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A debandada de peregrinos mata 1.400

A debandada de peregrinos mata 1.400

Uma debandada de peregrinos religiosos em um túnel de pedestres em Meca deixou mais de 1.400 pessoas mortas em 3 de julho de 1990. Na época, esse foi o mais mortal de uma série de incidentes de mais de 20 anos que afetaram muçulmanos em viagem a Meca.

Para os seguidores do Islã, viajar para Meca, na Arábia Saudita, é conhecido como a realização do Hajj. A peregrinação é um dos cinco pilares da religião e deve ser feita pelo menos uma vez na vida de um seguidor, se as circunstâncias pessoais permitirem. Mais de 2 milhões de pessoas fazem a viagem todos os anos. Normalmente, os peregrinos celebram a festa de Al-Adha e visitam os muitos locais sagrados da área durante sua estadia.

O grande número de pessoas envolvidas no hajj muitas vezes levou à tragédia. Em 1987, um confronto entre iranianos e sauditas durante uma manifestação antiamericana resultou em 400 mortes. Além disso, um ritual em Mina foi palco de vários incidentes trágicos. Lá, em um vale perto do local de nascimento de Maomé, há um pilar gigante que representa o diabo. Os peregrinos atiram pedras no pilar durante um período de três dias. Em 1994, 270 pessoas morreram quando muitos correram para o apedrejamento. Em 1998, pelo menos 110 pessoas morreram em situação semelhante e outras 180 ficaram gravemente feridas. Tanto em 2001 como em 2002, mais de 30 pessoas morreram em Mina e, em 2003, outros 244 peregrinos foram mortos em uma debandada lá. Em 2006, 363 foram mortos.

Stampedes não foram a única fonte de tragédia - um incêndio em uma tenda em Mina matou 340 pessoas e feriu mais de 1.400 em 1997. Dois acidentes aéreos separados transportando peregrinos da Arábia Saudita de volta para casa em 1991 mataram 261 e 91 pessoas, respectivamente.

Na tragédia de 1990, as falhas organizacionais dos policiais, combinadas com o enorme tamanho da multidão, resultaram em 1.426 pessoas sendo esmagadas ou sufocadas até a morte em um longo túnel. Medidas de segurança foram tomadas na sequência, mas com sucesso apenas limitado. Em 2015, mais de 2.000 pessoas morreram em uma debandada em Mina.


Mortes no Túnel de Meca são atribuídas a 7 que caíram: Arábia Saudita: O ministro do Interior estima o número de mortos em 1.426. Ele diz que a superlotação contribuiu para o pânico.

Uma debandada frenética que matou mais de 1.400 peregrinos muçulmanos dentro de um túnel de pedestres foi causada pela queda de sete pessoas de uma ponte que leva ao túnel, disse o ministro do Interior da Arábia Saudita na terça-feira.

O príncipe Nayif ibn Abdulaziz calculou o número de mortos em 1.426, tornando-se a pior tragédia de peregrinação da história recente.

Os repórteres foram barrados no Hospital Geral de Mina, a cidade de tendas conectada por um túnel a Meca. As autoridades disseram que o governo ordenou que os jornalistas não fossem autorizados a entrevistar ou fotografar as vítimas.

A tragédia destruiu o que havia sido uma observância pacífica da peregrinação anual, ou hajj, pela primeira vez em quatro anos. Em anos anteriores, a celebração foi marcada por ataques terroristas e tumultos.

O túnel de pedestres, sob parte de uma montanha, tem 500 metros de comprimento e 20 metros de largura. Foi construído no âmbito de um projeto de desenvolvimento de US $ 15 bilhões lançado pelo governo em locais sagrados há dois anos.

O túnel com ar-condicionado estava lotado “várias vezes além de sua capacidade, com cerca de 50.000 pessoas dentro”, quando a tragédia ocorreu, disse Nayif. A temperatura lá fora subiu para 112 graus.

Os peregrinos também se aglomeraram na ponte de pedestres e, conforme avançavam, sete caíram na entrada do túnel abaixo.

“A queda dos sete espalhou o terror, e as enormes multidões de peregrinos fizeram com que todos caíssem uns sobre os outros”, disse ele à televisão estatal.

Testemunhas disseram que o pânico se intensificou quando a energia dentro do túnel foi cortada repentinamente. A maioria das vítimas morreu sufocada ou foi pisoteada na debandada que se seguiu.

Nayif, que é irmão do monarca saudita, não disse quantas pessoas ficaram feridas, e também não deu a nacionalidade das vítimas.

Diplomatas asiáticos e do Oriente Médio disseram que as vítimas incluem egípcios, indianos, paquistaneses, indonésios, malaios, turcos e sauditas.

O Islã prescreve o enterro rápido dos mortos, mas em caso de acidentes de grande magnitude, os corpos podem ficar em necrotérios até que governos ou parentes decidam se devem ser levados de avião para casa ou enterrados nas cidades sagradas.

O rei Fahd disse na segunda-feira que o incidente "foi a vontade de Deus, que está acima de tudo".

“Foi o destino. Se não tivessem morrido ali, teriam morrido em outro lugar e no mesmo momento predestinado ”, disse ele.

Em comentários distribuídos pela Agência de Imprensa Saudita oficial, Fahd disse: "A segurança está com os hajjis cumprindo as instruções e regras oficiais, que foram emitidas em tempo útil antes da temporada (de peregrinação)."

Em Kennebunkport, Maine, o presidente Bush expressou condolências às famílias dos peregrinos.

A peregrinação anual conhecida como hajj é o maior encontro religioso do mundo. O Islã exige que todos os muçulmanos que podem pagar façam uma viagem aos santuários mais sagrados da fé na Arábia Saudita pelo menos uma vez na vida. Durante o hajj, os peregrinos devem se abster de sexo e não podem brigar, cortar o cabelo ou mesmo matar uma mosca. Os peregrinos começam orando na Grande Mesquita de Meca, circulando sete vezes ao redor da Kaaba, um cubo de granito homenageado como a casa de Alá. No ano passado, cerca de 1,8 milhão de muçulmanos de mais de 80 países participaram da peregrinação anual. Estima-se que 2 milhões de pessoas compareceram este ano.


