaram, salvaram e revitalizaram o Telescópio Espacial Hubble, construíram a estação espacial, a maior estrutura orbital do mundo e abriram a fronteira final para mulheres, minorias, professores e até um príncipe. O primeiro americano a orbitar a Terra, John Glenn, tornou-se a pessoa mais velha de todos os tempos no espaço, graças ao ônibus espacial. Ele tinha 77 anos quando completou 90 esta semana.

& # 8220Eu ainda & # 8217t chorei, mas é extremamente emocional, & # 8221 disse Karl Ronstrom, um fotógrafo que ajuda com um fundo de bolsa de estudos para astronautas. Ele testemunhou o lançamento do primeiro ônibus espacial quando era adolescente e assistiu ao último ônibus espacial pousar quando era um homem de meia-idade.

Foi realmente uma volta ao lar de Atlantis, que disparou pela primeira vez em 1985. O mais novo da frota da NASA & # 8217s permanecerá no Centro Espacial Kennedy como uma exibição de museu.

Este grand finale veio 50 anos depois do dia em que Gus Grissom se tornou o segundo americano no espaço, apenas meio ano à frente de Glenn.

Atlantis & mdash o último dos três ônibus espaciais sobreviventes da NASA & # 8217s para se aposentar & mdash teve um desempenho tão admirável durante a descida quanto durante o vôo de 13 dias. Um ano inteiro de comida e outros suprimentos foram deixados na estação espacial, apenas no caso de atrasos nas entregas comerciais. Enquanto isso, os parceiros internacionais & mdash Rússia, Europa, Japão & mdash transportarão a carga.

Foi a 135ª missão da frota de ônibus espaciais, que no total voou 542 milhões de milhas e circulou a Terra mais de 21.150 vezes nas últimas três décadas. Os cinco ônibus espaciais transportaram 355 pessoas de 16 países e, ao todo, passaram 1.333 dias no espaço - quase quatro anos.

Dois dos ônibus espaciais & mdash Challenger e Columbia & mdash foram destruídos, um no lançamento e o outro durante a viagem para casa. Quatorze vidas foram perdidas. No entanto, a cada vez, o programa do ônibus espacial persistia e voltava para voar novamente.

A decisão de interromper o vôo do ônibus espacial foi tomada sete anos atrás, apenas um ano após a tragédia do Columbia. O presidente Barack Obama rejeitou as metas lunares do presidente George W. Bush, no entanto, optando por expedições de astronautas a um asteróide e a Marte.

Última vala apela para manter os ônibus voando por lendas da NASA como Apollo 11 e # 8217s Neil Armstrong e o fundador do Controle da Missão, Christopher Kraft, pousaram de forma plana.

A NASA está sacrificando os ônibus espaciais, de acordo com o gerente do programa, para que possam sair da órbita baixa da Terra e chegar a pontos além. A primeira parada no plano de Obama e # 8217 é um asteróide em 2025, a seguir Marte em meados da década de 2030.

Empresas privadas foram contratadas para assumir o transporte de cargas e viagens de astronautas até a estação espacial, que deve continuar por pelo menos mais uma década. O primeiro fornecimento comercial está previsto para o final deste ano, com a Space Exploration Technologies Corp. lançando seu próprio foguete e espaçonave do Cabo Canaveral.

Nenhuma dessas espaçonaves privadas, no entanto, terá a capacidade de transporte dos ônibus da NASA & # 8217s, suas baias de carga se estendem por 18 metros de comprimento e 4,5 metros de largura, e observatórios de megaton içados como o Hubble. Grande parte dos quase 1 milhão de libras da estação espacial foi transportada para a órbita por ônibus espaciais.

As viagens de astronautas dos concorrentes comerciais levarão anos para serem realizadas.

A SpaceX afirma que pode levar as pessoas à estação espacial dentro de três anos após obter a autorização da NASA. Os gerentes das estações esperam que demore mais cinco anos. Alguns céticos dizem que pode levar dez anos antes que os americanos sejam lançados novamente dos EUA.

Uma bandeira americana que voou no primeiro vôo do ônibus espacial e voltou à órbita a bordo do Atlantis em 8 de julho está agora na estação espacial. A primeira empresa a trazer astronautas para lá reivindicará a bandeira como prêmio.

Até então, os astronautas da NASA continuarão a pegar carona para a estação espacial na espaçonave russa Soyuz & mdash por dezenas de milhões de dólares por assento.

Após meses de desativação, o Atlantis será colocado em exibição pública no Kennedy Space Center Visitors Complex. O Discovery, o primeiro a se aposentar em março, irá para um hangar do Smithsonian na Virgínia. O Endeavour, que voltou da estação espacial em 1º de junho, irá para o California Science Center, em Los Angeles.

Ferguson disse que os ônibus espaciais continuarão a inspirar por muito tempo.

& # 8220Eu quero aquela foto de um menino de 6 anos olhando para um ônibus espacial em um museu e dizendo: & # 8216Pai, quero fazer algo assim quando eu crescer. & # 8217 & # 8221 & mdash & mdash & mdash Os redatores da AP Mike Schneider em Cape Canaveral e Seth Borenstein em Houston contribuíram para este relatório.