Tragédia do túnel de Meca em 1990

Em 3 de julho de 1990, ocorreu um incidente durante o Hajj no qual 1.426 pessoas foram sufocadas e pisoteadas até a morte em um túnel perto de Meca. [1] Até a debandada da Mina em 2015, este incidente teve o maior número de mortos de qualquer tragédia do Hajj nos tempos modernos. [2]

Desastre do Hajj em 1990
Encontro3 de julho de 1990 (03/07/1990)
LocalizaçãoMina, Meca, Arábia Saudita
Mortes1,426

O incidente ocorreu dentro de um túnel de pedestres de 550 metros (1800 pés) de comprimento e 10 metros (35 pés) de largura (túnel Al-Ma'aisim) que sai de Meca em direção a Mina e as Planícies de Arafat. O túnel foi executado como parte de um projeto de US $ 15 bilhões em torno dos locais sagrados de Meca, iniciado dois anos antes pelo governo saudita. [3]

Enquanto os peregrinos viajavam para realizar o ritual do Apedrejamento do Diabo às 10h da manhã, [4] o desastre começou quando a grade de uma ponte de pedestres foi entortada, fazendo com que sete pessoas caíssem de uma ponte e nas pessoas que saíam do túnel. [5] A capacidade do túnel de 1.000 logo se encheu com até 5.000 pessoas. [6] Com temperaturas externas de 44 ° C / 112 ° F, uma falha no sistema de ventilação do túnel também foi responsabilizada por muitas das mortes. [7] Algumas testemunhas afirmaram acreditar que uma manifestação estava ocorrendo, outras relataram que a energia para o túnel foi cortada. [8] Autoridades sauditas concluíram que a causa disso era a histeria da multidão ocorrida com a queda dos peregrinos. [9]

Muitos dos que morreram eram de origem malaia, [10] indonésia e paquistanesa. [11] [12] [13] De acordo com um relato da Malásia, 80% das mortes ocorreram fora do túnel e 20% (cerca de 285) dentro dele. [14]

Imediatamente após o evento, o rei Fahd afirmou que o evento era "a vontade de Deus, que está acima de tudo", acrescentando que "se não tivessem morrido ali, teriam morrido em outro lugar e no mesmo momento predestinado". [15] Cerca de 680 dos que morreram eram indonésios, e as autoridades indonésias criticaram o governo saudita, dizendo que "não pode fugir da responsabilidade pelo desastre do túnel simplesmente dizendo que foi um ato de Deus." [16] O Irã também expressou preocupação após o incidente, [17] e a Turquia emitiu uma breve reclamação. Os pedidos de investigação internacional foram rejeitados pelos sauditas. [9] [16]


Ministro diz que 1.426 muçulmanos mortos em debandada

CAIRO, Egito - O ministro do Interior da Arábia Saudita disse na terça-feira que 1.426 muçulmanos em peregrinação à cidade sagrada de Meca morreram esmagados quando milhares se amontoaram em um túnel de pedestres perto da cidade da Arábia Saudita.

Em comunicado transmitido pela Riyadh Radio e monitorado no Cairo, o príncipe Nayef Ibn Abdul Azziz disse que 5.000 peregrinos colidiram dentro do túnel Muaisem que leva ao Monte Arafat perto de Meca.

A tragédia foi desencadeada na tarde de segunda-feira, quando sete peregrinos em uma ponte lotada perto de uma das extremidades do túnel perderam o equilíbrio e caíram. O acidente causou pânico quando alguns peregrinos recuaram para o túnel com ar-condicionado e colidiram com ondas de outros que abriam caminho pela outra extremidade.

'Como resultado desta situação dolorosa, 1.426 peregrinos foram mortos, de acordo com relatórios do Ministério da Saúde, e vários outros peregrinos desmaiaram, mas foram tratados a tempo', disse Nayef.

Nayef disse que a Arábia Saudita, que reverencia seu papel de guardiã da cidade mais sagrada do Islã, lamenta profundamente a tragédia e expressou condolências às famílias.

Médicos que falaram sob condição de anonimato disseram que muitos dos mortos eram egípcios e paquistaneses que faziam o Hajj, ou peregrinação a Meca. A Indonésia e a Malásia disseram que também perderam cidadãos na tragédia, que ocorreu no final da Festa do Sacrifício, marcando quando o Profeta Abraão ofereceu seu filho Ismael em sacrifício a Deus.

Milhões de fiéis fazem o Hajj a Meca todos os anos, em uma viagem que todo muçulmano deve fazer pelo menos uma vez na vida. Meca é o local de nascimento do Profeta Maomé e os muçulmanos em todo o mundo oram voltados para a cidade saudita.

Os peregrinos devem passar pelo túnel de Moassim a caminho do Monte Arafat, a cerca de 13 quilômetros de Meca, onde Maomé, o fundador do Islã, disse ter feito seu último sermão há 14 séculos. O túnel passa por baixo da rodovia para Meca, conhecida como Mecca High Road.

Um oficial saudita não identificado foi citado pela rádio Riyadh dizendo que o túnel tem 600 metros de comprimento e 10 metros de largura.

O oficial disse que muitos peregrinos estavam se movendo em direção à entrada do túnel enquanto voltavam para uma cidade de barracas do outro lado. Na confusão, sete muçulmanos caíram de uma ponte elevada que conduzia ao túnel, provocando o pânico.

Ondas de peregrinos de cada extremidade colidiram em direção ao meio e centenas foram pisoteados na confusão, disse o oficial.

A área foi isolada e as ambulâncias correram para o local, disse ele.

A televisão saudita mostrou centenas de vítimas vestidas de branco empilhadas umas em cima das outras no chão do túnel.

A rádio Riyadh citou o major-general Abdul Kader Kamal, o oficial saudita encarregado do tráfego na área, dizendo que os peregrinos não cumpriram as normas de segurança.

O rei saudita Fahd, em um comunicado transmitido pela rádio Riyadh, expressou profundo pesar pela tragédia, mas disse que as mortes poderiam ter sido evitadas se os peregrinos tivessem seguido os regulamentos e instruções das autoridades.

O Ministro de Assuntos Religiosos da Indonésia, Munawir Sjadzali, disse que pelo menos 72 peregrinos indonésios, que estavam entre um recorde de 82 mil indonésios que fizeram a peregrinação este ano, foram mortos na debandada.

Em Kuala Lumpur, Malásia, autoridades disseram que oito malaios também estavam entre os mortos.

Em outro incidente relatado na terça-feira, um porta-voz do Ministério das Relações Exteriores da Índia disse que um incêndio na segunda-feira destruiu cerca de 20.000 tendas de peregrinos do Hajj indianos em Meca, mas não houve vítimas.

O porta-voz disse que os índios estavam visitando o Monte Arafat no momento do incêndio, que aparentemente foi causado por um vazamento de fogão a gás ou por um fogão a querosene derrubado. As autoridades sauditas apagaram o incêndio e armaram novas tendas para os peregrinos.

Em 1987, mais de 400 peregrinos, a maioria deles iranianos, foram mortos em confrontos com as forças de segurança sauditas quando tentavam se manifestar. No ano passado, um paquistanês foi morto e 16 outros peregrinos ficaram feridos em bombardeios. Um número indeterminado de cidadãos do Kuwait foi executado por envolvimento nas explosões.


8. A debandada da Ultra Arena

Em 2006, uma debandada em um game show filipino tirou mais de 70 vidas. A Ultra Arena em Manila, agora conhecida como Philsports Arena, foi o local da morte de pessoas que tentavam participar da gravação de aniversário de um game show popular da tarde chamado & # 8220Wowowee. & # 8221 Quando os concorrentes em potencial entraram no Na Arena, estima-se que 30.000 pessoas empurraram e abriram caminho pela entrada, resultando em 73 mortes. Os fãs estavam lá porque o game show era conhecido por distribuir até dois milhões de dólares filipinos por dia. Saídas estreitas, a ausência de planos de saída de emergência e planos de contingência insatisfatórios foram responsáveis ​​pela debandada. Os executivos da rede para o game show foram considerados responsáveis ​​pela tragédia.