O ônibus espacial chega a & # 8216parada final & # 8217 após 30 anos

CAPE CANAVERAL, Fla. (AP) & # 8211 Atlantis e quatro astronautas voltaram da Estação Espacial Internacional em triunfo hoje, encerrando a jornada de 30 anos da NASA & # 8217s com um último aterrissagem estimulante que atraiu aplausos e lágrimas.

Uma multidão recorde de 2.000 se reuniu perto da pista de pouso, milhares mais lotados do Centro Espacial Kennedy e incontáveis ​​outros assistiram de longe enquanto o programa de vôo espacial mais antigo da NASA e # 8217 chegava ao fim.

& # 8220Após servir ao mundo por mais de 30 anos, o ônibus espacial & # 8217s conquistou seu lugar na história. E ele chegou a uma parada final, & # 8221 comandante Christopher Ferguson comunicou-se pelo rádio depois que uma Atlântida semelhante a um fantasma deslizou pelo crepúsculo.

& # 8220Bom trabalho, América & # 8221 respondeu o Controle da Missão.

Com os ônibus espaciais se retirando para os museus, serão necessários mais três a cinco anos, na melhor das hipóteses, antes que os americanos sejam lançados novamente do solo dos EUA, à medida que empresas privadas se preparam para aproveitar o bastão Terra para orbitar e voltar da NASA.

O futuro de longo prazo para a exploração espacial americana é igualmente nebuloso, uma grande preocupação para muitos na NASA e todos aqueles que perderam seus empregos por causa do fim do ônibus espacial. Asteróides e Marte são os destinos preferidos, mas a NASA ainda não definiu um projeto de foguete para levar os astronautas até lá.

Hoje, porém, pertencia a Atlantis e sua tripulação: Ferguson, co-piloto Douglas Hurley, Rex Walheim e Sandra Magnus, que completou uma missão de reabastecimento de estação espacial bem-sucedida.

Atlantis pousou às 5:57 da manhã, com & # 8220wheels stop & # 8221 menos de um minuto depois.

& # 8220O ônibus espacial mudou a maneira como vemos o mundo e & # 8217s mudou a maneira como vemos o nosso universo, & # 8221 Ferguson transmitiu por rádio de Atlantis. & # 8220Há & # 8217s muita emoção hoje, mas uma coisa & # 8217s indiscutível. América & # 8217s não vão parar de explorar.

& # 8220Obrigado Columbia, Challenger, Discovery, Endeavour e nosso navio Atlantis, obrigado por nos proteger e levar este programa a um fim tão adequado. & # 8221

Difícil de ver na escuridão, Atlantis foi saudada com aplausos, assobios e gritos dos astronautas, famílias e amigos dos astronautas, bem como gerentes de ônibus espaciais e chefes da NASA, que se reuniram perto da pista. Logo o sol nasceu e proporcionou, finalmente, uma vista esplêndida. Em uma hora, Ferguson e sua equipe estavam na pista e cercados de simpatizantes.

& # 8220As coisas que nós & # 8217fizemos nos prepararam para a exploração do futuro & # 8221, disse o administrador da NASA Charles Bolden Jr., ex-comandante do ônibus espacial. & # 8220Mas não & # 8217t quero falar sobre isso agora. Eu só quero saudar esta tripulação, recebê-los em casa. & # 8221

A novecentos quilômetros de distância, o diretor de voo Tony Ceccacci, que presidiu o Atlantis e o retorno seguro # 8217, se engasgou ao desconectar-se do Controle de Missão do ônibus espacial em Houston.

& # 8220O trabalho realizado nesta sala, neste edifício, nunca mais será duplicado & # 8221 ele disse à sua equipe de controladores de vôo.

Com essas palavras, dezenas de controladores de vôo do passado e do presente rapidamente entraram na sala, abraçando-se, enxugando os olhos e tirando fotos.

Nascido com o Columbia em 1981, o ônibus espacial foi o programa de exploração espacial mais antigo da NASA e do # 8217.

Os cinco ônibus espaciais lançaram, salvaram e revitalizaram o Telescópio Espacial Hubble, construíram a estação espacial, a maior estrutura orbital do mundo e abriram a fronteira final para mulheres, minorias, professores e até um príncipe. O primeiro americano a orbitar a Terra, John Glenn, tornou-se a pessoa mais velha de todos os tempos no espaço, graças ao ônibus espacial. Ele tinha 77 anos quando completou 90 esta semana.

& # 8220Eu ainda & # 8217t chorei, mas é extremamente emocional, & # 8221 disse Karl Ronstrom, um fotógrafo que ajuda com um fundo de bolsa de estudos para astronautas. Ele testemunhou o lançamento do primeiro ônibus espacial quando era adolescente e assistiu ao último ônibus espacial pousar quando era um homem de meia-idade.

It was truly a homecoming for Atlantis, which first soared in 1985. The next-to-youngest in NASA’s fleet will remain at Kennedy Space Center as a museum display.

This grand finale came 50 years to the day that Gus Grissom became the second American in space, just a half-year ahead of Glenn.

Atlantis – the last of NASA’s three surviving shuttles to retire – performed as admirably during descent as it did throughout the 13-day flight. A full year’s worth of food and other supplies were dropped off at the space station, just in case the upcoming commercial deliveries get delayed. The international partners – Russia, Europe, Japan – will carry the load in the meantime.

It was the 135th mission for the space shuttle fleet, which altogether flew 542 million miles and circled Earth more than 21,150 times over the past three decades. The five shuttles carried 355 people from 16 countries and, altogether, spent 1,333 days in space – almost four years.

Two of the shuttles – Challenger and Columbia – were destroyed, one at launch, the other during the ride home. Fourteen lives were lost. Yet each time, the shuttle program persevered and came back to fly again.

The decision to cease shuttle flight was made seven years ago, barely a year after the Columbia tragedy. President Barack Obama nixed President George W. Bush’s lunar goals, however, opting instead for astronaut expeditions to an asteroid and Mars.

Last-ditch appeals to keep shuttles flying by such NASA legends as Apollo 11’s Neil Armstrong and Mission Control founder Christopher Kraft landed flat.

NASA is sacrificing the shuttles, according to the program manager, so it can get out of low-Earth orbit and get to points beyond. The first stop under Obama’s plan is an asteroid by 2025 next comes Mars in the mid-2030s.

Private companies have been tapped to take over cargo hauls and astronaut rides to the space station, which is expected to carry on for at least another decade. The first commercial supply run is expected late this year, with Space Exploration Technologies Corp. launching its own rocket and spacecraft from Cape Canaveral.

None of these private spacecraft, however, will have the hauling capability of NASA’s shuttles their payload bays stretch 60 feet long and 15 feet across, and hoisted megaton observatories like Hubble. Much of the nearly 1 million pounds of space station was carried to orbit by space shuttles.

Astronaut trips by the commercial competitors will take years to achieve.

SpaceX maintains it can get people to the space station within three years of getting the all-clear from NASA. Station managers expect it to be more like five years. Some skeptics say it could be 10 years before Americans are launched again from U.S. soil.

An American flag that flew on the first shuttle flight and returned to orbit aboard Atlantis on July 8, is now at the space station. The first company to get astronauts there will claim the flag as a prize.

Until then, NASA astronauts will continue to hitch rides to the space station on Russian Soyuz spacecraft – for tens of millions of dollars per seat.

After months of decommissioning, Atlantis will be placed on public display at the Kennedy Space Center Visitors Complex. Discovery, the first to retire in March, will head to a Smithsonian hangar in Virginia. Endeavour, which returned from the space station on June 1, will go to the California Science Center in Los Angeles.

Ferguson said the space shuttles will long continue to inspire.

“I want that picture of a young 6-year-old boy looking up at a space shuttle in a museum and saying, ‘Daddy, I want to do something like that when I grow up.’ “


The shuttle in numbers

5 - number of space planes (Columbia, Challenger, Discovery, Atlantis and Endeavour)

$196bn - Actual cost so far

355 - number of astronauts who have flown in the shuttle

14 - deaths (7 in Columbia in 2003 7 in Challenger in 1986)

3 years, 221 days 19 hours 24 mins 43 secs - cumulative time in space

12 days - length of final mission

20,958 - Orbits of the earth

543 million miles - total distance travelled (Atlantis mission will add 5 million)


Final space shuttle mission ends with safe landing of Atlantis - see dramatic photos and video

CAPE CANAVERAL, Fla. — Atlantis and four astronauts returned from the International Space Station in triumph today, bringing an end to NASA's 30-year shuttle journey with one last, rousing touchdown that drew cheers and tears.

A record crowd of 2,000 gathered near the landing strip, thousands more packed Kennedy Space Center and countless others watched from afar as NASA's longest-running spaceflight program came to a close.

"After serving the world for over 30 years, the space shuttle's earned its place in history. And it's come to a final stop," commander Christopher Ferguson radioed after Atlantis glided through the ghostly twilight and landed on the runway.

"Job well done, America," replied Mission Control.

With the shuttle's end, it will be another three to five years at best before Americans are launched again from U.S. soil, with private companies gearing up to seize the Earth-to-orbit-and-back baton from NASA.

The long-term future for American space exploration is just as hazy, a huge concern for many at NASA and all those losing their jobs because of the shuttle's end. Asteroids and Mars are the destinations of choice, yet NASA has yet to settle on a rocket design to get astronauts there.

Today, though, belonged to Atlantis and its crew: Ferguson, co-pilot Douglas Hurley, Rex Walheim and Sandra Magnus, who completed a successful space station resupply mission.

Atlantis' main landing gears touched down at 5:57 a.m. sharp, with "wheels stop" less than a minute later.

"The space shuttle has changed the way we view the world and it's changed the way we view our universe," Ferguson radioed from Atlantis. "There's a lot of emotion today, but one thing's indisputable. America's not going to stop exploring.

"Thank you Columbia, Challenger, Discovery, Endeavour and our ship Atlantis. Thank you for protecting us and bringing this program to such a fitting end."

The astronauts' families and friends, as well as shuttle managers and NASA brass, were near the runway to welcome Atlantis home. Difficult to see in the darkness, Atlantis was greeted with cheers, whistles and shouts. Soon, the sun was up and provided, finally, a splendid view. Within an hour, Ferguson and his crew were out on the runway and swarmed by well-wishers.

"The things that we've done have set us up for exploration of the future," said NASA Administrator Charles Bolden Jr., a former shuttle commander. "But I don't want to talk about that right now. I just want to salute this crew, welcome them home."

Nine-hundred miles away, flight director Tony Ceccacci, who presided over Atlantis' safe return, choked up while signing off from shuttle Mission Control in Houston.