Os Stampedes Mais Mortais da História

Durante a peregrinação do Hajj de 2015, que aconteceu em Mina, Meca, Arábia Saudita, cerca de 2.268 peregrinos morreram. As estimativas sobre o número de mortos variam em números, mas o evento continua sendo o desastre mais mortal já ocorrido durante o Hajj. A maioria das vítimas da debandada eram peregrinos do Irã, Mali e Nigéria. A debandada começou em Mina no cruzamento das ruas 223 e 204 até a Ponte Jamaraat. No entanto, a razão por trás do que desencadeou a debandada permanece uma disputa.


A debandada de 10 minutos da Meca que fez história

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A Grande Mesquita de Meca durante a peregrinação do hajj. Uma onda perto de um dos locais sagrados deixou milhares de mortos. Fotografia: Ali Haider / EPA / Keystone.

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Pouco depois das nove da manhã em 24 de setembro de 2015, durante a peregrinação muçulmana anual conhecida como hajj, ocorreu um acidente perto da cidade sagrada de Meca, na Arábia Saudita, que se destaca como o mais mortal na longa história de desastres do hajj. Os números são contestados, mas por estimativa razoável, mais de 2.400 pedestres foram pisoteados e esmagados até a morte em um período de cerca de 10 minutos. O evento foi amplamente relatado como uma debandada, um termo que evoca visões de rebanhos e fanáticos em pânico, mas o oposto foi realmente o caso. Havia de fato um rebanho gigante, mas os fanáticos dentro dela não podiam escapar, muito menos correr, e o pânico que irrompeu foi o resultado e não a causa da carnificina.

O hajj consiste em um circuito de rituais rigidamente roteirizados na Grande Mesquita de Meca e em quatro outros locais a vários quilômetros de distância. Ocorre durante cinco dias consecutivos no 12º mês do calendário lunar islâmico e é obrigatório pelo menos uma vez na vida para todos os muçulmanos que são fisicamente capazes de fazer a viagem e podem sustentar suas famílias durante sua ausência. Os não-muçulmanos estão proibidos de entrar nas cidades sagradas de Meca e Medina, e as penalidades por violação podem incluir morte. 24 de setembro foi uma quinta-feira e três dias depois do início do ritual. Dois milhões de peregrinos registrados entraram em cena, junto com talvez outros 200.000 que entraram sorrateiramente. Eles usavam roupas brancas simples que simbolizavam igualdade aos olhos de Deus. As mulheres cobriram a cabeça, mas deixaram o rosto exposto. A reunião não foi a maior conhecida. No entanto, mais de dois milhões de pessoas tentando fazer a mesma coisa no mesmo lugar no mesmo dia formam uma multidão perigosamente grande.

Nesta quinta-feira, a ação não foi em Meca, mas no estreito vale da Mina, três milhas a leste. Mina é o local do Jamarat, três pilares imensos colocados em uma ponte de pedestres de quatro níveis, onde os peregrinos apedrejam os pilares com seixos em uma rejeição simbólica ao Diabo. Mina também abriga uma rede compacta de mais de 100.000 barracas de fibra de vidro resistentes ao fogo com ar-condicionado, onde a maioria dos peregrinos passa as noites. Ele contém centenas de becos de pedestres, muitas ruas laterais maiores que se parecem e várias artérias principais de pedestres que levam paralelamente à ponte Jamarat. Na manhã em questão, a temperatura era de aproximadamente 110 graus. Os peregrinos haviam chegado por volta do amanhecer após uma pernoite obrigatória no deserto aberto e foram dispersos para seus aposentos para aguardar os horários de partida programados para o ritual de apedrejamento. Eles vieram de mais de 180 países, falavam dezenas de línguas mutuamente incompreensíveis e, de modo geral, tinham pouca experiência com as regras a seguir. Considere, por exemplo, que 62.000 egípcios estavam entre eles, incluindo, sem dúvida, uma representação justa de taxistas do Cairo, que são notoriamente indisciplinados.

Às 8h45, pouco antes da tragédia, centenas de milhares de peregrinos estavam em movimento, fluindo pelos becos, juntando-se a fluxos maiores nas ruas laterais e desembocando nos canais principais de entrada em direção à ponte Jamarat. Naquela época, esses canais estavam lotados de peregrinos. Ao mesmo tempo, um grande fluxo de retorno de peregrinos que já haviam completado o ritual estava se movendo por canais separados na direção oposta, saindo para as tendas em Mina. Por design, esses dois fluxos, o de entrada e o de saída, nunca foram feitos para se misturar. O fluxo de entrada mais pesado era por um canal chamado Street 204, que era flanqueado por altas cercas de aço. O movimento ali era lento, mas inexorável, regulado pelo ritmo dos mais velhos e enfermos, e forçado por trás por quilômetros de tráfego de pedestres que avançava. Em direção à frente, a multidão se comprimiu até as pessoas andarem quase peito com costas - uma densidade que é inerentemente perigosa.

Centenas de milhares de peregrinos muçulmanos se aproximam da ponte Jamarat, em Mina, durante o hajj.

Fotografia: Ashraf Amra / APAImages / Polaris.

Por que isso ocorreu permanece uma questão. As forças de segurança estão posicionadas em pontos-chave para regular o fluxo. Após o acidente, foi alegado - principalmente pelo Irã hostil - que a severa aglomeração se devia a um bloqueio causado pelo movimento de um príncipe saudita ou algum outro V.I.P. A atração dessa afirmação é que ela fornece uma explicação simples e coloca a culpa diretamente na arrogância das elites da Arábia Saudita. A desvantagem é que provavelmente não é verdade. Em qualquer caso, por volta das nove horas da manhã. a situação na rua 204 era crítica: as pressões da multidão eram tão grandes que as pessoas haviam perdido toda a autonomia física e eram impelidas para frente por forças imparáveis. Não houve pânico, mas muitos dos peregrinos estavam ficando ansiosos, e por boas razões. Em tais condições, o menor soluço - alguém tropeçando, alguém desmaiando - pode ter consequências catastróficas.

O que aconteceu a seguir em Mina foi mais do que um soluço. A oitocentos metros da entrada da ponte, uma pequena estrada lateral fazia uma conexão em ângulo reto com a Rua 204. A estrada lateral é chamada de Rua 223. Era para estar vazia, mas pouco depois das nove horas da manhã. uma grande multidão de peregrinos desorientados desceu, sem se deixar abater pela polícia. A multidão foi impelida por trás para o meio do movimento de pessoas na rua 204. A identidade dos recém-chegados permanece em dúvida. Podem ter sido peregrinos que se dirigiam para a ponte que seguiram uma rota paralela, a Rua 206, que desaguava na rua lateral, a Rua 223, que por sua vez desaguava na multidão da estrada principal, a Rua 204. Por outro lado, alguns as evidências sugerem que eram pessoas voltando da cerimônia que, de alguma forma, ficaram confusas e se separaram do fluxo de saída. De qualquer forma, sua chegada repentina na rua 204 representou um grande fracasso das autoridades sauditas - os autoproclamados guardiões do hajj.