"The work done in this room, in this building, will never again be duplicated," he told his team of flight controllers.


NASA Launches Space Shuttle on Historic Final Mission

CAPE CANAVERAL, Fla. — The space shuttle Atlantis soared into the heavens and the history books Friday (July 8), kicking off the last-ever mission of NASA's storied shuttle program.

Despite a bleak forecast of thunderstorms and clouds, the shuttle beat the weather in a stunning midday launch, sailing into the sky on one final voyage. The coutndown toward liftoff took a dramatic pause at T minus 31 seconds while ground crews verified that a vent arm at the top of the shuttle was fully retracted. NASA was quickly able to push on toward liftoff.

Atlantis blasted off at 11:29 a.m. EDT (1529 GMT) from Launch Pad 39A here at NASA's Kennedy Space Center, thrilling huge throngs of spectators who had descended on Florida's Space Coast to see the swan song of an American icon. NASA estimated that between 750,000 and 1 million people turned out to watch history unfold before their eyes.

"On behalf of the greatest team in the world, good luck to you and your crew on the final flight of this true American icon," shuttle launch director Mike Leinbach told the astronauts just before launch. "And so for the final time, Fergie, Doug, Sandy and Rex, good luck, Godspeed and have a little fun up there."

"Thanks to you and your team, Mike. We're not ending the journey today, we're completing a chapter of a journey that will never end," Atlantis' commander Chris Ferguson replied. "Let's light this shuttle one more time Mike and witness this nation at its best. The crew of Atlantis is ready to launch."

After 135 launches over 30 years, the space shuttle will never streak into the sky again. [Video: Last Launch Of Shuttle Atlantis]

Atlantis and its four-astronaut crew are headed for a rendezvous with the International Space Station. The main goal of the shuttle's 12-day flight — Atlantis' 33rd mission after nearly 26 years of flying — is to deliver a year's worth of supplies and spare parts to the orbiting lab.

But the world's attention is fixed more on what Atlantis' last mission means than on what it will accomplish in orbit.

"For an entire generation who grew up with the space shuttle, this is a moment that won't be appreciated for some time to come," said space history expert Robert Pearlman, editor of collectSPACE.com and a SPACE.com contributor. "People have taken it for granted I don't think its absence is going to be immediately felt."

A skeleton crew

Commander Chris Ferguson is leading a skeleton crew of four on Atlantis' STS-135 flight. He's joined by pilot Doug Hurley and mission specialists Rex Walheim and Sandy Magnus. Other shuttle missions over the years have typically carried six or seven spaceflyers, but NASA wanted to use every bit of available space to pack extra cargo on this last drop-off mission to the station.

The astronauts will deliver about 9,500 pounds (4,318 kilograms) of cargo to the station. Atlantis is also delivering several different science experiments, one of which — the Robotic Refueling Mission — is an attempt to demonstrate a way to refuel satellites robotically on orbit.

In addition, Atlantis is also carrying two iPhone 4 smartphones loaded with apps to help astronauts perform experiments in space. This represents the first time iPhones have ever gone to space.

Atlantis will chase the station down for a while, finally docking with the $100 billion orbiting lab on Sunday (July 10). The shuttle is scheduled to return to Earth for the final time on July 20.

Until Atlantis rolls to a stop on the runway, the astronauts plan to focus on the tasks they have to perform over the next 12 days, putting off meditations on their mission's historic significance as much as possible.

"We're not going to dwell on it too much until after landing," Ferguson said before launch in a recent NASA video. "Then we'll get a chance — hopefully following a great, successful mission — to kind of bask in the achievements of the program overall, and really reflect." [NASA's Space Shuttle Program In Pictures: A Tribute]

The end of an era

NASA's space shuttle program was born in January 1972, when President Richard Nixon announced its existence to the nation. Back in those days, the shuttle was billed as a breakthrough vehicle that could enable safe, frequent and relatively cheap access to space.

"The shuttle era really was an effort to do a whole new kind of spaceflight," Valerie Neal, curator of human spaceflight at the Smithsonian Air and Space Museum in Washington, D.C., told SPACE.com. The shuttle program, she added, "held with it the promise of making space just a normal part of human endeavor."

The first flight took place on April 12, 1981. Since then, the shuttle — the world's first and only reusable spacecraft — has become NASA's workhorse vehicle, with the five-shuttle fleet making 135 flights over three decades.

Some of these flights have deployed or repaired important pieces of scientific hardware, such as the Hubble Space Telescope. And many missions since 1998 have helped build the International Space Station, which is now nearly complete.

In addition to these hardware accomplishments, shuttle missions have carried 355 different individuals from 16 different countries into low-Earth orbit, according to NASA officials. So the shuttle delivered on part of its promise, experts say, opening space up to many more people than had been possible previously and helping humanity develop its nascent capabilities in low-Earth orbit.

But the space shuttle didn't turn out to be cheap or completely safe. NASA once estimated launches could cost as little as $20 million they've turned out to run nearly $1.6 billion each. And two shuttle missions — Challenger's STS-51L flight in 1986 and Columbia's STS-107 mission in 2003 — ended in tragedy, killing a total of 14 astronauts.

Ultimately, historians will likely debate the shuttle program's legacy for years to come.

Retirement awaits

When Atlantis touches down later this month, its flying days will be over. But the orbiter will still have to be prepped for one final mission: educating the public about spaceflight, and perhaps inspiring youngsters to become astronauts themselves someday.