O efeito foi bloquear o fluxo na rua principal, interrompendo qualquer movimento em direção à ponte e fazendo com que as pressões aumentassem rapidamente à medida que a multidão seguia em frente, sem consciência do que estava acontecendo à frente. Nenhuma gravação de vídeo veio à tona publicamente e as memórias dos sobreviventes são limitadas por confusão e trauma, mas o que é certo é que, para aqueles no meio do cruzamento, a fuga não foi possível. As pressões aumentaram tanto que alguns peregrinos foram tirados de suas sandálias e muitos tiveram suas roupas rasgadas. Aqueles que eram pegos com as mãos ao lado do corpo não conseguiam erguê-los para proteger o peito para respirar. A gritaria e os gritos começaram. Em poucos minutos, as primeiras vítimas morreram, algumas delas de pé. A asfixia por compressão foi a causa: a pressão em seus peitos pode ter ultrapassado os 1.000 libras. Essa mesma pressão estava empurrando as pessoas contra as grades de aço, que infelizmente não cederam. Alguns rapazes conseguiram se libertar e escalar ou passar as crianças para um local seguro, mas a maioria das pessoas não tinha forças e sobreviveu ou morreu em estado de desamparo.

E piorou: uma reação em cadeia começou quando um ou vários peregrinos caíram. Isso criou um vazio no qual as pressões da multidão empurraram os vizinhos imediatos, por sua vez expandindo o vazio, transformando o colapso de uma pequena multidão em um colapso maciço que progrediu rio acima em ambas as ruas e em alguns lugares empilhou as vítimas com dez de altura. A principal causa de morte foi aproximadamente a mesma - asfixia devido ao peso dos corpos, embora os crânios também tenham sido esmagados e os pulmões perfurados por costelas quebradas. Mais tarde, algumas testemunhas relataram ter visto torsos rasgados. O colapso terminou com relativa rapidez na rua lateral, mas progrediu por minutos subindo a artéria principal, a Rua 204. Só terminou depois que chamadas urgentes interromperam o fluxo de montante. Emaranhados entre os mortos, havia mais de mil feridos, muitos deles gemendo ou gritando por socorro ou água. O calor era intenso. As equipes de emergência começaram a entrar rapidamente, mas acharam o acesso difícil por causa da multidão e ficaram impressionadas com a escala da carnificina que encontraram. A evacuação demorou 10 horas. Muito esforço foi desperdiçado na remoção dos mortos, mesmo quando os feridos permaneciam em sua maioria desacompanhados e continuavam a morrer.

A rua foi fechada por mais um dia, mas o hajj prosseguiu como ordenado, e mesmo os peregrinos que mal haviam escapado com vida acabaram apedrejando o Diabo, afinal. Fiel à forma, o governo saudita anunciou que 769 pessoas morreram - uma contagem subestimada que manteve desde então, mas que logo foi desmentida por todas as pessoas de 42 países que semanas depois ainda estavam desaparecidas porque os corpos nunca foram identificados e, dados os ditames do mandado islâmico, foram enterrados rapidamente. O grande rival xiita da Arábia Saudita, o Irã, foi o mais atingido. Perdeu 464 peregrinos. Mali perdeu 312 Nigéria, 274 Egito, 190 Bangladesh, 137 Indonésia, 129 e a lista continua. O que acabara de acontecer foi a multidão mais letal da história. Não escapou à atenção do mundo que o segundo pior também havia ocorrido durante o hajj - 1.426 mortos em 1990 - e que uma série de outras mortes em massa ocorreram durante o apedrejamento do Diabo. Os sauditas se orgulham de sediar o hajj e se sentiram constrangidos - até mesmo ameaçados, pois tendem a se sentir mesmo nas melhores circunstâncias. Eles possuem uma vasta riqueza, mas pouco mais, e vivem em meio a forças religiosas e geopolíticas que um dia provavelmente destruirão o reino. Nesse ínterim, eles agem com a arrogância de quem está no controle. O governo respondeu com a típica ofuscação, prometendo uma investigação completa e aberta - o que significa um encobrimento - e culpando os peregrinos pela tragédia por não terem seguido as instruções. O homem encarregado do hajj era o príncipe herdeiro e ministro do interior, Mohammed bin Nayef. No dia seguinte ao acidente, a mais alta autoridade religiosa da Arábia Saudita, o grão-mufti, Abdul Aziz bin Abdullah al-Sheikh, prestativamente assegurou-lhe que ele não era o culpado e atribuiu as mortes à vontade de Deus.

Essas reações frustram G. Keith Still, professor de ciência da multidão na Manchester Metropolitan University, em Manchester, Inglaterra, e indiscutivelmente o especialista preeminente na área. Still é um escocês afável que adora fazer truques de mágica, montar sua Harley-Davidson e tocar saxofone jazz. Ele tem um Ph.D. em matemática e chegou a dominar a ciência por meio de seu conhecimento de modelagem complexa e simulação de computador. Desde então, ele se tornou cauteloso com essas ferramentas devido à necessidade que elas impõem de fazer suposições que podem ser falsas e à dificuldade de prever o comportamento humano. Ele agora defende apenas o uso restrito de simulação em certos estágios de planejamento e uma abordagem mais ampla e prática para acomodar grandes multidões. Ele disse: “Eu percebi que as pessoas que tomam as decisões de vida ou morte - sem desrespeito - mas são soldados e policiais, ou ex-soldados e policiais, e não passam pela academia. Isso é colocar de forma educada. " Por outro lado, ele disse, “os cientistas da computação são os piores caras com quem se deve tentar conversar, porque eles têm a capacidade divina de brincar com pontos em uma tela como se fossem seus filhos. Mas eu nunca, nunca vi uma multidão se comportar da mesma forma que uma simulação. ” Mais de uma década atrás, ele passou vários anos viajando para Riade para ajudar os sauditas a melhorar a segurança durante o hajj e, particularmente, para reduzir a recorrência de aglomerações na ponte Jamarat. Ele disse: “Eu tive que tentar entrar na mentalidade dos peregrinos. As pessoas com quem estava trabalhando disseram que eu era quatro quintos muçulmano, porque nunca conseguia superar a dose de álcool. Sendo da Escócia, você vê. ” Em outros aspectos, também, foi uma experiência insatisfatória. Ele continuou: "Sim, a 'vontade de Deus', o argumento pré-destino, continuou aparecendo. Ao que eu respondi, Deus não construiu este sistema. Não me lembro dele em nenhuma das reuniões sangrentas do projeto. Nós construímos! Você precisa entender a dinâmica dos riscos! '”Então ele disse:“ Nem é preciso dizer. . . ”

Desnecessário dizer que os sauditas não ficaram impressionados com suas opiniões. A certa altura, diz ele, eles confiscaram seu passaporte e o mantiveram em um prédio do ministério. Enquanto isso, eles estavam cortando cabeças de dissidentes.

DOIS MILHÕES DE PESSOAS QUE FAZEM A MESMA COISA NO MESMO LUGAR FAZEM UMA MULTIDÃO PERIGOSA.

Mas e daí? Há muitos negócios para Keith Still no mundo. Multidões densas se reúnem em quase todos os países. Só nos últimos 20 anos, mortes por esmagamento de multidões ocorreram no Afeganistão, Angola, Áustria, Bangladesh, Bielo-Rússia, Benin, Brasil, Bulgária, Burkina Faso, Camboja, China, Congo (Brazzaville), Congo (RDC), Dinamarca, Egito , Inglaterra, Alemanha, Gana, Guatemala, Haiti, Honduras, Hungria, Índia, Irã, Iraque, Costa do Marfim, Japão, Quênia, Libéria, Líbia, Malaui, Mali, México, Marrocos, Nigéria, Coreia do Norte, Paquistão, Filipinas, Portugal, Arábia Saudita, Escócia, Senegal, Eslovênia, África do Sul, Espanha, Tanzânia, Togo, Estados Unidos, Iêmen, Zâmbia e Zimbábue. Nessas paixões, mais de 7.943 pessoas morreram.

Os locais e atividades que criam multidões perigosas são bem conhecidos: grandes concertos de rock, grandes eventos esportivos, boates populares, peregrinações em massa e funerais de demagogos. Nessa última categoria, John J. Fruin, um ex-engenheiro de pesquisa da Autoridade Portuária de Nova York e Nova Jersey e pai da moderna ciência de multidões, escreveu isso em 1953, quando uma multidão de três milhões se reuniu em Moscou para o funeral de Joseph Stalin, centenas e possivelmente milhares foram esmagados até a morte por forças suficientes para levantar os cavalos do chão (e esmagar os cavalos também). Os soviéticos suprimiram a notícia. Um caso mais recente ocorreu em 1989 no Hillsborough Stadium, em Sheffield, Inglaterra, no início de uma semifinal do campeonato de futebol entre os clubes de futebol Liverpool e Nottingham Forest. Por causa de graves erros cometidos pela polícia local, milhares de torcedores ansiosos do Liverpool puderam entrar em dois recintos fortemente cercados que já estavam lotados de espectadores. O esmagamento resultante matou 96 pessoas, com a maioria delas morrendo de pé. Cerca de 300 outras pessoas ficaram gravemente feridas. A confusão foi agravada pela polícia no campo que interpretou mal as tentativas das pessoas de escapar escalando a cerca e, inicialmente, lutou para mantê-las contidas. Então veio o insulto. A polícia se defendeu alterando relatórios de campo, culpando os fãs e espalhando histórias falsas na imprensa sobre seu comportamento. Isso era amplamente aceito por causa da existência de hooliganismo no futebol, mas em Sheffield as acusações eram falsas. As investigações descobriram gradualmente a verdade e, em abril de 2016, um inquérito do legista divulgou uma constatação do fato de que as vítimas haviam sido mortas ilegalmente, que não haviam contribuído para suas próprias mortes e que a negligência grosseira da polícia era a principal culpada.

Duas formas de movimento da multidão levam ao esmagamento. A primeira forma é conhecida como "mania", quando grandes grupos de pessoas avançam na esperança racional de obter um benefício - doações de comida, proximidade de uma banda no palco, descontos em uma loja grande ou, para isso assunto, a conclusão de um ritual durante o hajj. A segunda forma é conhecida como “resposta de fuga”, quando grandes grupos se afastam de uma ameaça percebida. A palavra "fuga" evoca imagens de pessoas correndo e se encaixa perfeitamente com o termo errôneo "debandada", mas o registro mostra que, se houver alguma corrida, logo termina por causa da aglomeração, e que as pessoas, em tais casos, geralmente ficam calmas antes do esmagamento começa. O problema é a densidade da multidão. Na década de 1970, Fruin calculou que o pedestre médio ocupa cerca de 1,5 pés quadrados. Em densidades de 15 pés quadrados por pedestre, as pessoas podem se mover livremente. Com 10 pés quadrados, de acordo com Fruin, “com licença” torna-se necessário. Com 2,75 pés quadrados, o contato involuntário com outras pessoas começa, mas ainda há pouco risco de esmagamento. Em um elevador lotado, onde há contato ao redor e o movimento é impossível, o espaço é reduzido para 1,6 a 1,8 pés quadrados por pessoa. Essas são as densidades onde, em uma escala maior, acontecem as aglomerações de multidões.

Keith Still pegou esse trabalho e o expandiu por meio de simulação de computador e experimentos com voluntários. Ele usa uma medida de pessoas por metro quadrado - quase o mesmo que um metro quadrado - e diferencia os requisitos para uma multidão que está se movendo e outra que não está. Com duas pessoas por metro quadrado, até mesmo uma multidão em movimento é aceitável. Adicione mais dois e o movimento torna-se estranho. Adicione outro, resultando em cinco pessoas por metro quadrado, e você começa a flertar com o desastre. Com seis pessoas por metro quadrado, não sobra espaço entre os indivíduos e as pessoas ficam confinadas e incapazes de controlar seus movimentos, seja para parar ou ir embora. Ninguém entraria voluntariamente em tal multidão, mas as multidões dos relutantes são compactadas pela progressão das massas atrás deles e por restrições físicas, como paredes, cercas, portões, portas, escadas, rampas e ligeiras curvas ou mudanças em direção. Como a multidão em um determinado espaço excede 80 por cento da capacidade do espaço, a compressão acelera. No mundo real, densidades de sete, oito ou nove pessoas por metro quadrado não são incomuns.

Even at that extreme, people are not yet dying, but beyond five people per square meter the crowd has effectively formed into a single mass through which energy can be transmitted. It is more like a liquid than an assembly of solids, and the laws of fluid dynamics start to apply. Someone shoves, someone stumbles, and the effect is amplified by others. The impulses move through the crowd and rebound with increasing intensity. They are a prelude to death. From within the crowd they appear as sudden mass movements, impossible to resist, 10 feet in some direction, 10 feet in another. People caught up in them are in serious trouble. They need to leave, but cannot. They need to raise their hands into a boxing position to protect their chests, and turn 90 degrees to the flows, because from side to side the rib cage is less compressible than it is from front to back. If they are strong and lucky, they may succeed in this, though not in the highest-density crowds. Above all, they need to stay on their feet, although if a progressive crowd collapse occurs, this will be impossible to do. Then it’s a question of luck—whether they end up at the top of a pile or the bottom.