Like the two other remaining shuttles — Endeavour and Discovery — Atlantis will become a museum showpiece. Atlantis won't have to go far it will assume a place of pride in the Kennedy Space Center Visitor Complex here.

Discovery is headed for the Smithsonian National Air and Space Museum, while Endeavour will make the trip west to the California Science Center in Los Angeles.

Without the space shuttles, NASA will rely on Russian Soyuz vehicles to ferry astronauts to and from the space station, which is slated to operate until at least 2020. The agency wants private American craft to take over this taxi service eventually, but that probably won't happen for at least four or five years.

For its part, NASA has begun shifting its focus beyond low-Earth orbit. Last year, President Barack Obama charged the space agency with sending astronauts to an asteroid by 2025, and then on to Mars by the mid-2030s.

As exciting as both of these exploration prospects are, they remain far off, both in space and time. Right now, most thoughts are with Atlantis as it streaks toward the space station, its final mission closing out the life of a spacecraft that came to represent a nation in many ways.

Over the years, the space shuttle became a symbol of America, its ambitious goals and its technological know-how, experts say.


NASA’s final space shuttle mission comes to an end - HISTORY

Space shuttle Atlantis lands for the final time at NASA’s Kennedy Space Center in Florida. NASA/Bill Ingalls

Atlantis and four astronauts returned from the International Space Station in triumph Thursday, bringing an end to NASA's 30-year shuttle journey with one last, rousing touchdown that drew cheers and tears.

Thousands gathered near the landing strip and packed Kennedy Space Center, and countless others watched from afar, as NASA's longest-running spaceflight program came to a close.

"After serving the world for over 30 years, the space shuttle's earned its place in history. And it's come to a final stop," commander Christopher Ferguson radioed after a ghostlike Atlantis glided through the twilight.

"Job well done, America," replied Mission Control.

With the space shuttles retiring to museums, it will be another three to five years at best before Americans are launched again from U.S. soil, as private companies gear up to seize the Earth-to-orbit-and-back baton from NASA.

The long-term future for American space exploration is just as hazy, a huge concern for many at NASA and all those losing their jobs because of the shuttle's end. Asteroids and Mars are the destinations of choice, yet NASA has yet to settle on a rocket design to get astronauts there.

Thursday, though, belonged to Atlantis and its crew: Ferguson, co-pilot Douglas Hurley, Rex Walheim and Sandra Magnus, who completed a successful space station resupply mission.

Atlantis touched down at 5:57 a.m., with "wheels stop" less than a minute later.

"The space shuttle has changed the way we view the world and it's changed the way we view our universe," Ferguson radioed from Atlantis. "There's a lot of emotion today, but one thing's indisputable. America's not going to stop exploring.

"Thank you Columbia, Challenger, Discovery, Endeavour, and our ship Atlantis, thank you for protecting us and bringing this program to such a fitting end."

For the landing, there wasn't nearly the hoopla that surrounded Atlantis' launch on July 8 - when an estimated 1 million packed the Cape Canaveral area - because of the hour and lack of spectacle. The darkness robbed virtually all views of the approaching shuttle, and made it more of a NASA family affair.

Atlantis was greeted with cheers, whistles and shouts from the record 2,000 who had gathered near the runway - astronauts' families and friends, as well as shuttle managers and NASA brass. Soon, the sun was up and provided a splendid view. Within an hour, Ferguson and his crew were out on the runway and swarmed by well-wishers.

"The things that we've done have set us up for exploration of the future," said NASA Administrator Charles Bolden Jr., a former shuttle commander. "But I don't want to talk about that right now. I just want to salute this crew, welcome them home."

Nine hundred miles away, flight director Tony Ceccacci, who presided over Atlantis' safe return, choked up while signing off from shuttle Mission Control in Houston.

"The work done in this room, in this building, will never again be duplicated," he told his team of flight controllers.

At those words, dozens of past and present flight controllers quickly streamed into the room, embracing one another and snapping pictures while keeping their tears, if not their emotions, in check.

But on the landing strip in Florida, flight director Mike Leinbach said the tears flowed. He himself was awash with emotion as he took in "the beauty of the vehicle," snapped pictures and posed for pictures at workers' requests, some of whom face layoffs.

"I saw grown men and grown women crying today - tears of joy to be sure," Leinbach told reporters. "Human emotions came out on the runway today, and you couldn't suppress them."

Born with Columbia in 1981, the shuttle was NASA's longest-running space exploration program.

The five shuttles launched, saved and revitalized the Hubble Space Telescope built the space station, the world's largest orbiting structure and opened the final frontier to women, minorities, schoolteachers, even a prince. The first American to orbit the Earth, John Glenn, became the oldest person ever in space, thanks to the shuttle. He was 77 at the time he turned 90 this week.

"I haven't cried yet, but it is extremely emotional," said Karl Ronstrom, a photographer who helps with an astronaut scholarship fund. He witnessed the first shuttle launch as a teenager and watched the last shuttle landing as a middle-aged man.

It was truly a homecoming for Atlantis, which first soared in 1985. The next-to-youngest in NASA's fleet will remain at Kennedy Space Center as a museum display.

This grand finale came 50 years to the day that Gus Grissom became the second American in space, just a half-year ahead of Glenn.