Shock waves are implicated in most crowd crushes, but not all. For instance, large crowds moving down stairways have repeatedly suffered mass casualties because someone tripped: 354 dead in 1942 on the stairs leading to an air-raid shelter in Genoa, Italy 173 dead in 1943 on the stairs leading to another air-raid shelter, in the London Underground station at Bethnal Green 21 dead and more than 50 injured in 2003, during an urgent exit from a second-floor nightclub in Chicago. Shock waves are a more insidious matter. They capture people long after the possibility of avoidance has vanished. Shock waves certainly accounted for the soccer deaths in Sheffield. They also accounted for the deadliest day of the war in Iraq—August 31, 2005—when a million Shiite pilgrims gathered at a Baghdad shrine and rumor spread of an impending suicide attack. The crowd did not respond to the rumor by panicking, as was widely reported, but quite reasonably began to leave the area. Thousands tried a bridge over the Tigris River, only to find that on the far side the exit from the bridge was heavily gated. In the crush that developed as people continued to cross, the shock waves grew so powerful that the guardrails gave way, dropping hundreds into the river. The fall to the river amounted to a lucky escape, but only for those who could swim. In all, 965 people died, most on the bridge, and by compression asphyxiation.

Admittedly, that was in the hell of Iraq during a chaotic time. But the problems exist even in the most orderly societies. In Duisburg, Germany, for instance, 21 people died and more than 500 were injured in 2010 at the entrance to a music festival called the Love Parade. A huge crowd was trapped in a sheer-walled concrete channel that the event’s organizers—who were worried about gate-crashers—had stupidly designated as the way in. The police were almost as incompetent. Their attempt to control the crowd added to the pressures. Fruin was the first to make the point that police are often poorly prepared to handle such masses of people, because their emphasis is on maintaining public order, and it is crowd management, not officious control, that is needed. In this case proper management would have entailed metering the pedestrian flow far upstream of the potential choke points instead the police waded into the thick of things and tried to set up blockades. Inevitably they were overwhelmed. Videos exist on YouTube that show the shock waves developing and capture the screams of the victims. The point is that these were neither zealots following the dictates of an ancient prophet, nor even die-hard soccer fans. They were fresh-faced Germans who just wanted to celebrate life. But the density of the crowd condemned them.

The obvious solution is to avoid big crowds. When it comes to the hajj, however, Muslims do not have a choice. This places the rulers of Saudi Arabia in a typically Saudi-style bind—one that is largely of their own making, and impossible to undo. The Saudis are conservative Wahhabis, true believers, and they take their hajj responsibilities seriously, for both religious and geopolitical reasons. Their problem goes back to the Prophet Muhammad, who was not only a big-picture man but also a micro-manager who issued edicts on all manner of subjects: how to go about one’s day how to dress how and what to eat how to have sex how to wash when to pray. His words on any subject became law, subject to relatively little interpretation over the centuries because he was the final prophet.

The issues here concern the creation of a hajj and the requirement that all able-bodied Muslims perform a pilgrimage to Mecca at least once in their lifetime if they can afford it. At first it was a unifying idea that anticipated the vast geographic expansion of Islam. Then pick a date—say, a thousand years ago. Muslims were numerous in large parts of the world, but few of them could afford the long and arduous trip, and most were therefore let off the hook. Crowd crushes were not a problem. By 1926, when the House of Saud gained possession of Mecca and the kingdom of Saudi Arabia was effectively born, pilgrims on the hajj still numbered only about 100,000 a year—a volume that was easily accommodated by Mecca’s 16th-century Grand Mosque, and by the open land of the Mina valley and beyond. No changes were made until 1955, when the first Saudi expansion of the mosque was begun. The country’s founder, His Majesty King Saud, had 38 wives and concubines and more than 100 children. He initiated the expansion later in life. The purpose was largely to consolidate his family’s prestige and power. Saudi Arabia was strapped for cash at the time—its oil wealth lay in the future. The head of the Saudi Binladin Group—a friend of the king, and the father of Osama bin Laden—advanced the necessary funds in return for exclusive development rights in and around Mecca. The expansion continued for the next 18 years. It destroyed much of historic value and replaced it with poorly conceived designs, many of which in turn were soon torn down. A willingness to destroy ancient structures is as fundamental to the Saudis as it has been to ISIS and is rooted in an aversion to any hint of idol worship—the sort of reverence that turns objects into shrines. In any case, by the time it was finished, in 1973, the expansion allowed the mosque to accommodate 500,000 pilgrims at a time. For a brief period, that seemed enough.

But globalization was coming. It first touched Mecca with a mass killing that had nothing to do with crowd crushes. In November 1979 a group of at least 500 rebels demanding a return to a purer Islam and an end to Westernization invaded the Grand Mosque, took thousands of hostages, and proceeded to hold off Saudi forces for more than two weeks, at the cost of at least 255 dead. The siege was finally broken with help from French commandos who hastily converted to Islam in order to enter the city. Sixty-eight of the rebels were captured, sentenced to death, and publicly beheaded in a stern display of the king’s displeasure. Nonetheless, apparently because he believed that the attack was God’s punishment for a society grown lax, the king then moved in the direction the rebels had demanded: shuttering movie theaters and music stores, banning public images of women, enforcing stricter separation of the sexes, increasing religious studies in schools, and eliminating classes on world history.

THE SAUDIS PROMIS ED A THOROUGH INVESTIGATION—MEANING A COVER-UP—AND BLAMED THE PILGRIMS.

The kingdom found itself yearning to modernize and at the same time hurtling backward in time. The dichotomy was nowhere more visible than in Mecca, a sacred city where nonbelievers had never been allowed, and would not be now, even though the technical expertise necessary to build it up resided primarily among the atheists, Christians, and Jews of Europe and the United States. The pressures reached a peak every year during the five days of the hajj. In the 1980s, with a fast-growing Muslim population worldwide, and inexpensive air travel suddenly a reality, the number of Muslims who could afford to fulfill the obligation soared, and for the first time the crowds in Mecca surpassed one million. It became obvious that Mecca’s capacities would never meet the demands. But rather than thinking the problem through, the Saudi king, whose name was Fahd, began a second expansion plan, and then doubled down in 1986 by expanding his formal title from “His Majesty” to include “Custodian of the Two Holy Mosques.” Fahd was the second-richest man in the world. He had a 482-foot yacht and a private Boeing 747, both equipped with medical facilities and doctors. He also had a problem with the hajj, but apparently did not understand it. His change of title demonstrated that there is no cure for stupidity. This is a basic fact of life in Saudi Arabia. There are problems you can’t just buy yourself out of.

The first crush occurred the following year, in 1987. It was not a craze, but a flight response. A large group of Iranian pilgrims were demonstrating against the United States and Israel, as they had routinely done in previous years. Much as they hated Iranians, and were supporting Saddam Hussein in his war against them, the Saudis had generally let such demonstrations pass because the protests were not directed against the Saudis themselves. This time, however, Saudi security forces blocked the path, the demonstration grew violent, and gunfire erupted. As the protesters fled, some were shot and killed, and others were crushed. More than 400 people died, including 275 Iranians. Afterward, Iran boycotted the hajj for three years, and Saudi Arabia instituted a quota system, still in effect, that tried to limit the crowds by allotting one hajj visa for every thousand Muslims by country. This created long waiting lists and resentment, raised religious concerns, spawned corruption in countries such as Indonesia and Pakistan, and provided an excuse for hundreds of thousands of worshippers to ignore official permission and sneak in uncounted and uncontrolled.

By the late 1980s a second expansion was under way. It was primarily focused on enlarging the Grand Mosque to achieve the present capacity of nearly a million pilgrims at a time, but it also involved infrastructure improvements elsewhere along the routes of the hajj, and especially in Mina, where canvas tents were organized into a tightly packed grid. As usual the improvements were designed by distant consultants who were not allowed on the actual site. The construction was done by the Saudi Binladin Group. One of the improvements was a 600-yard air-conditioned pedestrian tunnel that passed through a small mountain between Mecca and the Mina valley. Spanning its exit was an overhead pedestrian bridge. In 1990, on the final day of the hajj, disaster struck when crowd pressures on the overhead bridge caused a railing to collapse and dropped seven pilgrims into the throng below, blocking the tunnel exit, and causing the tunnel to fill beyond its capacity. In the crowd collapse that ensued, 1,426 pilgrims died. Nearly half were Indonesian. The Custodian of the Two Holy Mosques, His Majesty King Fahd, said, “It was God’s will, which is above everything.” He also blamed the dead for not following the rules, and added, “God willing, we will see no tragedies in the coming years.”

God was unwilling. In 1994, a crowd crush killed at least 270 pilgrims during the stoning of the Devil at the Jamarat pillars, in Mina. Since the 1950s, each pillar had been surrounded by a low concrete wall, creating basins into which the thrown pebbles fell for later removal. In the 1960s a simple one-story bridge had been built around them, allowing the slowly moving crowds to fire off from either ground level or the bridge above. That design had increased the throughput of the site to about 100,000 people per hour, but by now the numbers arriving were nearly double that. The deaths there had been predicted by outside consultants, and ignored. The Jamarat had become a bottleneck.

In 1997 a fire broke out in Mina, incinerating 70,000 tents. More than 300 people died, most by crushing as huge crowds fled the flames. Typically, the Saudis did not address the core issues of density and overcrowding, instead turning to a narrow, off-the-rack solution and rebuilding Mina as tightly as before, only with fire-resistant fiberglass tents. That fixed the fire part, but nothing else. The nearby Jamarat Bridge continued to stand out as a problem. In 1998, 118 pilgrims were crushed to death there. In 2001, the toll was 35. In 2003, it was 14. The next year, it was 251. The Saudis repeatedly blamed the dead, but every mass fatality was an embarrassment that called the king’s stewardship into question. The hell of it was that, in 2001, they had already decided to build a larger Jamarat Bridge. The design and construction phases took six years and led to the bridge that stands today—a structure that can be traversed on one of five stacked levels, with multiple entry and exit routes, helipads, a control tower, and new pillars five floors high. A conveyor belt at the bottom of the pillars whisks away the pebbles (about 50 million of them a day) to waiting dump trucks for re-use on the next hajj. The new bridge is capable of handling 400,000 pilgrims an hour and, with additional levels soon to be added, is meant to handle twice as many in the future.

Casualties of the fatal crush in 2015 in the steel-fenced streets feeding the Jamarat Bridge.

Why, then, is there a sense that little has been solved? Keith Still has opinions on the matter. He was first engaged in the project (remotely—from Riyadh) at the start, in 2001, when he was brought in to run computer simulations of crowd flows. He recommended modifications to certain parts of the new bridge and also determined the optimal dimensions and characteristics of the three new pillars, which were to be elliptically shaped to streamline the flow, and made of a special composite material to absorb energy and cause the pebbles to drop rather than bounce back into the crowds. Still was pleased with the work, but largely unimpressed by the Saudis. Over time he grew frustrated by the narrowness of their approach. He made the obvious point that the hajj is a tightly coupled system that has to be addressed as an inter-related whole, and that changes to any of its components will reverberate throughout, possibly with deadly consequences.

The Saudis didn’t want to be bothered. They kept concentrating on the Jamarat Bridge, and therefore so did he. It was to be pre-fabricated off-site, and made of sections that could quickly be assembled and installed. As usual, the Saudi Binladin Group had the contract. The first concrete was poured in 2004, with two hajjs still to go before the installation. After the huge crush that occurred that year, the question was how to prevent any further disasters until the new bridge could be put into use. The Saudis turned to Still and several others to come up with a plan. They installed three temporary elliptical pillars and took measures to regulate the inflow. This worked well enough in 2005, when no one was killed. That summer Still wrote a report that predicted a potential crush at a certain narrow entrance to the bridge, and expressed the danger in blunt terms. The Saudis rejected it. A group of German consultants had arrived and gained the upper hand with impressive computer simulations which predicted that flows onto the bridge could be handled with an electric sign—a “verbal messaging system”—to signal Stop or Go. Still insisted that this would not work, particularly for a crowd in which more than a hundred languages are spoken and many people are illiterate, or are old and have lost their vision. He was overruled. The Saudis did away with the previous measures and hung the electric sign directly over the entrance, where soldiers would establish a crowd-control line. The problem was that neither the soldiers nor the front ranks of pilgrims could see the sign when it was directly overhead. Still tried to get the sign repositioned 50 yards deeper into the bridge, where at least the front ranks could see it. Again he was overruled. He left the country. Then, for the 2006 hajj, 2.5 million pilgrims went to Mecca, and on the morning of the third day, when the sign said “Stop,” the soldiers, sagging backward, managed to halt a crowd at the entrance to the bridge. When the sign then said “Go,” neither the soldiers nor the front ranks saw it, but thousands of pilgrims farther back understood and began to move forward. Nearly 350 people died.


Saudi officials: Over 700 dead in hajj pilgrimage stampede

More than 450 people were killed and over 700 injured in a stampede Thursday during the annual hajj pilgrimage just outside Mecca, Saudi officials said. The civil defense directorate said teams were leading pilgrims to safety and that rescue operati

Muslim pilgrims gather around the victims of a stampede in Mina, Saudi Arabia during the annual hajj pilgrimage on Thursday, Sept. 24, 2015. (Photo: AP)

At least 717 people were killed and more than 850 injured in a stampede Thursday outside Mecca during the annual hajj pilgrimage, Saudi officials said.

It was the deadliest incident to strike the event in more than two decades, and it comes less than two weeks after a crane collapse at Mecca's Grand Mosque killed more than 100 pilgrims.

Saudi Arabia's civil defense directorate said Thursday's incident happened in Mina, about 3 miles from Mecca — Islam's holiest city — and tweeted images of rescuers helping injured pilgrims lying on the ground. It said the dead were of different nationalities.

The directorate said rescue teams swept in and led pilgrims to safety and that operations were continuing, Al Arabiya reported. Officials said that 4,000 rescue workers and 220 ambulances were sent to the scene.

Mecca no stranger to tragedy

King Salman later expressed his condolences and pledged a speedy investigation. He said he has asked for a review of “all existing plans and arrangements … to improve the level of organization and management of the movement” of pilgrims at the hajj, the Associated Press reported.