Atlantis - the last of NASA's three surviving shuttles to retire - performed as admirably during descent as it did throughout the 13-day flight. A full year's worth of food and other supplies were dropped off at the space station, just in case the upcoming commercial deliveries get delayed. The international partners - Russia, Europe, Japan - will carry the load in the meantime.

It felt like a two-month mission crammed into 13 days, the shuttle astronauts said, and they worked from dawn to dusk to make up for their small crew size. They said they choked up at times during the flight, whenever they paused and thought about the big picture.

It was the 135th mission for the space shuttle fleet, which altogether flew 542 million miles and circled Earth 21,152 times over the past three decades. The five shuttles carried 355 people from 16 countries and, altogether, spent 1,333 days in space - almost four years.

Two of the shuttles - Challenger and Columbia - were destroyed, one at launch, the other during the ride home. Fourteen lives were lost. Yet each time, the shuttle program persevered and came back to fly again.

The decision to cease shuttle flight was made seven years ago, barely a year after the Columbia tragedy. President Barack Obama nixed President George W. Bush's lunar goals, however, opting instead for astronaut expeditions to an asteroid and Mars.

Last-ditch appeals to keep shuttles flying by such NASA legends as Apollo 11's Neil Armstrong and Mission Control founder Christopher Kraft landed flat.

NASA is sacrificing the shuttles, according to the program manager, so it can get out of low-Earth orbit and get to points beyond. The first stop under Obama's plan is an asteroid by 2025 next comes Mars in the mid-2030s.

Private companies have been tapped to take over cargo hauls and astronaut rides to the space station, which is expected to carry on for at least another decade. The first commercial supply run is expected late this year, with Space Exploration Technologies Corp. launching its own rocket and spacecraft from Cape Canaveral.

None of these private spacecraft, however, will have the hauling capability of NASA's shuttles their payload bays stretch 60 feet long and 15 feet across, and hoisted megaton observatories like Hubble. Much of the nearly 1 million pounds of space station was carried to orbit by space shuttles.

Astronaut trips by the commercial competitors will take years to achieve.

SpaceX maintains it can get people to the space station within three years of getting the all-clear from NASA. Station managers expect it to be more like five years. Some skeptics say it could be 10 years before Americans are launched again from U.S. soil.

An American flag that flew on the first shuttle flight and returned to orbit aboard Atlantis, is now at the space station. The first company to get astronauts there will claim the flag as a prize.

Until then, NASA astronauts will continue to hitch rides to the space station on Russian Soyuz spacecraft - for tens of millions of dollars per seat.

The space station, orbiting nearly 250 miles up, was visible from the launch site just before Atlantis returned. NASA's challenge, said space operations chief Bill Gerstenmaier, is "how do you make that little white dot real, that's as exciting as a launch . or the landing that you saw nine minutes later?"

Thousands of layoffs are coming as early as Friday - on top of thousands of shuttle jobs already lost. As a thank you, NASA parked Atlantis outside its hangar, so workers could gather round and say goodbye to one another.

Hundreds stood in the midday heat, waving U.S. flags and paper fans, and photographing the shuttle.

Angie Buffaloe shed tears three colleagues in her engineering office lose their jobs Friday.

"I spend more time with these guys than I do with my family," Buffaloe, a 22-year space center worker, said at the gathering. "We've been through everything: divorce, sick children, grandchildren. They've been there. We've shared life together . and now their last day is today."

After months of decommissioning, Atlantis will be placed on public display at the Kennedy Space Center Visitors Complex its debut is targeted for summer 2013. Discovery, the first to retire in March, will head to a Smithsonian hangar in Virginia. Endeavour, which returned from the space station on June 1, will go to the California Science Center in Los Angeles.

Ferguson said the space shuttles will long continue to inspire.

"I want that picture of a young 6-year-old boy looking up at a space shuttle in a museum and saying, 'Daddy, I want to do something like that when I grow up.' "

AP writers Mike Schneider at Cape Canaveral and Seth Borenstein in Houston contributed to this report.

© 2011 The Associated Press. Todos os direitos reservados. Este material não pode ser publicado, transmitido, reescrito ou redistribuído. Learn more about our Privacy Policy and Terms of Use.


NASA's last space shuttle blasts into history

CAPE CANAVERAL, Fla. (AP) — Atlantis and four astronauts rocketed into orbit Friday on NASA's last space shuttle voyage, dodging bad weather and delighting hundreds of thousands of spectators on hand to witness the end of an era.

It will be at least three years - possibly five or more - before astronauts launch again from U.S. soil, and so this final journey of the shuttle era packed in crowds and roused emotions on a scale not seen since the Apollo moon shots.

After days of gloomy forecasts full of rain and heavy cloud cover, the spaceship lifted off at 11:29 a.m. - just 2 1/2 minutes late - thundering away on the 135th shuttle mission 30 years and three months after the very first flight. The four experienced space fliers rode Atlantis from the same pad used more than a generation ago by the Apollo astronauts.

The shuttle was visible for 42 seconds before disappearing into the clouds.

NASA waived its own weather rules to allow the liftoff to go forward. In the end, though, the countdown was delayed not by the weather but by the need to verify that the launch pad support equipment was retracted all the way.

The crew will deliver a year's worth of critical supplies to the International Space Station and return with as much trash as possible. Atlantis is scheduled to come home on June 20 after 12 days in orbit.