Tragedy is no stranger to the hajj, which draws massive crowds in 100-degree heat. In 1990, more than 1,400 Muslim pilgrims en route to Mecca suffocated or were trampled to death in a stampede into an air-conditioned pedestrian tunnel. Thursday's death toll far surpasses the one in 2006, when around 350 people died during a similar stampede.

On Sept. 11, at least 111 people were killed and nearly 400 injured when a crane collapsed into a section of Mecca's Grand Mosque.

Stampedes have happened before in Mina, a valley where the symbolic "stoning of the devil" — the last major rite of the pilgrimage — occurs. Pilgrims sleep in 160,000 tents in Mina during the hajj. Hundreds of thousands of people had gathered Thursday for the rite, where pebbles are thrown against three stone pillars representing the devil.

At a news conference before sunset prayers, the Saudi Interior Ministry spokesman, Maj. Gen. Mansour al-Turki, told Al Arabiya and other news sites that a street "witnessed unprecedented high number of pilgrims" compared to previous years. He said groups of pilgrims on buses were allowed to descend onto the pathways that lead to the Jamaraat Bridge before others had cleared the area.


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The term stampede, also known as a crush ou trampling, commonly describes a sudden rush of a crowd of people, usually resulting in many injuries and death from suffocation and trampling. Human stampedes most often occur during religious pilgrimages, professional sporting and music events. They also often occur in times of mass panic, as a result of a fire or explosion, as people try to get away.

The annual Muslim Hajj in Mecca, Saudi Arabia, which is attended by millions of pilgrims, has increasingly suffered from stampedes and other disasters, even as authorities have constructed new walkways and instituted other traffic controls to prevent them. The worst documented stampede in modern history happened at the 1990 Hajj, when over 1400 people died in a tunnel.


Had there been safety warnings before?

For more than a decade, there have been concerns that the compound at Mount Meron was not equipped to handle tens of thousands of pilgrims.

In 2008 and 2011, Micha Lindenstraus, then the state comptroller, published reports that warned of the potential for disaster.

The compound itself includes several large gathering grounds with bleachers and stages, connected by an improvised series of alleyways and other paths. Although the holy sites department of the Ministry for Religious Services is nominally in charge of maintaining the compound and managing the gathering, the true power on the ground is held by a number of private religious trusts and charities.

The 2008 comptroller report noted that “all of the building additions and changes made to the tomb site and around it had been done without the approval of the local and district planning and building committees.”

That same year, a regional government leader, Shlomo Levy, tried to ban the gathering for safety reasons but said he was inundated with calls from cabinet ministers, lawmakers and others demanding he cease his efforts. In a recent interview, he described the management of the site as “a mafia” concerned with ego wars and financial interests.

“There are no grounds for permitting the current situation to continue,” one comptroller’s report read.

The comptroller’s office said that special danger was posed by the access roads and paths, which “are narrow and not appropriate to accommodate the hundreds of thousands of people who visit the site.”

It was along one of those paths where witnesses said the crush of people began.


Making way for pilgrims The destruction of Mecca

AS THE governor of Mecca, Prince Khalid bin Faisal Al Saud has been able to compensate for earlier failings. He came to his role in 2007 from Asir province, where his plans to erect modern tower blocks in the city of Abha were largely unfulfilled. He successfully erased Abha’s quaint old town, with its beehive houses made of wattle, only to replace them with squat breeze-block bungalows. Not a high-rise was to be seen.

Now, on top of what was Mecca’s old city of lattice balconies and riwaq arches, the prince has overseen the Middle East’s largest development project. Skyscrapers soar above Islam’s holiest place, dwarfing the granite Kaaba far below. Diggers flatten hills that were once dotted with the homes of the Prophet’s wives, companions and first caliphs. Motorways radiate out from the vast new shrine. Local magnates are as keen to build as the government. Jabal Omar Development, a consortium of old Meccan families, is investing hundreds of millions of dollars to erect two 50-floor towers on the site of the third caliph’s house. Such is the pace that for a time the holy city’s logo was a bulldozer.

Demolition, say officials, is the inevitable price of expansion. In 1950, before it all began, 50,000 pilgrims perambulated round the Kaaba, the heart of the haj ritual. Last year, 7.5m did so. Within three years, the authorities are planning to double that huge number. “There’s no other solution,” says Anas Serafi, an architect and member of the board of Jabal Omar Development. “How else could we absorb millions of pilgrims?” Casualties are a regrettable by-product: in September 2015, the world’s largest mobile crane toppled on the Grand Mosque, killing 107 pilgrims. But two weeks later more than 2,000 pilgrims were killed in a stampede, highlighting the dangers of a lack of space.

As Mecca’s custodian, King Salman bin Abdel Aziz sees both his prestige and his pocket benefit from the increasing traffic. Under the government’s transformation plan, revenue from pilgrimages will grow to compete with those from oil. Billions are being spent on railways, parking for 18,000 buses to transport pilgrims and hotels for them to stay in, heavy with gilded chandeliers. The McDonald’s golden arches gleam outside the gates of the Grand Mosque.

So thorough is the erasure that some suspect the Saudi royals are determined to finish a task begun in the 18th century, when from Arabia’s unruly hinterland the Al Saud and allied Bedouin tribes rose up against the Ottomans. Declaring a jihad, they pitted their puritanical strain of Islam, eponymously known as Wahhabism, first against the Empire’s multi-religious rule and then, after its collapse in the first world war, against the peninsula’s other Islamic rites. As part of the campaign of territorial and spiritual unification, called tawhid, they conquered Mecca in 1924.

Critics call this Islamic Maoism. Out went the city’s heterogeneous mix of Maliki, Shafii and Zaydi rites in came homogenisation under the Wahhabi creed. Alongside the black and white dress they forced on women and men respectively, the new tribal rulers reshaped the urban environment, stripping away the past. They replaced the four pulpits at the foot of the Kaaba, one for each of Sunni Islam’s schools, with a single one, exclusively for Wahhabi preachers. They cleansed the faith of saint-worship, demolishing shrines venerated by Shia and traditional Sunnis alike. Of the city’s scores of holy sites, only the Kaaba survives.

Now that so much is gone, some Meccans are having second thoughts. “We’ve turned our past dating back to Abrahamic times into a petrol station,” grumbles a local. Mr Serafi, the developer, is designing a virtual heritage trail. Maps trace routes through the non-existent old town, highlighting the homes of the first caliphs. His brother has used the profits to create Jeddah’s finest art gallery nearby.

Might the government, under the deputy Crown Prince Muhammad bin Salman, support an element of restoration? The transformation plan he unveiled last year highlights the kingdom’s tourism potential, and promises billions for heritage projects. In a recent interview, his information minister, Adel Al Toraifi, lambasted “radicals and terrorists” bent on cultural demolition. “Beautiful people and regions filled with culture, music, dances and tradition were all destroyed by political Islam,” he said. Replacing the Kaaba’s lost pulpits might be a good place to start.

This article appeared in the Middle East & Africa section of the print edition under the headline "The destruction of Mecca"


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