Before taking flight, Commander Christopher Ferguson saluted all those who contributed over the years to the shuttle program.

"The shuttle is always going to be a reflection of what a great nation can do when it dares to be bold and commits to follow through," he said, addressing NASA launch director Mike Leinbach. "We're not ending the journey today . we're completing a chapter of a journey that will never end."

He added: "Let's light this fire one more time, Mike, and witness this great nation at its best."

It wasn't clear until the final moments of the countdown that the launch would come off. That was fitting in a way, since Florida's famously stormy weather delayed numerous shuttle missions almost from the start of the program and was a major reason spaceflight never became routine, as NASA had hoped for.

Hundreds of thousands of spectators jammed Cape Canaveral and surrounding towns for the emotional farewell. Kennedy Space Center itself was packed with shuttle workers, astronauts and 45,000 invited guests, the maximum allowed.

NASA's original shuttle pilot, Robert Crippen, now 73, was among the VIPs. He flew Columbia, along with Apollo 16 moonwalker John Young, on the inaugural test flight in 1981.

Other notables on the guest list: a dozen members of Congress, Cabinet members, the chairman of the Joint Chiefs of Staff, four Kennedy family members, Jimmy Buffett, Gloria Estefan and two former NASA chiefs.

The space shuttle was conceived even as the moon landings were under way, deemed essential for building a permanent space station. NASA brashly promised 50 flights a year - in other words, routine trips into space - and affordable service.

But the program suffered two tragic accidents that killed 14 astronauts and destroyed two shuttles, Challenger in 1986 and Columbia in 2003. NASA never managed more than nine flights in a single year. And the total tab was $196 billion, or $1.45 billion a flight.

Yet there have been some indisputable payoffs: The International Space Station would not exist if it were not for the shuttles, and the Hubble Space Telescope, thanks to repeated tuneups by astronauts, would be a blurry eye in the sky instead of the world's finest cosmic photographer.

The station is essentially completed, and thus the shuttle's original purpose accomplished. NASA says it is sacrificing the shuttles because there is not enough money to keep the expensive fleet going if the space agency is to aim for asteroids and Mars.

Thousands of shuttle workers will be laid off within days of Atlantis' return, on top of the thousands who already have lost their jobs. And the three remaining shuttles will become museum pieces.

This day of reckoning has been coming since 2004, a year after the Columbia tragedy, when President George W. Bush announced the retirement of the shuttle and put NASA on a course back to the moon. President Barack Obama canceled the back-to-the-moon program in favor of trips to an asteroid and Mars.

But NASA has yet to work out the details of how it intends to get there, and has not even settled on a spacecraft design.

The space shuttle demonstrates America's leadership in space, and "for us to abandon that in favor of nothing is a mistake of strategic proportions," lamented former NASA Administrator Michael Griffin, who led the agency from 2005 to 2008.

After Atlantis' lights-out, 33rd flight, private rocket companies will take over the job of hauling supplies and astronauts to the space station. The first supply run is targeted for later this year, while the first trip with astronauts is projected to be years away.

Until those flights are up and running, American astronauts will be hitching rides to and from the space station via Russian Soyuz capsules, at more than $50 million per trip.

Russia will supply the rescue vessels for Ferguson and his crew if Atlantis ends up severely damaged in flight. But the Russian spaceships can carry only three people, including two crew members, and any rescue would require a series of back-and-forth trips. That is why only four astronauts are flying Atlantis, the smallest crew in decades.

That reliance on Russia - with no other backup - has many space veterans worried. A contingent of old-time flight directors and astronauts, Crippen included, is seeking a last-ditch reprieve for the space shuttle, at least until something is ready to take its place.

Crippen acknowledged it is futile at this point.

"I'm afraid that ship has sailed," he said on the eve of the launch. But noting the improvements that had been made in the shuttles over the past three decades, he said: "Those vehicles, in my opinion, could fly for another 30 years and could be flown safely."

This last journey by Atlantis may be stretched to 13 days if enough power can be conserved. Weather permitting, Atlantis will return to Kennedy, where it will be put on public display. Discovery and Endeavour already are retired and being prepped for museums across the country.


NASA Launches Space Shuttle on Historic Final Mission

CAPE CANAVERAL, Fla. — The space shuttle Atlantis soared into the heavens and the history books Friday (July 8), kicking off the last-ever mission of NASA's storied shuttle program.

Despite a bleak forecast of thunderstorms and clouds, the shuttle beat the weather in a stunning midday launch, sailing into the sky on one final voyage. The coutndown toward liftoff took a dramatic pause at T minus 31 seconds while ground crews verified that a vent arm at the top of the shuttle was fully retracted. NASA was quickly able to push on toward liftoff.

Atlantis blasted off at 11:29 a.m. EDT (1529 GMT) from Launch Pad 39A here at NASA's Kennedy Space Center, thrilling huge throngs of spectators who had descended on Florida's Space Coast to see the swan song of an American icon. NASA estimated that between 750,000 and 1 million people turned out to watch history unfold before their eyes.

"On behalf of the greatest team in the world, good luck to you and your crew on the final flight of this true American icon," shuttle launch director Mike Leinbach told the astronauts just before launch. "And so for the final time, Fergie, Doug, Sandy and Rex, good luck, Godspeed and have a little fun up there."

"Thanks to you and your team, Mike. We're not ending the journey today, we're completing a chapter of a journey that will never end," Atlantis' commander Chris Ferguson replied. "Let's light this shuttle one more time Mike and witness this nation at its best. The crew of Atlantis is ready to launch."

After 135 launches over 30 years, the space shuttle will never streak into the sky again. [Video: Last Launch Of Shuttle Atlantis]

Atlantis and its four-astronaut crew are headed for a rendezvous with the International Space Station. The main goal of the shuttle's 12-day flight — Atlantis' 33rd mission after nearly 26 years of flying — is to deliver a year's worth of supplies and spare parts to the orbiting lab.

But the world's attention is fixed more on what Atlantis' last mission means than on what it will accomplish in orbit.

"For an entire generation who grew up with the space shuttle, this is a moment that won't be appreciated for some time to come," said space history expert Robert Pearlman, editor of collectSPACE.com and a SPACE.com contributor. "People have taken it for granted I don't think its absence is going to be immediately felt."

A skeleton crew

Commander Chris Ferguson is leading a skeleton crew of four on Atlantis' STS-135 flight. He's joined by pilot Doug Hurley and mission specialists Rex Walheim and Sandy Magnus. Other shuttle missions over the years have typically carried six or seven spaceflyers, but NASA wanted to use every bit of available space to pack extra cargo on this last drop-off mission to the station.

The astronauts will deliver about 9,500 pounds (4,318 kilograms) of cargo to the station. Atlantis is also delivering several different science experiments, one of which — the Robotic Refueling Mission — is an attempt to demonstrate a way to refuel satellites robotically on orbit.

In addition, Atlantis is also carrying two iPhone 4 smartphones loaded with apps to help astronauts perform experiments in space. This represents the first time iPhones have ever gone to space.

Atlantis will chase the station down for a while, finally docking with the $100 billion orbiting lab on Sunday (July 10). The shuttle is scheduled to return to Earth for the final time on July 20.

Until Atlantis rolls to a stop on the runway, the astronauts plan to focus on the tasks they have to perform over the next 12 days, putting off meditations on their mission's historic significance as much as possible.

"We're not going to dwell on it too much until after landing," Ferguson said before launch in a recent NASA video. "Then we'll get a chance — hopefully following a great, successful mission — to kind of bask in the achievements of the program overall, and really reflect." [NASA's Space Shuttle Program In Pictures: A Tribute]

The end of an era

NASA's space shuttle program was born in January 1972, when President Richard Nixon announced its existence to the nation. Back in those days, the shuttle was billed as a breakthrough vehicle that could enable safe, frequent and relatively cheap access to space.

"The shuttle era really was an effort to do a whole new kind of spaceflight," Valerie Neal, curator of human spaceflight at the Smithsonian Air and Space Museum in Washington, D.C., told SPACE.com. The shuttle program, she added, "held with it the promise of making space just a normal part of human endeavor."

The first flight took place on April 12, 1981. Since then, the shuttle — the world's first and only reusable spacecraft — has become NASA's workhorse vehicle, with the five-shuttle fleet making 135 flights over three decades.

Some of these flights have deployed or repaired important pieces of scientific hardware, such as the Hubble Space Telescope. And many missions since 1998 have helped build the International Space Station, which is now nearly complete.

In addition to these hardware accomplishments, shuttle missions have carried 355 different individuals from 16 different countries into low-Earth orbit, according to NASA officials. So the shuttle delivered on part of its promise, experts say, opening space up to many more people than had been possible previously and helping humanity develop its nascent capabilities in low-Earth orbit.

But the space shuttle didn't turn out to be cheap or completely safe. NASA once estimated launches could cost as little as $20 million they've turned out to run nearly $1.6 billion each. And two shuttle missions — Challenger's STS-51L flight in 1986 and Columbia's STS-107 mission in 2003 — ended in tragedy, killing a total of 14 astronauts.

Ultimately, historians will likely debate the shuttle program's legacy for years to come.

Retirement awaits

When Atlantis touches down later this month, its flying days will be over. But the orbiter will still have to be prepped for one final mission: educating the public about spaceflight, and perhaps inspiring youngsters to become astronauts themselves someday.

Like the two other remaining shuttles — Endeavour and Discovery — Atlantis will become a museum showpiece. Atlantis won't have to go far it will assume a place of pride in the Kennedy Space Center Visitor Complex here.

Discovery is headed for the Smithsonian National Air and Space Museum, while Endeavour will make the trip west to the California Science Center in Los Angeles.

Without the space shuttles, NASA will rely on Russian Soyuz vehicles to ferry astronauts to and from the space station, which is slated to operate until at least 2020. The agency wants private American craft to take over this taxi service eventually, but that probably won't happen for at least four or five years.

For its part, NASA has begun shifting its focus beyond low-Earth orbit. Last year, President Barack Obama charged the space agency with sending astronauts to an asteroid by 2025, and then on to Mars by the mid-2030s.

As exciting as both of these exploration prospects are, they remain far off, both in space and time. Right now, most thoughts are with Atlantis as it streaks toward the space station, its final mission closing out the life of a spacecraft that came to represent a nation in many ways.

Over the years, the space shuttle became a symbol of America, its ambitious goals and its technological know-how, experts say.


Assista o vídeo: Space shuttle Discovery STS-128 Landing (Outubro 2021).